Abus de main-d’œuvre dans l’huile de palme liés aux plus grandes marques et banques du monde – WIZM 92.3FM 1410AM


MALAISIE PÉNINSULAIRE (AP) – Les mots de Jum tombent au téléphone, sa voix devenant de plus en plus frénétique.

Entre deux sanglots, il dit être pris au piège dans une plantation malaisienne gérée par Felda, une des plus grandes sociétés d’huile de palme au monde. Son patron a confisqué puis perdu son passeport indonésien, dit-il, le laissant vulnérable à l'arrestation. Nuit après nuit, il a été contraint de se cacher des autorités, dormant sur le sol de la jungle, exposé au vent et à la pluie. Sa plus grande peur: les tigres errants.

Pendant tout ce temps, Jum dit que son superviseur lui a demandé de continuer à travailler, s'occupant du lourd fruit de l'huile de palme rouge-orange qui a fait son chemin dans les chaînes d'approvisionnement des entreprises alimentaires et cosmétiques les plus emblématiques de la planète comme Unilever, L'Oréal, Nestlé et Procter. & Pari.

«Je ne suis plus un homme libre», dit-il, sa voix se brisant. «Je veux désespérément voir ma mère et mon père. Je veux aller a la maison!"

Une enquête d'Associated Press a révélé que beaucoup comme Jum en Malaisie et en Indonésie voisine – une main-d'œuvre invisible composée de millions de travailleurs de certains des coins les plus pauvres d'Asie, beaucoup d'entre eux endurant diverses formes d'exploitation, avec les abus les plus graves, y compris le travail des enfants, carrément. l'esclavage et les allégations de viol. Ensemble, les deux pays produisent environ 85 pour cent de l’approvisionnement mondial en huile de palme, estimé à 65 milliards de dollars.

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L'huile de palme est pratiquement impossible à éviter. Souvent déguisé sur les étiquettes comme un ingrédient répertorié par plus de 200 noms, on le retrouve dans environ la moitié des produits des rayons des supermarchés et dans la plupart des marques de cosmétiques. C'est dans les peintures, le contreplaqué, les pesticides et les pilules. Il est également présent dans les aliments pour animaux, les biocarburants et même les désinfectants pour les mains.

L'AP a interrogé plus de 130 travailleurs actuels et anciens de deux douzaines d'entreprises d'huile de palme qui venaient de huit pays et travaillaient dans des plantations dans de larges pans de la Malaisie et de l'Indonésie. Presque tous se sont plaints de leur traitement, certains disant avoir été trompés, menacés, retenus contre leur gré ou contraints de régler des dettes insurmontables. D'autres ont déclaré être régulièrement harcelés par les autorités, balayés lors de raids et détenus dans des locaux gouvernementaux.

Parmi eux figuraient des membres de la minorité Rohingya longtemps persécutée au Myanmar, qui ont fui le nettoyage ethnique dans leur pays d'origine pour être vendus à l'industrie de l'huile de palme. Les pêcheurs qui ont échappé à des années d'esclavage sur des bateaux ont également décrit être arrivés à terre à la recherche d'aide, mais ont fini par être trafiqués dans des plantations – parfois avec la participation de la police.

(incorporer) https://www.youtube.com/watch?v=DTFvRrxw2WY (/ incorporer)

L'AP a utilisé les données les plus récemment publiées des producteurs, des commerçants et des acheteurs de l'huile végétale la plus consommée au monde, ainsi que les registres des douanes américaines, pour relier l'huile de palme des ouvriers et ses dérivés des usines qui la transforment aux chaînes d'approvisionnement. des grandes entreprises occidentales comme les fabricants de biscuits Oreo, de nettoyants Lysol et de friandises au chocolat Hershey.

Les journalistes ont été témoins de certains abus et ont examiné des rapports de police, des plaintes déposées auprès des syndicats, des vidéos et des photos sorties clandestinement des plantations et des reportages dans les médias locaux pour corroborer les récits dans la mesure du possible. Dans certains cas, les journalistes ont retrouvé des personnes qui ont aidé des travailleurs asservis à s'échapper. Plus d'une centaine de défenseurs des droits, d'universitaires, de membres du clergé, d'activistes et de représentants du gouvernement ont également été interrogés.


Cette histoire a été financée en partie par le McGraw Center for Business Journalism de la Newmark Graduate School of Journalism de CUNY


Bien que les problèmes de main-d'œuvre aient été largement ignorés, les effets punitifs de l'huile de palme sur l'environnement sont décriés depuis des années. Pourtant, des institutions financières occidentales géantes comme Deutsche Bank, BNY Mellon, Citigroup, HSBC et le groupe Vanguard ont continué à contribuer à alimenter une récolte qui a explosé dans le monde, passant de seulement 5 millions de tonnes en 1999 à 72 millions aujourd'hui, selon le département américain. de l’agriculture. Les États-Unis à eux seuls ont connu une hausse de 900% de la demande au cours de la même période.

Parfois, ils investissent directement mais, de plus en plus, des tiers sont utilisés comme Maybank, basée en Malaisie, l’un des plus grands financiers de l’huile de palme au monde, qui non seulement fournit des capitaux aux producteurs mais, dans certains cas, traite la masse salariale des plantations. Les experts en matière de criminalité financière affirment que dans une industrie en proie à des problèmes, les banques devraient signaler les retenues de salaire arbitraires et incohérentes comme des indicateurs potentiels de travail forcé.

«C'est le secret caché de l'industrie depuis des décennies», a déclaré Gemma Tillack du Rainforest Action Network, basé aux États-Unis, qui a dénoncé les abus de main-d'œuvre dans les plantations de palmiers à huile. «La responsabilité s'arrête avec les banques. C'est leur financement qui rend ce système d'exploitation possible. »

Alors que la demande mondiale d'huile de palme augmente, les plantations ont du mal à trouver suffisamment de travailleurs, comptant souvent sur les courtiers qui s'attaquent aux personnes les plus à risque. De nombreux travailleurs étrangers se retrouvent volés par un syndicat de recruteurs et de fonctionnaires corrompus et sont souvent incapables de parler la langue locale, ce qui les rend particulièrement vulnérables à la traite et à d'autres abus.

Ils paient parfois jusqu'à 5 000 $ juste pour obtenir leur emploi, un montant qui pourrait prendre des années à gagner dans leur pays d'origine, se présentant souvent pour un travail déjà écrasé par la dette. Beaucoup ont leur passeport saisi par les responsables de l'entreprise pour les empêcher de s'enfuir, ce que les Nations Unies reconnaissent comme un drapeau potentiel de travail forcé.

D'innombrables autres ne sont pas dans les livres et ont particulièrement peur de s'exprimer. Ils incluent des migrants travaillant sans papiers et des enfants dont les journalistes de l'AP ont été témoins accroupis dans les champs comme des crabes, ramassant des fruits en vrac aux côtés de leurs parents. De nombreuses femmes travaillent également gratuitement ou au quotidien, gagnant l'équivalent d'aussi peu que 2 dollars par jour, parfois pendant des décennies.

L'AP n'identifie pas la plupart des travailleurs ou leurs plantations spécifiques pour protéger leur sécurité, sur la base des précédents cas de représailles. La plupart des entretiens ont eu lieu secrètement dans des maisons ou des coffeeshops dans les villes et villages proches des plantations, parfois tard dans la nuit.

Le gouvernement malaisien a été contacté par l'AP à plusieurs reprises au cours d'une semaine, mais n'a émis aucun commentaire. Felda n’a pas non plus répondu, mais sa branche commerciale, FGV Holdings Berhad, a déclaré qu’elle s’efforçait de traiter les plaintes des travailleurs dans ses propres plantations, notamment en améliorant les pratiques de recrutement et en veillant à ce que les travailleurs étrangers aient accès à leurs passeports.

Les Indonésiens tels que Jum constituent la grande majorité des travailleurs de l'huile de palme dans le monde, y compris en Malaisie, où la plupart des habitants évitent les emplois sales et mal rémunérés. Les deux pays partagent un langage similaire et une frontière poreuse, mais leurs liens étroits ne garantissent pas un emploi sûr.

Incapable de trouver un emploi à la maison, Jum dit qu'il est allé en Malaisie en 2013, signant un contrat par l'intermédiaire d'un agent pour travailler dans une plantation de Felda pendant trois ans. Il a enduré les conditions difficiles parce que sa famille avait besoin d'argent, mais dit qu'il a demandé à partir dès que son temps serait écoulé. Au lieu de cela, dit-il, son contrat a été prolongé deux fois contre sa volonté.

Il dit qu'il a d'abord été logé avec d'autres Indonésiens dans un conteneur d'expédition en métal brut, étouffant sous la chaleur tropicale. Plus tard, son lit se composait d'une natte de bambou à côté d'un feu de camp, sans aucune protection contre les éléments et les serpents et autres animaux mortels se nourrissant dans la jungle.

«Parfois, je dors sous des milliers d'étoiles, mais d'autres nuits, il fait totalement noir. Le vent est très froid, comme des milliers de rasoirs qui me transpercent la peau, surtout lors d'une averse », dit-il. «Je sens que j'ai été délibérément abandonné par l'entreprise. Maintenant, mon espoir n’est qu’un: rentrer à la maison. »

Il a vécu trop longtemps ainsi, dit-il à l'AP par téléphone – peur de rester et peur de partir.

"Aidez-moi, s'il vous plaît!" supplie-t-il.


Il y a un demi-siècle, l'huile de palme n'était qu'une autre denrée qui prospérait sous les tropiques. De nombreux pays occidentaux dépendaient de leurs propres cultures comme le soja et le maïs pour la cuisine, jusqu'à ce que les grands détaillants découvrent que l'huile bon marché d'Asie du Sud-Est avait des qualités presque magiques. Il avait une longue durée de conservation, restait presque solide à température ambiante et ne fumait pas dans les cuisines, même lorsqu'il était utilisé pour la friture.

Lorsque les chercheurs ont commencé à avertir que les gras trans tels que ceux trouvés dans la margarine présentaient de graves risques pour la santé, la demande d'huile de palme a encore augmenté.

Presque chaque partie du fruit est utilisée dans la fabrication, de la chair externe à l'amande interne, et la polyvalence de l'huile elle-même et de ses dérivés semble infinie.

Il aide à empêcher les substances huileuses de se séparer et transforme les nouilles instantanées en tasses de soupe fumantes, simplement en ajoutant de l'eau chaude. Il est utilisé dans les préparations pour nourrissons, les crèmes et les suppléments non laitiers et est répertorié sur les étiquettes de tout, du beurre d'arachide naturel Jif aux barres chocolatées Kit Kat.

Souvent caché parmi une liste de noms scientifiques sur les étiquettes, il est également utile dans une multitude de nettoyants et de produits de maquillage. Il bouillonne dans le shampooing, mousse dans le dentifrice Colgate, hydrate le savon Dove et aide à empêcher le rouge à lèvres de fondre.

Mais la commodité a un coût: pour les travailleurs, la récolte des fruits peut être brutale.

Le terrain accidenté de la jungle est accidenté et parfois inondé. Les palmiers eux-mêmes servent de barrière au vent, créant des conditions de sauna, et les moissonneurs ont besoin d'une force incroyable pour hisser de longs poteaux avec des faucilles dans les arbres imposants.

Chaque jour, ils doivent équilibrer l'outil tout en coupant soigneusement des grappes de fruits épineux suffisamment lourdes pour mutiler ou tuer, entretenant des centaines d'arbres sur des étendues pouvant s'étendre au-delà de 10 terrains de football. Ceux qui ne parviennent pas à atteindre des quotas incroyablement élevés peuvent voir leurs salaires baisser, obligeant parfois des familles entières à aller aux champs pour faire le nombre quotidien.

«Je travaille comme aide avec mon mari pour ramasser des fruits en vrac. Je ne suis pas payé », a déclaré Yuliana, qui travaille dans une plantation appartenant à London Sumatra, qui a des antécédents de problèmes de main-d’œuvre et appartient à l’un des plus grands fabricants de nouilles instantanées au monde.

Muhamad Waras, responsable de la durabilité à Londres Sumatra, a répondu que les problèmes de salaire et les devis de récolte quotidiens sont régulièrement discutés et que les travailleurs sans papiers sont interdits.

L'AP s'est entretenue avec des travailleuses d'autres entreprises qui ont déclaré avoir été harcelées sexuellement et même violées dans les champs, y compris des mineures.

Les travailleurs se sont également plaints du manque d'accès aux soins médicaux ou à l'eau potable, collectant parfois les eaux de ruissellement pour laver les résidus de leur corps après avoir pulvérisé des pesticides dangereux ou répandu des engrais.

Alors que les précédents rapports des médias se sont principalement concentrés sur une seule entreprise ou plantation, l'enquête AP est la plongée la plus complète sur les abus de travail dans l'industrie.

Il a découvert des problèmes généralisés dans les plantations, grandes et petites, y compris certaines qui répondent aux normes de certification fixées par la table ronde mondiale sur l'huile de palme durable, une association qui promeut la production éthique – y compris le traitement des travailleurs – et dont les membres comprennent des producteurs, des acheteurs, des commerçants et des spécialistes de l'environnement. chiens de garde.

Certaines des mêmes entreprises qui affichent le logo de la paume verte de la RSPO signifiant son sceau d’approbation sont accusées de continuer à s’emparer des terres des peuples autochtones et de détruire les forêts vierges qui abritent des orangs-outans et d’autres espèces en danger critique d’extinction. Ils contribuent au changement climatique en abattant des arbres, en drainant les tourbières riches en carbone et en utilisant le défrichement illégal sur brûlis qui recouvre régulièrement certaines parties de l'Asie du Sud-Est dans une brume épaisse.

Lorsqu'on leur a demandé de commenter, certains fabricants de produits ont reconnu l’histoire des problèmes de main-d’œuvre et d’environnement dans l’industrie, et tous ont déclaré qu’ils ne toléraient aucune violation des droits de l’homme, y compris les salaires impayés et le travail forcé. La plupart ont souligné qu'ils travaillaient à obtenir uniquement de l'huile de palme d'origine éthique, poussant les gouvernements à apporter des changements systémiques et prenant des mesures immédiates pour enquêter lorsqu'ils étaient alertés sur des problèmes troublants et suspendant les relations avec les producteurs d'huile de palme qui ne parviennent pas à répondre aux griefs.

Nestlé, Unilever et LÓreal figuraient parmi les entreprises qui ont indiqué qu'elles avaient cessé d'acheter directement auprès de Felda ou de sa filiale commerciale, FGV. L'élimination de l'huile de palme contaminée est cependant difficile, car les problèmes de main-d'œuvre sont si endémiques et la plupart des gros acheteurs dépendent d'un réseau enchevêtré de fournisseurs tiers.

Si certaines entreprises, comme Ikea, Colgate-Palmolive et Unilever, ont directement confirmé l'utilisation de l'huile de palme ou de ses dérivés dans leurs produits, d'autres ont refusé de dire ou ont fourni des informations minimales, parfois même lorsque «l'huile de palme» était clairement indiquée sur les étiquettes. D'autres ont déclaré qu'il était difficile de savoir si leurs produits contenaient l'ingrédient car, dans des articles tels que les cosmétiques et les produits de nettoyage, certains noms figurant sur les étiquettes pourraient plutôt être dérivés de l'huile de coco ou d'une forme synthétique.

«Je comprends pourquoi les entreprises se débattent parce que l'huile de palme a une si mauvaise réputation», a déclaré Didier Bergeret, directeur de la durabilité sociale au Consumer Goods Forum, un groupe industriel mondial. «Même si c'est durable, ils n'ont pas du tout envie d'en parler.»

En réponse aux critiques, la Malaisie et l'Indonésie vantent depuis longtemps que la récolte d'or est essentielle à la réduction de la pauvreté, affirmant que les petits agriculteurs sont capables de produire leur propre huile de palme et que les grandes zones industrielles fournissent des emplois indispensables aux travailleurs des zones pauvres.

Nageeb Wahab, chef de l'Association malaisienne de l'huile de palme, un groupe parapluie soutenu par le gouvernement, a qualifié les allégations contre l'industrie de injustifiées. Il a noté que toutes les entreprises de son association, qui représentent la plupart des activités moyennes et grandes du pays, doivent répondre aux normes de certification.

«Je suis surpris de toutes les allégations formulées. Tous ne sont pas vrais », a-t-il dit. "Il peut y avoir des violations de la part de certains, mais il est certainement isolé et non des plantations de nos membres."

Mais Soes Hindharno, porte-parole du ministère indonésien de la Main-d'œuvre et de la Transmigration, a déclaré à l'AP que de nombreux travailleurs indonésiens qui se rendent illégalement en Malaisie pour travailler dans des plantations «sont facilement intimidés, leurs salaires sont réduits ou ils sont menacés de dénonciation et d'expulsion». Certains ont leur passeport saisi par leurs employeurs, a-t-il dit.

Il a ajouté que bon nombre des préoccupations soulevées par AP concernant les conditions de travail en Indonésie n'avaient pas été portées à son niveau, mais a déclaré que toute entreprise qui ne suivrait pas les règles et réglementations gouvernementales pourrait faire face à des sanctions, y compris la fermeture de ses activités.

L’AP s’est rendu à la plantation Jum’s Felda en Malaisie plus tôt cette année pour le rencontrer, mais les appels sur son téléphone portable sont restés sans réponse. Des collègues ont confirmé qu'il ne dormait plus dans la caserne et qu'à la place, vulnérable sans papiers d'identité, il a dû se cacher de la police.

Les collègues de Jum avaient au moins un toit couvrant leurs têtes, mais leur abri ressemblait à une grange. La cuisine sale avait une plaque chauffante et juste quelques casseroles et poêles. Seules deux toilettes accroupies extérieures étaient fonctionnelles, obligeant de nombreux hommes à partager, et une auge en ciment recouverte de moisissure servait de bassin commun pour le lavage. Des pulvérisateurs de pesticides étaient empilés le long des murs métalliques, à quelques mètres de leurs couchettes.

Les hommes ont déclaré qu'ils étaient obligés de faire des heures supplémentaires non rémunérées chaque jour. L'un s'est plaint de douleurs abdominales, disant qu'il était trop malade pour aller aux champs et avait demandé à l'entreprise de lui rendre son passeport afin qu'il puisse rentrer chez lui. Il a dit qu'on lui avait dit qu'il devait payer plus de 700 $ pour partir – de l'argent qu'il n'avait pas.

«Nous travaillons jusqu'à ce que nous mourions», a déclaré un travailleur assis dans une pièce avec deux autres collègues. Leurs yeux se sont remplis de larmes après avoir appris que Felda était l’un des plus grands producteurs d’huile de palme au monde.

«Ils utilisent cette huile de palme pour fabriquer tous ces produits», dit-il. «Cela nous rend très tristes.»

Et la pandémie mondiale n'a fait que compliquer les choses, limitant le flux de travailleurs et contribuant à des pénuries de main-d'œuvre encore plus importantes en Malaisie.

Les travailleurs interrogés par AP venaient d'Indonésie, de Malaisie, du Bangladesh, d'Inde, du Népal, des Philippines et du Cambodge, ainsi que du Myanmar, qui représente la dernière armée de travailleurs exploités.

Parmi ces derniers se trouvent des musulmans rohingyas apatrides tels que Sayed.

Des décennies d'oppression et des flambées de violence ont poussé près d'un million de Rohingyas à fuir le Myanmar au cours des cinq dernières années. Sayed faisait partie de ceux qui se sont échappés par bateau – pour être retenus en otage, a-t-il dit, et torturés par des trafiquants d'êtres humains dans un camp de la jungle en Thaïlande.

Après que ses proches aient payé une rançon, Sayed a déclaré qu'il avait été envoyé en Malaisie à majorité musulmane, où des milliers de Rohingyas avaient trouvé refuge. Il a entendu parler d'un emploi payant des travailleurs sans permis l'équivalent de 14 dollars par jour, alors il a sauté à l'arrière d'un camion avec huit autres hommes et a regardé pendant des heures les autoroutes très fréquentées se rétrécir en une piste de montagne en terre entourée d'un tapis vert sans fin de palmiers à huile.

Une fois sur la plantation, Sayed a déclaré qu'il vivait dans un appentis isolé, dépendant de son patron pour apporter le peu de riz et de poisson séché qu'on lui donnait à manger. Il a déclaré qu'il s'était échappé après avoir travaillé un mois et avait ensuite été arrêté, passant un an et demi dans un centre de détention pour migrants, où des gardiens l'avaient battu.

«Il n'y a pas de justice», a-t-il dit. «Les gens ici disent:« Ce n’est pas votre pays, nous ferons ce que nous voulons ».»

Shamshu, qui est également Rohingya, a déclaré que lui aussi s'était enfui de sa plantation après avoir réalisé qu'il ne serait jamais payé. Mais cela n’a pas mis fin à ses ennuis.

Shamshu avait une carte de réfugié délivrée par l'ONU, qui peut fournir une certaine protection même si la Malaisie ne la reconnaît pas comme un document juridique, mais lui et d'autres ont déclaré qu'il était courant que les autorités les déchirent. Il a déclaré avoir été arrêté par la police et avoir passé quatre mois en prison, puis six mois dans un centre de détention pour migrants, où il avait été fouetté.

Lors d'un passage à tabac, il a décrit comment un garde s'est fracassé le visage contre un mur, tandis que deux autres lui ont épinglé les bras et les jambes. Des histoires similaires ont été répétées à l'AP par plusieurs autres travailleurs migrants, dont Vannak Anan Prum, un Cambodgien qui a publié un roman graphique en 2018 décrivant ses abus.

«Il y a encore une cicatrice… et j'ai toujours mal», a déclaré Shamshu à propos de sa bastonnade. «Je pense qu'il était connecté à l'électricité parce que je me suis évanoui.»

Dans certains des pires cas d'abus, les travailleurs migrants ont déclaré qu'ils avaient fui un type de servitude pour un autre, détaillant comment ils avaient été trafiqués, vendus et réduits en esclavage non pas une, mais deux fois.

Cinq hommes du Cambodge et du Myanmar ont raconté à l'AP des histoires étonnamment similaires sur le fait d'avoir été forcés de travailler sur des bateaux de pêche thaïlandais pendant des années à des moments différents. Ils ont dit qu'ils avaient réussi à se libérer pendant qu'ils accostaient à Sarawak, en Malaisie, avant d'être récupérés par la police et rapidement revendus dans des plantations.

«Au Cambodge, j'ai souvent entendu mes parents parler des difficultés de leur vie sous le régime khmer rouge, mais j'ai moi-même rencontré ces difficultés aussi, lorsque je travaillais sur le bateau de pêche thaïlandais et dans la plantation de palmiers à huile en Malaisie», a déclaré Sren Brohim, 48 ans, qui s'est échappé en proposant de pêcher gratuitement en échange d'une promenade en bateau à la maison. «Travailler dans ces deux endroits, c'était comme travailler en enfer.»

Les groupes de défense des droits ont confirmé qu'il n'était pas rare de faire l'objet d'un double trafic, surtout il y a cinq à dix ans, lorsque les recruteurs et les trafiquants d'êtres humains attendaient le long de la côte des pêcheurs en fuite.

L'année dernière en Malaisie, un autre Cambodgien qui a déclaré avoir passé cinq ans en esclavage en mer et quatre autres dans des plantations faisait partie de ceux qui ont fait surface. Au lieu d'être rapatrié en tant que victime de la traite des êtres humains, des groupes de défense des droits ont déclaré qu'il avait été emprisonné pendant des mois pour avoir été illégalement dans le pays.

Un homme birman, Zin Ko Ko Htwe, a déclaré qu'il avait également été emmené dans une plantation après s'être échappé d'un bateau en 2008 et y avoir passé plusieurs mois à travailler, sans être payé. Il a décidé de courir un jour, mais a déclaré que ses superviseurs l'avaient pourchassé, sorti une arme à feu et l'entouraient.

"Sortir!" il s'est rappelé les hurler. "Si vous ne le faites pas, nous vous tuerons!"

Ko Htwe a été ramené à la plantation, où il a déclaré que ses patrons lui avaient attaché les mains et, sous la menace d'une arme, lui avaient dit de s'agenouiller devant les autres travailleurs en guise d'avertissement. Il a finalement réussi à s'échapper, mais il n'est rentré chez lui qu'en 2016 – près d'une décennie après son départ.

«Nous avons donné notre sueur et notre sang pour l'huile de palme», a déclaré Ko Htwe. «Nous avons été forcés de travailler et avons été maltraités.»

Lorsque les Américains et les Européens considèrent que l'huile de palme est répertoriée comme un ingrédient de leurs collations, a-t-il déclaré, ils devraient savoir que «c'est la même chose que de consommer notre sueur et notre sang.


La domination de l’industrie de la palme est peut-être mieux comprise en observant son empreinte à 35 000 pieds dans les airs. Des arbres plantés en rangées soignées s'étendent sur des kilomètres de plaines dans les deux pays, chevauchant des rivières couleur café et finissant par sonner des montagnes en terrasse à perte de vue, créant un patchwork de vert presque de la taille du Kansas.

Il est facile de comprendre l’attrait, étant donné que les cultures comme le colza, le sésame et le maïs nécessitent beaucoup plus de terres tout en produisant beaucoup moins d’huile.

La Malaisie et l’Indonésie ont commencé à accroître leur production commerciale dans les années 60 et 70, avec le soutien de la Banque mondiale et du Fonds monétaire international, qui considéraient l’huile de palme comme un moteur de la croissance économique dans les pays en développement. Aujourd'hui, suite aux progrès des transports et des capacités de raffinage, les deux pays ont un quasi-monopole sur l'offre mondiale, alors même que la production se développe en Afrique et en Amérique latine, où une litanie d'abus de main-d'œuvre a également été signalée.

La Chine et l'Inde sont devenues des clients importants, et la récolte est maintenant considérée comme une source d'énergie potentielle pour les centrales électriques, les navires et les avions, ce qui créerait encore plus de demande.

«Si tout le monde occidental arrêtait d'utiliser l'huile de palme, je ne pense pas que cela ferait une différence», a déclaré Gerrit van Duijn, ancien directeur des raffineries chez Unilever, l'un des plus grands acheteurs mondiaux d'huile de palme pour les produits alimentaires et de soins personnels. .

Les arbres ne prennent que trois ou quatre ans pour mûrir, puis portent des fruits toute l'année pendant trois décennies. Mais la plupart des entreprises ne peuvent pas maintenir le rythme d’expansion sans financement extérieur. Chaque tranche de 10 000 acres de nouvelle plantation nécessite jusqu'à 50 millions de dollars, estime van Duijn.

Les banques asiatiques sont de loin les financiers les plus solides des plantations, mais les prêteurs et les sociétés d'investissement occidentaux ont investi près de 12 milliards de dollars dans les plantations de palmiers à huile au cours des cinq dernières années seulement, ce qui a permis de raser et de replanter des étendues de terres en constante expansion, selon à Forest and Finance, une base de données gérée par six organisations à but non lucratif qui suivent les flux d'argent vers les entreprises d'huile de palme. Les institutions américaines BNY Mellon, Charles Schwab Corp., Bank of America, JPMorgan Chase & Co.et Citigroup Inc., ainsi que les sociétés européennes HSBC, Standard Chartered, Deutsche Bank, Credit Suisse et Prudential, en représentent ensemble 3,5 milliards de dollars, selon les données.

Les autres contributeurs comprennent les pensions des États américains et les syndicats d'enseignants, y compris CalPERS, le fonds massif des employés publics de Californie, et des compagnies d'assurance telles que State Farm, ce qui signifie que même les consommateurs consciencieux soutiennent involontairement l'industrie simplement en visitant des guichets automatiques, en hypothéquant des maisons, en assurant des investir dans des comptes de retraite 401K.

Bank of America, HSBC, Standard Chartered, Deutsche Bank, Credit Suisse, CalPERS et State Farm ont répondu en notant leurs politiques promettant de soutenir les pratiques de développement durable dans l'industrie de l'huile de palme, beaucoup intégrant également les droits de l'homme dans leurs directives. JPMorgan Chase a refusé de commenter et BNY Mellon, Citigroup et Prudential n'ont pas répondu. Charles Schwab a qualifié son investissement de «petit».

Certains, y compris les pensions du gouvernement norvégien – le plus grand fonds souverain du monde, d’une valeur d’environ 1 billion de dollars – se sont désengagés ou se sont distancés des sociétés pétrolières ces dernières années.

Mais la Norvège et de nombreuses grandes banques et institutions financières du monde entier continuent d’entretenir des liens avec la plus grande banque malaisienne, Malayan Banking Berhad. Plus connue sous le nom de Maybank, elle a fourni près de 4 milliards de dollars de financement à l'industrie de l'huile de palme en Asie du Sud-Est entre 2015 et 2020, soit environ 10% de tous les prêts et services de souscription, selon Forests and Finance.

Bien que le groupe accuse Maybank d'avoir certaines des politiques d'évaluation sociale et environnementale les plus souples du secteur, ses actionnaires comprennent des institutions telles que Vanguard Group, BlackRock et State Street Corp.

Les gains les plus importants pour les banques affiliées à l'huile de palme proviennent de services financiers coûteux, tels que les prêts aux entreprises. Mais certaines de ces mêmes institutions offrent également des services bancaires aux travailleurs, gérant la paie et installant des guichets automatiques dans les plantations.

«Et c'est là que les banques, comme Maybank, peuvent se trouver au cœur d'un problème de travail forcé», a déclaré Duncan Jepson, directeur général du groupe mondial à but non lucratif de lutte contre la traite Liberty Shared. «Les institutions financières ont des obligations éthiques et contractuelles envers tous leurs clients, telles qu'énoncées dans les chartes clients. Dans ce cas, cela signifie à la fois l'entreprise d'huile de palme et ses travailleurs. »

Jepson a déclaré que les retenues anormales sur les chèques de paie sont courantes dans tout le secteur, ce qui devrait déclencher des enquêtes par les équipes de gestion des risques des banques sur un éventuel blanchiment d'argent.

Dans un communiqué, Maybank a exprimé sa surprise face à la critique de ses normes, affirmant que "nous rejetons toute insinuation selon laquelle Maybank pourrait être impliquée dans un comportement contraire à l'éthique." La banque a déclaré qu'elle n'avait reçu aucune plainte concernant les chèques de paie des travailleurs et «ne procédait pas arbitrairement à des retenues sur les comptes des clients, sauf instruction ou autorisation du titulaire du compte». Il a déclaré qu'il enquêterait immédiatement sur toute plainte déposée. Il a également repoussé les allégations selon lesquelles il aurait des normes de gouvernance sociale lâches.

Invité à commenter ses investissements, BlackRock a réitéré son engagement en faveur de pratiques durables, Vanguard a déclaré qu'il surveillait les entreprises de son portefeuille pour les violations des droits de l'homme, et State Street n'a pas répondu.

L’organisation de Jepson a déposé une pétition auprès du gouvernement américain plus tôt cette année, citant des allégations de travail des enfants et de travail forcé, et demandant l’interdiction de toutes les importations d’huile de palme en provenance de la plantation Sime Darby. Le producteur géant basé en Malaisie a déclaré à l'AP qu'il avait pris plusieurs mesures pour résoudre les problèmes de main-d'œuvre, notamment la mise en place d'une ligne d'assistance multilingue pour les travailleurs. Deux pétitions similaires ont été déposées l’année dernière par d’autres groupes contre FGV Holding, la branche commerciale de Felda.

FGV Holdings, qui emploie près de 30 000 travailleurs étrangers et gère environ 1 million d'acres, a une joint-venture à 50/50 avec le géant américain des biens de consommation Procter & Gamble Company. FGV Holdings a été critiqué pour des abus de travail et a été sanctionné par le groupe de certification RSPO il y a deux ans.

Nurul Hasanah Ahamed Hassain Malim, responsable de la durabilité de FGV, a noté que si l'entreprise s'efforce d'apporter des améliorations, les problèmes soulevés vont au-delà de la seule FGV et que le gouvernement devrait également jouer un rôle dans la protection des travailleurs migrants.

«C'est un problème industriel. Et je dirais que ce n’est pas seulement spécifique aux plantations – vous le verrez également dans d’autres secteurs », a-t-elle déclaré.

Plusieurs travailleurs de différentes entreprises, y compris la plantation de Jum, ont montré à l'AP leurs talons de paie et leurs registres de salaire journaliers. Certains ont noté qu'ils étaient régulièrement mis à quai pour ne pas avoir respecté les quotas ou à court de salaire tous les mois, parfois pendant des années, pour payer les courtiers qui les recrutaient. Dans un cas, plus de 40 pour cent ont été soustraits du salaire d’un employé malais, y compris une déduction pour l’électricité.

Certains mois, Jum et les autres ont dit qu'ils gagnaient aussi peu que 10 dollars par jour. La plupart travaillaient les mêmes heures, effectuant des tâches identiques, mais ont déclaré ne jamais savoir à quoi s'attendre avant de vérifier les comptes de Maybank où leurs salaires étaient déposés chaque mois.

Karim, un travailleur bangladais arrivé légalement en Malaisie il y a 12 ans après s'être vu promettre un poste dans une entreprise d'électronique, a déclaré qu'il avait fini par travailler pour un sous-traitant dans de nombreuses grandes plantations appartenant aux plus grandes entreprises.

«J'ai été trompé cinq fois en six ans», a-t-il déclaré, ajoutant qu'une fois lorsqu'il a demandé son salaire impayé, son patron «a menacé de me renverser avec sa voiture».

Beaucoup de ces conditions ne devraient pas surprendre les entreprises qui achètent de l'huile de palme et celles qui contribuent au financement des plantations.

Le Département d'État américain a longtemps lié l'industrie de l'huile de palme en Malaisie et en Indonésie à l'exploitation et au trafic. Et un rapport de 2018 publié par le Consumer Goods Forum a trouvé des indicateurs de travail forcé dans les domaines des deux pays – mettant essentiellement les 400 PDG du réseau en alerte. Ses membres comprennent des clients de l'huile de palme tels que Nestlé, General Mills Inc., PepsiCo Inc., Colgate-Palmolive Company et Johnson & Johnson.

De nombreux grands fournisseurs se sont engagés à éradiquer les abus de main-d'œuvre après la pression des acheteurs qui les ont dénoncés. Mais certains travailleurs ont déclaré qu'on leur disait de se cacher ou de savoir quoi dire lors des visites programmées des auditeurs lorsque seules les meilleures conditions sont souvent présentées pour la certification de durabilité.

C’est un système qui empêche des personnes comme Jum d’être vues.

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Peu de temps après son appel téléphonique avec l'AP demandant de l'aide, Jum décide de s'éloigner de sa plantation, sans même dire au revoir à ses amis. Au lieu de cela, il leur envoie un message brutal disant qu’il en a assez et qu’il essaiera de trouver un bateau illégal pour rentrer en Indonésie.

C’est un plan dangereux. Le risque de se faire prendre ou de mourir en mer n'est que trop réel. Il pourrait simplement disparaître.

Les jours passent sans mot. Mais finalement, Jum émerge: il a atteint la côte malaisienne, mais n’a pas assez d’argent pour payer les passeurs pour le voyage de retour. Il est blotti dans une petite hutte en métal pour éviter d'être repéré, essuyant ses larmes et passant ses mains à travers d'épais enchevêtrements de cheveux noirs.

"Si je me fais prendre", dit-il à l'AP lors d'un appel vidéo, "j'ai peur de ne plus pouvoir revoir ma mère."

Jum se cache dans un couloir populaire pour les migrants sans papiers, et les autorités patrouillent de manière agressive dans la région. Des courtiers qui parlent bien sont également à la recherche, attendant de se jeter sur les travailleurs vulnérables et promettant un passage sûr pour un prix qui grimpe souvent une fois qu'un voyage commence.

Jum a toujours protégé sa famille de ses ennuis et l'idée de se tourner vers eux pour obtenir de l'aide le remplit de honte. Mais au fil des jours, il n'a pas le choix: il passe l'appel et ils empruntent l'argent nécessaire pour finalement le ramener à la maison.

Quand il est temps de partir, Jum passe la nuit dans la forêt avec un groupe de compatriotes indonésiens également inquiets de la traversée risquée. Il se prépare à plonger dans l'obscurité désorientante de la mer de Chine méridionale avant l'aube pour nager jusqu'au bateau qui l'attend, l'une des étapes les plus perfides du voyage.

Une fois que Jum monte à bord, totalement épuisé, il se rend vite compte avec horreur que l'homme qui a extrait 600 $ en échange d'un transport jusqu'à son village a disparu. Il essaie de demander ce qui s'est passé, mais il est réduit au silence et on lui dit de remettre son téléphone à moins qu'il ne veuille le jeter à l'eau.

"Pas de questions!" le capitaine lui crie dessus. «Voulez-vous vivre ou mourir?»

Jum passe le voyage sans relâche à rechercher les lumières des navires de patrouille frontalière qui pourraient les attraper alors que le bateau est frappé par des vagues suffisamment puissantes pour le faire chavirer. Il ne se détend pas tant qu’il n’a pas touché le sable indonésien.

Il est en sécurité. Mais il est également fauché et sa famille reste à des milliers de kilomètres. Il cherche du travail, mais personne ne l'engagera sans papiers d'identité appropriés – sa carte d'identité indonésienne, qui indique qu'il a 32 ans, expirée il y a des années – il compte donc sur des étrangers pour se nourrir et se loger.

Après une période de silence, Jum tend enfin la main vers l'AP – pleurant, ravagé par la faim. L'AP lui demande s'il souhaite être mis en relation avec le bureau local de l'Organisation internationale pour les migrations, qui l'emmène dans un refuge et le désigne comme victime de la traite. Il est mis en quarantaine en raison d'un nombre croissant de cas de coronavirus jusqu'à ce qu'au dernier – trois mois après avoir fui sa plantation – il soit placé dans un avion pour rentrer chez lui.

Son excitation de voir sa famille est étouffée par l'humiliation qu'il ressent de revenir les mains vides après avoir travaillé dans la plantation pendant sept ans. Mais cela n’a pas d’importance pour eux.

«Pour mes parents, le plus important était que je rentre à la maison sain et sauf», dit-il. «Je me suis senti tellement soulagé quand mes pieds ont reculé dans mon village natal. C'est un grand soulagement, comme quelqu'un qui vient d'échapper à la punition. … Je me sens comme un homme libre!

Avec juste une éducation primaire, le seul travail de Jum est maintenant de s'occuper des rizières d'un voisin pour presque pas d'argent. C’est un problème auquel de nombreux travailleurs migrants sont confrontés: leurs familles sont-elles mieux loties en leur absence? Au moins, il y a une bouche de moins à nourrir, et ils peuvent envoyer un peu d'argent à la maison.

Les courtiers sautent souvent sur ceux qui sont rentrés chez eux avec si peu d'opportunités, essayant de les attirer à nouveau avec de nouvelles promesses de richesse.

Il n’est donc pas surprenant que l’appel téléphonique provienne d’un agent en Malaisie qui a déjà obtenu le nouveau numéro de Jum.

Revenez, lui assure l'agent. Les choses iront mieux cette fois. Reviens juste.

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