Allocations de chômage refusées, les lycéens du Minnesota demandent des réformes


Lorsque la pandémie a frappé le printemps dernier, Hayat Muse est passée à l'enseignement à distance pour terminer sa première année à l'école secondaire Spring Lake Park. Son travail à temps partiel – travailler dans un café Caribou à proximité – ne s'est pas si bien passé.

Elle travaillait de 15 à 20 heures par semaine, en dehors des heures d’école, pour aider à compléter le revenu de sa mère. Mais comme les affaires se sont arrêtées, elle a été licenciée tout de suite en mars.

«J'étais l'une des plus jeunes à y travailler», dit-elle. «J'ai également été l'un des premiers à être mis en congé.»

Ayant grandi dans une famille monoparentale, avec huit frères et sœurs et une grand-mère, elle a commencé à travailler l'été avant la neuvième année pour contribuer financièrement à son foyer.

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«Il n’est pas allé faire du shopping au centre commercial», dit-elle. «C'était pour les repas, les factures d'électricité ou toute autre facture que ma mère ne pouvait pas couvrir ce mois-là. L'argent que j'ai apporté a joué un rôle crucial dans ma maison, en veillant à ce que nous restions à flot. »

Bien que la pandémie la rende sans emploi, elle a également exacerbé bon nombre de ces dépenses – l'utilisation d'Internet à la maison a augmenté avec tout le monde faisant l'école à distance, tout comme les dépenses d'épicerie avec tout le monde à la maison toute la journée, tous les jours.

Hayat Muse

Hayat Muse

Très tôt, elle a demandé des allocations de chômage. Par une erreur de la part de l’État, elle a fini par recevoir ces prestations – des allocations de chômage régulières de l’État, plus 600 dollars supplémentaires par semaine grâce à l’indemnisation fédérale du chômage en cas de pandémie – pendant plus d’un mois.

Lorsque l'État est revenu, lui ordonnant de rembourser tout ce qu'il avait alloué à son compte bancaire par erreur, elle a appris que le Minnesota était l'un des rares États à interdire aux étudiants du secondaire de recevoir des allocations de chômage.

Tout de suite, elle a remboursé environ 1 100 dollars d’allocations de chômage de l’État qu’elle avait perçues et avait économisé sur son compte bancaire. Elle a fini par faire appel de la directive de rembourser les 3 000 $ qu’elle avait reçus dans le cadre du programme fédéral – et a obtenu l’annulation de ce remboursement.

Grâce à une recherche rapide sur Google, elle s'est connectée avec d'autres jeunes du Minnesota pris dans une situation similaire – se voir refuser l'accès aux prestations de chômage simplement parce qu'ils étaient inscrits au lycée.

Travaillant aux côtés de jeunes comme Muse, Youthprise – une organisation locale à but non lucratif visant à lutter contre les disparités qui affectent les jeunes autochtones, à faible revenu et de diversité raciale du Minnesota – a commencé à diriger les efforts de réforme aux niveaux national et fédéral. Incapable de faire avancer les réformes au-delà de l'impasse politique actuelle, l'organisation à but non lucratif soutient un groupe d'étudiants du secondaire qui poursuivent des poursuites.

Jeudi matin, Youthprise a intenté une action en justice devant le tribunal fédéral contre le ministère de l'Emploi et du Développement économique (DEED) pour avoir interdit aux lycéens du Minnesota de recevoir un financement de la loi CARES destiné aux travailleurs autrement non éligibles aux prestations de chômage.

"Nous avons exploré des solutions législatives étatiques et fédérales. Nous avons eu de nombreuses conversations avec DEED et en contact avec le bureau (du procureur général), avant de déposer le procès », a déclaré Marcus Pope, vice-président de l'organisation à but non lucratif, dans une interview jeudi matin. «Notre objectif était de parvenir à un type d'accord, mais nous n'avions pas le choix. Les jeunes souffrent. Ils en sont considérablement touchés… et nous pensons qu’ils ont besoin de secours. Ils ont droit à une réparation. »

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Une technicité aux conséquences financières

Toutes les disparités nationales que nous constatons dans notre État – dans des domaines tels que la santé, l'éducation, la main-d'œuvre et l'accession à la propriété -, selon le pape, ont été exacerbées par la pandémie. Et les jeunes de couleur qui sont des travailleurs disproportionnés, ajoute-t-il, sont également laissés pour compte en ce qui concerne les allocations de chômage. Leurs employeurs cotisent au système en leur nom. Pourtant, l'État refuse aux lycéens l'accès à ces avantages.

Marcus Pope

Marcus Pope

«Donc, fondamentalement, vous avez une situation où les jeunes travailleurs – qui sont plus diversifiés, racialement et ethniquement – subventionnent les allocations de chômage pour les travailleurs plus âgés et plus blancs dans l'État», a déclaré Pope.

Dans le Minnesota, cela remonte à une loi de l'État de 1939 qui interdit aux étudiants du secondaire de recevoir une assurance-chômage. Les fonctionnaires de l'État avec DEED ont appliqué ce même qualificatif à toutes les aides au chômage délivrées par le gouvernement fédéral liées à la pandémie.

Interrogée sur son interprétation de cette loi, Jen Gates, porte-parole de DEED, a souligné le respect par le ministère de la loi 268.085 du Minnesota, qui «énumère explicitement les candidats qui ne sont pas admissibles aux prestations d'assurance-chômage dans le Minnesota». Cette liste comprend le disqualifiant suivant: «lorsque le candidat est un élève fréquentant ou en vacances dans une école secondaire, y compris la période entre les années scolaires ou les trimestres.»

En revanche, d'autres États du Midwest, comme l'Iowa et le Michigan, permettent aux élèves du secondaire d'accéder aux avantages fédéraux en cas de pandémie. «Devrions-nous vraiment nous tourner vers 1939 pour déterminer comment nous traitons les jeunes pendant cette période?» Pope a ajouté, notant que ses ancêtres "ne pouvaient même pas voter alors."

DEED aide les jeunes à élaborer des propositions législatives

Interrogé pour savoir si – ou comment – DEED est impliqué dans tout changement de cette pratique, Gates a déclaré que le ministère estime que «les jeunes travailleurs séparés de leur emploi méritent les mêmes allocations de chômage que les travailleurs adultes», le présentant comme une «équité de base problème." Les chefs de département ont travaillé avec les jeunes, a-t-elle ajouté, les aidant à formuler des propositions législatives.

«En fait, le commissaire (Steve) Grove a essayé d’ajouter la modification de cette loi à l’ordre du jour de la session extraordinaire de juillet, mais n’a pas été en mesure d’obtenir de la traction», a-t-elle écrit dans un courriel. «Malheureusement, en termes de mise en œuvre, les mains de DEED sont restées liées par le Minnesota Statute 268.085. Nous prioriserons nos efforts pour modifier cette loi lors de la prochaine session législative qui débutera en janvier. »

Sénateur Tina Smith

Sénateur Tina Smith

Au cours de l'été, la sénatrice Tina Smith s'est connectée à Youthprise et s'est impliquée. En août, elle et la représentante Angie Craig ont présenté un projet de loi au Congrès qui garantirait aux élèves du secondaire du Minnesota qui ont perdu leur emploi en raison de la pandémie de COVID-19 d'être admissibles aux allocations de chômage. Il n'a pas encore abouti, mais il est toujours en jeu.

«Des milliers d'élèves du secondaire à travers le Minnesota comptent sur des emplois à temps partiel et d'été pour aider leurs familles à joindre les deux bouts ou pour économiser pour l'université. Lorsque le coronavirus a dévasté notre économie, beaucoup ont perdu leur emploi, mais contrairement aux étudiants d'autres États, les lycéens du Minnesota n'ont pas été en mesure de recevoir des allocations de chômage », a déclaré le sénateur Smith dans un communiqué écrit. «Alors que je fais pression pour une nouvelle série de secours contre les coronavirus au Sénat, je m'efforcerai d'inclure mon projet de loi pour résoudre ce problème afin que les élèves du secondaire du Minnesota soient éligibles à une indemnité de chômage.»

Pour certains jeunes, cette technicité pose un carrefour radical: terminer leurs études secondaires ou abandonner pour avoir droit à des allocations de chômage afin de subvenir à leurs besoins et à ceux de leur famille. C’est l’une des nombreuses préoccupations qui alimentent le Pape et les jeunes avec lesquels il travaille pour faire avancer les réformes plus tôt.

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Pour Muse, l'école reste la priorité. Elle est actuellement inscrite à des cours de niveau collégial, dans le cadre du programme d’options d’inscription au postsecondaire qui permet aux élèves du secondaire public d’obtenir des crédits universitaires tout en étant encore inscrits au secondaire. Mais elle a toujours du mal à déterminer le chèque de paie. En juillet, elle était revenue sur l’horaire de travail. Ses heures, cependant, varient désormais de zéro heure par semaine à un maximum de cinq heures par semaine, dit-elle. Elle a essayé de chercher d’autres emplois, mais elle ne conduit pas et n’a pas de moyen de transport fiable pour aller travailler trop loin de chez elle. Et les possibilités d'emploi à proximité pour un jeune de 17 ans sont limitées.

«Pour beaucoup d’élèves du secondaire, l’argent qu’ils gagnent grâce à leur travail à temps partiel n’est pas une monnaie», a-t-elle déclaré. «C'est souvent très nécessaire pour leurs ménages. C'était mon expérience.

Cette histoire a été mise à jour pour refléter le dépôt d'un procès jeudi matin.

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