La nouvelle crise de WeWork: «Les lieux de travail ne seront plus jamais les mêmes»


Les dirigeants de WeWork étaient obsédés par le nombre de personnes qu'ils pouvaient intégrer dans chacun des espaces de travail partagés de l'entreprise.

Ils ont déclaré qu'un bureau plus encombré a aidé à rendre l'espace actif et à susciter la collaboration lorsque des collègues de bureau se sont glissés les uns dans les autres dans les couloirs. La technique avait l'avantage supplémentaire de maximiser les revenus de chaque bureau de co-travail.

Il n'a fallu que quelques semaines et une pandémie mondiale pour que cette stratégie devienne un moyen de dissuasion pour les clients et un handicap majeur pour une entreprise qui ne peut pas se permettre de nouveaux revers.

La grande majorité des bureaux WeWork restent ouverts, mais avec beaucoup moins de personnes qui entrent qu'auparavant. Les bureaux qui ont fermé leurs portes ne l'ont fait que sur ordre explicite des autorités ou après un cas confirmé d'infection à Covid-19.

Même alors, les emplacements sont généralement fermés pour un nettoyage pendant la nuit et rouverts le lendemain.

Pour WeWork, déjà affaibli après l'échec de la tentative de publication de l'année dernière, les complications du coronavirus pourraient porter un coup fatal. Il refuse les appels pour rembourser les clients bloqués à domicile ou pour les libérer des contrats de location sans pénalité, bien qu'il propose d'annuler les augmentations de loyer prévues dans au moins deux cas.

En même temps, il essaie de renégocier les termes avec ses propres propriétaires pour alléger le fardeau financier. Une porte-parole de la société mère WeWork We Co. a refusé de commenter.

Les entreprises qui collaborent ont du mal à s'adapter tandis que nombre de leurs clients, en particulier les petites entreprises, envisagent d'annuler des contrats ou sont contraints de faire défaut. Plus d'un quart des clients de WeWork étaient en location mensuelle en juin dernier, selon le prospectus de la société pour l'offre publique initiale.

Knotel, un petit concurrent de WeWork qui loue des bureaux, se prépare à un mouvement de travail à domicile qui pourrait durer jusqu'à un an, a déclaré Amol Sarva, directeur général.

Comme WeWork, Knotel maintient les emplacements ouverts et demande aux locataires de continuer à payer pour le moment tandis que la startup se débat avec les effets à long terme sur l'utilisation du bureau. "Je suis à peu près sûr que les lieux de travail ne seront plus jamais les mêmes après cela", a déclaré Sarva. "J'ai écouté et parlé aux gens, et c'est le 11 septembre. Ça va être dans l'esprit des gens pendant longtemps. "

Même avant le virus, WeWork était sous le choc des coupes drastiques qu'il avait faites l'automne dernier pour rester à flot. L'entreprise a annoncé en novembre qu'elle licenciait environ 2 400 employés.

Le nom de code du projet parmi la direction était Huxley, une référence à l'auteur de Brave New World, selon une personne familière avec l'affaire qui a demandé à ne pas être identifiée discutant des questions de personnel.

Les licenciements se sont poursuivis et des dizaines de travailleurs ont tranquillement perdu leur emploi le mois dernier, ont déclaré trois personnes familières avec cette décision. Mardi, WeWork a déposé des documents auprès de l'État de New York pour des licenciements touchant 45 autres travailleurs.

L'argent reste une préoccupation. WeWork a déclaré la semaine dernière qu'elle avait accès à des milliards de dollars de dettes, mais en septembre, l'entreprise perdait plus de 400 millions de dollars par mois.

Le plus grand bailleur de fonds de WeWork, SoftBank Group Corp., menace maintenant de dénouer un accord pour acheter des actions à d'autres actionnaires. Bien que SoftBank ait insisté sur son engagement envers WeWork, cette décision bloquerait une ligne de crédit de 1,1 milliard de dollars dont l'entreprise avait tant besoin. La date limite pour SoftBank pour conclure l'accord est dans une semaine.

Enfin, il y a le virus. Les locataires confrontés à des difficultés économiques ou à des mandats prolongés pour travailler à domicile pourraient choisir de ne pas renouveler les baux à court terme, laissant WeWork accroché à des milliards de dettes de location à long terme.

Les employés de WeWork s'interrogent sur la gestion par l'entreprise de la crise sanitaire. Lorsque WeWork a appris qu'un locataire de New York avait été testé positif pour Covid-19 la semaine dernière, l'emplacement sur Lexington Avenue a été fermé jeudi soir pour le nettoyage et rouvert vendredi, selon un e-mail aux locataires examiné par Bloomberg.

Le Washington Post a rendu compte d'une pratique similaire sur le site de Madison Avenue, qui a été fermée, rouverte le lendemain puis refermée après qu'un autre client a signalé une infection.

Mercredi, deux étages du WeWork sur Park Avenue ont été fermés pour le nettoyage et devraient rouvrir vendredi, selon un e-mail vu par Bloomberg.

Les dirigeants ont déclaré, malgré les objections du personnel, que les bureaux WeWork doivent rester ouverts car certains clients fournissent des services essentiels, tels que des soins de santé, des assurances ou des produits de nettoyage.

«Nous avons l'obligation de garder nos bâtiments ouverts», a écrit Marcelo Claure, président exécutif, et Sandeep Mathrani, PDG, dans un e-mail commun aux employés. L'entreprise a souligné le message avec une annonce pleine page dans le New York Times. Dimanche, remerciant les clients fournissant "des services pour lutter contre Covid-19 et tous ceux qui aident la communauté au sens large".

Chaque entreprise travaillant en collaboration réagit différemment à l'épidémie. The Wing, un fournisseur d'espace de travail axé sur les femmes qui comptait jusqu'à récemment WeWork comme principal bailleur de fonds, a fermé les 11 sites, et Audrey Gelman, PDG, a déclaré qu'elle avait contacté les responsables pour offrir les espaces "pour les secours". Une autre startup, appelée Convene, a fermé plus de la moitié de ses sites. Industrious, comme WeWork et Knotel, maintient des bureaux disponibles avec un personnel limité.

Alors que les législateurs du monde entier adoptent diverses mesures pour protéger les locataires vulnérables, les entreprises de collaboration peuvent ne pas être en mesure de percevoir le loyer à certains endroits.

Dans certaines régions d'Asie, WeWork a institué des vacances à la location pour les clients, selon une personne proche du dossier. WeWork, à son tour, cherche son propre soulagement. Il a approché au moins un grand propriétaire de Londres pour obtenir des concessions à court terme sur le loyer, a déclaré une personne connaissant les pourparlers.

Adam Mutschler, un coach exécutif qui loue un bureau WeWork pour lui-même à Washington, D.C., a déclaré que la société était irresponsable en restant ouverte et en le chargeant pendant une crise lorsque les fonctionnaires lui demandent de rester à la maison.

"Leur message concerne la communauté", a déclaré Mutschler. "Mais ce n'est pas un mouvement communautaire. Si vous vous en souciez, vous fermeriez. " Mutschler a déclaré qu'il avait signé un bail de deux ans l'automne dernier pour économiser environ 10% sur ses bureaux, mais qu'une fois la crise terminée, il voulait trouver un moyen de mettre fin à son contrat plus tôt.

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