Des temps difficiles pour les feuillus | Fonctions de messagerie quotidienne


"Nous sommes une industrie oubliée", a déploré William Bess.

À 63 ans, Bess, un bûcheron de quatrième génération, a subi deux épisodes de cancer et souffre d'une maladie cardiaque qui l'empêche de se faire remplacer les deux genoux. Il a une énorme cicatrice qui s'étend sur la largeur de son front causée par un membre capricieux d'un chêne rouge imposant. Il s'est cassé la cheville. Deux fois. Il a du bois dans la neige jusqu'à la taille et une humidité oppressante où «vous êtes trempé et les insectes vous dévorent». Il a été menacé par des serpents et piqué par des abeilles.

Jusqu'à récemment, il n'avait pas d'assurance maladie.

"Mais j'aime l'exploitation forestière", a-t-il dit, son visage patiné s'éclaircissant. «Il n'y a pas de journée plus parfaite que le début du printemps quand il fait sec depuis deux ou trois jours. La joie est de trouver cet arbre et de l'abattre dans le bon sens. Il y a un art. Vous devez respecter cet arbre. Cela dure parfois 200 ans. "

Bess et son partenaire, Jerry Ward, dirigent Rock Ledge Logging, une petite opération avec deux bouteurs, une débusqueuse, un camion à plateau et trois ou quatre scies à chaîne. Bess estime qu'il a plus d'un demi-million de dollars en équipement, ce qui prend le même coup que le corps humain sur le terrain accidenté des forêts des Appalaches.

«Je dépense environ 80 000 $ par an en maintenance», a-t-il déclaré.

Son entreprise forestière a été transmise à Bess par son père et son grand-père. En 1990, Bess a été nommé bûcheron de l'année en Virginie-Occidentale par la West Virginia Forestry Association et la West Virginia Division of Forestry.

"J'avais alors une grosse équipe", a-t-il déclaré. "Des hommes qui étaient avec moi depuis 20 ans."

Maintenant, cependant, les affaires sont en baisse pour les opérations à deux de Bess. «Nous avons commencé à le remarquer vers juillet 2019», a-t-il déclaré, faisant référence aux tarifs sur les bois durs imposés par le gouvernement chinois. «On nous a imposé des quotas, ce qui signifie que nous ne pouvions enregistrer qu'une petite quantité.»

Les usines de pâte et les scieries qui achetaient leur bois étaient pleines. Le tarif de 25 pour cent sur le chêne rouge, le cerisier, le peuplier et les autres bois non résineux avait fait les dégâts escomptés – paralysant effectivement une industrie qui connaissait une solide activité d'exportation.

Les tarifs du bois dur étaient en représailles aux tarifs américains sur les produits chinois, y compris des produits comme les panneaux solaires et les machines à laver. Ces tarifs ont été imposés en 2018 par le président Donald Trump dans le but de remédier à un déséquilibre commercial apparent.

En représailles, les Chinois ont ciblé plusieurs industries – notamment le soja et les feuillus – dont les Américains profitaient. Ces tarifs frappent durement les agriculteurs du Midwest, provoquant un allégement sous forme de milliards de dollars de subventions agricoles. L'industrie du bois dur n'a rien obtenu.

Frappé par les tarifs et un virus

Bess croit que le gouvernement fédéral a laissé tomber l'industrie du bois dur en ne la soutenant pas avec des subventions comme il l'a fait pour le secteur agricole. "Ils auraient pu faire quelque chose", a-t-il dit.

Ces tarifs ont été levés le 21 février, selon une annonce du gouvernement chinois. Au moins pour les 12 prochains mois, les grumes et planches de bois dur seront déchargées des navires et des conteneurs dans les ports chinois. Mais Bess ne s’attend pas à ressentir les effets de l’ascenseur pendant 6 à 8 mois.

"Il y a tellement de stocks dans les parcs à bois et les parcs à pâte", a déclaré Bess en secouant la tête.

Pourtant, la levée des tarifs était une bonne nouvelle pour tout le monde dans l'industrie du bois dur.

Puis vint le coronavirus.

Tom Inman, président de l'American Hardwood Manufacturers, Inc., une organisation commerciale qui représente 200 entreprises des Appalaches, n'a pas mâché ses mots.

«Nous avons tenu notre réunion annuelle en février et une vidéoconférence avec les importateurs chinois de bois», a déclaré Inman. «Le virus et son impact sur les travailleurs y étaient aussi graves que les rapports le disent.»

Inman a déclaré que le coronavirus a commencé à se propager lorsque les familles sont rentrées chez elles après avoir célébré le nouvel an chinois dans des villes comme Shanghai et Pékin. En conséquence, les gens ont été mis en quarantaine pendant 14 jours, ce qui a été prolongé de deux semaines.

Mais maintenant, un mois plus tard, l’économie chinoise semble reprendre vie.

"Les usines reprennent maintenant le travail et les ports reçoivent des produits", a déclaré Inman. "Il y a de nouvelles affaires en Chine maintenant, mais certainement pas le volume des ventes avant les tarifs."

Cela, a expliqué Inman, coûte encore plus cher à l'industrie du bois dur. «Nous avons des produits dans des conteneurs dans les ports chinois. Nos fournisseurs doivent payer des frais de surestaries pour chaque jour où il se trouve là-bas. »

Pendant ce temps, aux États-Unis, des usines comme Laurel Creek Hardwood à Richwood ont du mal à déplacer leurs stocks.

«Nous avons été obligés de vendre du bois d'œuvre haut de gamme comme le cerisier et le chêne pour des produits bas de gamme comme des palettes», a déclaré la propriétaire Sharon Glasscock. "Jusqu'à présent, nous avons réussi à garder tous nos employés, mais d'autres grandes usines n'ont pas autant de chance."

L'une de ces plus grandes usines est Collins Hardwood, une opération tentaculaire au milieu du centre-ville de Richwood. Collins était à l'origine Cherry River Boom and Lumber Company, une opération du début du XXe siècle où travaillaient autrefois les ancêtres de William Bess. La ville de Richwood a été fondée sur le succès de la scierie.

Dans une interview au début de mars, Bo Hammonds, directeur général de l'usine de Richwood Collins, a déclaré qu'il avait dû licencier une quarantaine de travailleurs l'année dernière et cesser complètement les opérations de sciage de l'usine. Alors que Hammonds a déclaré que les licenciements n'étaient pas entièrement causés par les tarifs, "ils ont certainement contribué à la prise de décision de l'entreprise".

Collins a toujours des produits dans les ports chinois. Mais même lorsque cet inventaire se déplace enfin, Collins n'a pas l'intention de reprendre le sciage.

«Richwood sera essentiellement une cour d'attente», a-t-il déclaré.

Mais quelques jours seulement après cette entrevue, Collins Hardwoods a envoyé des lettres à tous ses employés de Richwood disant que l'usine fermait définitivement ses portes.

Prêt pour le retour?

Malgré ce mélange d'espoir et de morosité, tout le monde dans l'industrie semble croire que les 18 prochains mois seront meilleurs pour l'industrie du bois dur.

Selon Kelly Bridges, responsable des affaires publiques de la forêt nationale de Monongahela, la forêt de Monongahela multipliera par cinq ses ventes de bois au cours des six prochains mois, passant de 5 264 millions de pieds-planche au cours de la période se terminant le 30 mars à 28 185 millions de pieds-planche pour la période de 6 mois se terminant en septembre.

"Cette augmentation du bois disponible bénéficiera à l'industrie du bois en Virginie-Occidentale car il y aura plus d'opportunités pour les acheteurs locaux de bois de travailler sur des projets dans la forêt", a-t-elle déclaré dans un e-mail. «Cela profite également à l'économie locale, car nous avons régulièrement augmenté nos effectifs depuis 2017 pour accomplir la charge de travail supplémentaire.»

Inman voit également une lumière au bout du tunnel.

"Si les Chinois peuvent contenir le coronavirus, nous devrions voir une certaine croissance sur les marchés américains du bois d'oeuvre", a-t-il déclaré. «Certains fabricants ont déplacé leurs opérations hors de la Chine continentale vers des endroits comme le Vietnam et Taïwan. Mais les tarifs nous ont coûté une part de marché. »

Pendant ce temps, l'Indonésie, la Malaisie et l'Europe de l'Est fournissent aux Chinois des feuillus. Mais Inman pense que les Américains pourront éventuellement reprendre ces marchés.

Pour Inman, si certaines étoiles s'alignaient, les feuillus pourraient connaître une période de croissance. Premièrement, COVID-19 doit être contrôlé et la chaîne d'approvisionnement restaurée. Il a déclaré que l'économie chinoise devait se redresser après une récente crise.

"La demande chinoise de bois durs naturels comme le chêne et le cerisier est ce qui a poussé l'industrie au début des années 2000", a-t-il déclaré.

Il a dit qu'il aimerait également voir plus de développement des marchés intérieurs. «Les Américains se sont éloignés des véritables bois durs solides pour des choses comme les armoires et les meubles. Ils achètent plus de produits de substitution qui ressemblent au bois, ainsi que des armoires et des meubles peints. »

Les feuillus des Appalaches sont extrêmement durables, a déclaré Inman. "Pour chaque arbre récolté, deux et demi sont laissés debout."

Il espère que les goûts américains reviendront au bois dur naturel.

Une industrie compétitive

Inman a déclaré que les meubles bon marché que les Américains achetaient dans les magasins et les détaillants en ligne nuisaient au marché du travail américain. De plus, ces produits sont faits de matériaux de mauvaise qualité. «Lorsque vous achetez un ensemble de dînettes à 300 $, vous devez vous assembler, vous n'avez aucun moyen de savoir quels types de produits chimiques ont été utilisés dans sa fabrication. Vous ne savez pas quels types de pratiques de travail ont participé à sa construction. "

D'autres leaders de l'industrie sont d'accord. Gat Caperton de Gat Creek Furniture a déclaré: «Les familles commencent à remarquer des choses comme la qualité de l'air intérieur. Ces meubles bon marché libèrent des produits chimiques dangereux dans l'air de votre maison. Nos produits sont des produits en bois 100% naturels récoltés dans les forêts des Appalaches, broyés dans des moulins des Appalaches et fabriqués à la main par des travailleurs américains. Si tout le monde insistait sur les produits du bois fabriqués aux États-Unis, cela aiderait énormément notre économie. »

Le coût du travail est un facteur. Collins était une boutique syndicale. Les feuillus Laurel Creek de Sharon Glasscock ne le sont pas. La section locale 175 de Teamsters, le groupe syndical représentant environ 500 employés de la société AHF du comté de Randolph, la plus grande usine de revêtements de sol en bois massif préfini du pays, aurait «exhorté les employés à voter contre le prochain renouvellement du contrat dimanche», a déclaré l'Inter. -Mountain a rapporté dans un article du 22 mars.

"Ils peuvent s'entendre sur tout, si je comprends bien, sauf l'assurance maladie", a déclaré Glasscock. «Il est très difficile de fournir aux employés un salaire décent et de bons avantages sociaux et de concurrencer la main-d'œuvre étrangère bon marché.»

Inman est d'accord.

"Je ne vois pas de retour à l'époque où les grandes entreprises comme Broyhill employaient 2 500 personnes", a-t-il déclaré.

Mais il est encouragé par le succès de petites opérations comme Bassett et Gat Creek.

Le vieillissement de la main-d'œuvre est un autre problème. "Les jeunes ne veulent tout simplement pas faire ce travail difficile", a déclaré William Bess. «Les anciens abatteurs comme nous y sont toujours, mais je ne peux penser qu'à quelques gars dans la trentaine. Ils font ce travail pendant un an ou deux, puis ils veulent autre chose. »

De nombreux employés de Gat Creek ont ​​également plus de 50 ans.

Fin de la ligne

William Bess n'a pas l'intention de prendre sa retraite prochainement. Tant que sa santé se maintiendra, lui et son partenaire de 53 ans (récemment hospitalisé pour une maladie cardiaque) continueront de travailler.

«Je parle à mes collègues bûcherons sur Facebook. Les choses semblent plutôt mauvaises à court terme, mais ils pensent que l'entreprise s'améliorera au cours des six à huit prochains mois », a-t-il déclaré.

Pourtant, il est un peu nostalgique quand il regarde ses 51 ans dans l'exploitation forestière. Il sera toujours captivé par la mystique de la vie du bûcheron. Il se souvient d'avoir construit un petit bidonville avec son père sur un appartement dans les bois.

"Nous travaillerions une zone pendant un certain temps, puis nous ferions glisser le bidonville vers une nouvelle zone lorsque nous aurions terminé", a-t-il déclaré.

Le soir, ils partageaient un repas autour d'un feu.

Bess aime raconter une histoire de bûcherons et de leurs chapeaux.

"Les anciens bûcherons, dont beaucoup d'immigrants, achèteraient un grand chapeau de feutre à larges bords", a-t-il déclaré. "Ils ne pouvaient pas parler anglais, donc pour le travail de tous les jours, ils coupaient un cran dans ce chapeau."

Bess a déclaré que les hommes viendraient alors en ville et «encaisseraient leurs chapeaux».

L’économie de Richwood en a été le bénéficiaire.

«Ils cherchaient de la bière fraîche et des femmes chaudes», a-t-il dit en riant.

Mais les histoires de Bess ne seront plus transmises dans sa propre famille. Il n'y aura probablement pas d'enregistreur Bess de cinquième génération.

"Je suis au bout du fil", a-t-il déclaré.

Sa seule fille est un avocat formé à Yale devenu auteur. Elle vit dans le Connecticut avec son mari, un photographe professionnel.

«J'ai appris à Marie à abattre un arbre une fois», a-t-il déclaré. "Elle a fait du très bon travail."

En plus d'élever sa fille, Bess considère une douzaine de billes de peuplier de 55 pieds comme faisant partie de son héritage. Il a fourni les journaux pour la restauration historique du pont Phillipi dans le comté de Barbour. Le pont couvert à double canon de la guerre civile a été endommagé lors d'un incendie en 1989.

Bess a été chargé de fournir du bois pour le projet. Il a été reconnu pour ses efforts lors d'une cérémonie organisée par le gouverneur de l'époque. Gaston Caperton. «Un homme est venu après et m'a serré la main. "Merci," dit-il. «Mon arrière-arrière-grand-père a construit ce pont en 1852. Vous l'avez maintenant restauré.» »

Bess et les autres qui ont travaillé sur la restauration sont commémorés sur une photo à l'intérieur du pont.

"C'est mon héritage", a-t-il déclaré. "Ce n'est pas grand-chose."

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