Le basketball universitaire a pris fin brutalement en mars, mais les conférences, grandes et petites, sont optimistes qu'elles joueront cet hiver. Voici comment:


IOWA CITY, Ia. – Fran McCaffery de l’Iowa a déclaré avec audace ce que de nombreux membres de la communauté universitaire du basketball en sont venus à croire.

«Je suis certain qu’il y aura une saison de basketball universitaire et un tournoi de la NCAA», a déclaré l’entraîneur de Hawkeye le 2 août, donnant aux fans un rare signe d’espoir au cours de cette année difficile.

Il se peut que cela ne démarre pas à l'heure. Cela peut se terminer par May Madness, en préservant l'allitération sinon la tradition. Toutes les écoles ne pourront peut-être pas rivaliser car la pandémie de COVID-19 nécessitera des mesures extrêmes.

Mais il y a un fort sentiment que le basket-ball atteindra sa conclusion en 2021, après que l'annulation de son tournoi en mars dernier ait signalé que 2020 serait une année de malaise dans le monde des sports universitaires.

McCaffery entame sa 11e saison en tant qu'entraîneur de Hawkeye avec sa meilleure équipe à ce jour, dirigée par le centre entièrement américain Luka Garza. L'Iowa est considéré comme un prétendant au titre national, et les fans réclament d'encourager les Hawkeyes, en particulier après la catastrophe plus tôt cette semaine lorsque la Big Ten Conference a annulé une saison de football d'automne.

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Mark Few, l'entraîneur d'une autre équipe avec des aspirations au championnat à Gonzaga, a fait écho à la confiance de McCaffery qu'une saison de basket-ball est à portée de main.

"Il faut juste avoir l'esprit ouvert et les moyens de rester positif et d'y arriver", a déclaré Few, qui a élaboré des stratégies avec ses collègues entraîneurs tout l'été sur des façons créatives de faire jouer les matchs.

"Je pense que la NCAA doit faire tout ce qui est humainement possible au cours des trois prochains mois pour mettre sur pied un plan de match pour le basket-ball universitaire", a déclaré Fran Fraschilla, un ancien entraîneur qui est maintenant analyste télévisuel couvrant principalement la conférence Big 12. «Il faut savoir combien de conférences possibles peuvent se permettre de tester régulièrement les étudiants-athlètes (pour le nouveau coronavirus).

«Pour la psyché du pays, nous devons faire ce que nous pouvons pour revenir au plus près de la normale. Et je pense aussi que financièrement, il est logique que les grands réseaux aient des jeux à mettre en place pour pouvoir remplir leurs contrats avec les conférences, donc ces écoles ont ces revenus.

Cela peut signifier ne pas commencer la saison avant janvier. Il se peut que les équipes ne jouent que dans leurs conférences. Il est possible que les ligues tentent d’imiter la NBA et créent des «bulles» dans lesquelles la compétition peut avoir lieu.

Jeudi, le président de la NCAA, Mark Emmert, a suggéré que les sports d'hiver, y compris le tournoi de la NCAA, pourraient utiliser un environnement de bulles pour ses championnats.

"Ce sera normal? Bien sûr que non. Ce sera des sports d'automne au printemps. Cela créera-t-il d'autres conflits et défis? Bien sûr", a déclaré Emmert. "Mais est-ce faisable? Ouais. Et nous voulons faire cela. Nous voulons que cela fonctionne pour ces étudiants."

Le compromis peut être une absence de spectateurs, tout comme la NBA. Mais au moins, cela signifierait des athlètes universitaires de toutes les conférences concourant dans le sport de leur choix, télévisé en direct, quelque chose qui n'a pas été vu depuis le 12 mars.

Comment la programmation pourrait fonctionner, avec des jeux hors conférence en danger

Une chose qui joue en faveur du basketball est que, contrairement au football, il y a une voix unificatrice. Il s’appelle Dan Gavitt et il est le vice-président de la NCAA pour le sport. Fraschilla faisait autrefois partie du même personnel d'entraîneurs que Gavitt au Providence College. Il a vu comment fonctionne son ami.

«Dan a le pouvoir de persuasion en sa faveur. Je pense que c'est quelqu'un en qui toutes les parties prenantes font confiance pour faire ce qui est dans le meilleur intérêt de toutes les personnes impliquées, y compris les étudiants-athlètes », a déclaré Fraschilla.

Le premier défi sera de savoir quoi faire des jeux hors conférence, ceux qui se déroulent généralement en novembre et décembre. Ils sont souvent joués dans des endroits exotiques comme Hawaï et Cancun. Ces événements ne semblent pas viables actuellement. Dans une pandémie, il n’est pas non plus logique que de petites écoles se déplacent à travers le pays pour jouer dans les grandes universités en échange d’un gros salaire.

Cela nuirait à des programmes comme le Maine, où Richard Barron avait cinq matchs de ce type alignés jusqu'à ce qu'il perde un rendez-vous avec le Colorado lorsque le Pac-12 a annoncé cette semaine qu'il n'autoriserait aucune compétition sportive avant le 1er janvier. Concours contre Rutgers, Virginie Tech, South Florida et St. Joseph's sont toujours au programme des Black Bears. Pour l'instant.

"Les ramifications économiques pour ces écoles vont durer très, très longtemps", a déclaré Barron à propos des équipes qui comptent sur des jeux "garantis" pour financer leurs opérations.

Barron sait que la priorité est de préserver l'horaire de l'Amérique de l'Est. Mais il espère qu'avec trois mois à prévoir, la saison pourra commencer à temps.

«C'est arbitraire», a-t-il déclaré à propos de la possibilité de ne pas commencer avant le 1er janvier. «Cela peut avoir du sens. Mais nous serons peut-être OK en novembre. Il y a juste beaucoup de choses qui peuvent arriver d'ici là. Le plus tôt nous obtenons un test rapide, afin que nous puissions l'administrer le jour du jeu, je pense que c'est la voie à suivre. Sans cela, nous devons faire la bulle, ce qui pour beaucoup d'endroits serait d'un coût prohibitif. »

Ben Jacobson a une autre raison de vouloir préserver les matchs hors conférence. C’est la meilleure chance pour ses Panthers du nord de l’Iowa de faire leurs preuves à l’échelle nationale avant de commencer à jouer à la Missouri Valley Conference. Cette saison, il a des matchs programmés à Richmond, contre l'État du Nouveau-Mexique sur un site neutre, et dans un tournoi des îles Caïmans dans lequel le nord de l'Iowa devrait s'ouvrir contre le Nevada.

"Ils vont soit vous mettre dans la discussion générale (pour le tournoi de la NCAA), soit vous en tenir à l'écart, mais au moins vous pourrez jouer aux jeux", a déclaré Jacobson. «Non seulement avons-nous besoin de ces opportunités pour avoir une vue d'ensemble, mais nous les attendons avec impatience.»

Fraschilla pense que la meilleure chance d'organiser des matchs hors conférence est de déplacer des tournois vers le continent et de créer des bulles pendant une semaine ou deux. Cela signifie que les joueurs et les entraîneurs seraient testés pour COVID-19 et mis en quarantaine pendant la durée de l'événement avant de retourner sur leurs campus à la fin.

Rares sont ceux qui ont déclaré que Spokane, à Washington, pourrait facilement accueillir un tel événement. La ville, qui abrite Gonzaga, allait être le site des matchs d'ouverture du tournoi NCAA de l'année dernière, et a la capacité de l'hôtel et suffisamment de terrains de basket pour accueillir trois matchs simultanément.

"C'est assez simple de réunir huit, 10, 12 institutions partageant les mêmes idées à la fois et vous pourriez facilement éliminer six ou huit matchs en 10 jours, puis rentrer chez vous et vous reposer et vous entraîner, tester et être en bonne santé. puis recommencez, "ont dit peu de gens.

"Ce serait essentiellement la non-conférence ici et vous pouvez le faire facilement en moins d'un mois."

Rares sont ceux qui ont dit que les entraîneurs à qui il a parlé aimeraient s'assurer que les petites écoles sont incluses, car elles risquent de perdre le plus si la partie de la saison sans conférence tombe à l'eau.

"Peut-être qu'au lieu de leur écrire un chèque, nous les faisons voler et les testons et les mettons dans un hôtel et ils obtiennent trois ou quatre matchs", a-t-il déclaré. "Tout le monde a été si ouvert d'esprit et pas si territorial que le football semblait l'être."

Profil: Connaître Mark Few de Gonzaga, c'est connaître 'Fewy'

C’est aussi ainsi que Fraschilla envisage le jeu de conférence pour les 12 meilleures ligues nationales. Dans le Big 12, par exemple, il a décrit un scénario dans lequel les 10 équipes se réuniraient à Kansas City pendant quelques semaines et joueraient neuf matchs. Un mois plus tard, ils feraient de même à Dallas.

Ce qui fonctionne pour le Big 12 ne fonctionnera pas pour toutes les conférences. Jacobson a déclaré que la saison à venir pourrait exposer davantage l'écart financier entre le haut et le bas du spectre du basketball universitaire.

«Ce fossé s’élargit depuis plusieurs années maintenant et il semble s’élargir plus rapidement que jamais au cours des cinq dernières années», a déclaré Jacobson. «S'ils peuvent faire une bulle pendant deux semaines ou deux mois, je n'ai aucun problème avec ça. Ce ne sera pas faisable pour les 32 ligues. "

Jay Bilas, analyste universitaire de basket-ball pour ESPN, pense que les voyages seront possibles cet hiver, mais que les ligues chercheront à régionaliser le jeu, à l'instar de ce que fait la Major League Baseball. Cela signifie que le Michigan et l'État du Michigan peuvent s'affronter trois fois au lieu de deux. Les Hawkeyes de l'Iowa peuvent jouer un calendrier lourd sur leurs rivaux frontaliers et ne pas se diriger vers l'est pour affronter Rutgers ou le Maryland.

«Les écoles les plus éloignées, comme le Nebraska, Rutgers, Maryland, devront peut-être jouer à plusieurs jeux lors d'un road trip. Ils n'obtiendront peut-être pas autant de matchs à domicile cette année. Mais ils n'ont pas à se soucier de la porte (argent des billets). Ils n’ont pas à se soucier des fans. Ils doivent se préparer à cela. Cela peut être OK pendant un an », a déclaré Bilas.

"Je suis convaincu qu'ils feront tout ce qu'ils peuvent pour que les matchs soient joués."

Le défi de la pandémie: à l'armée, un dossier de 58 pages dit tout

Zak Boisvert a un dossier de 58 pages sur son bureau qui montre à quel point cette saison de basketball universitaire sera étrange. Il est entraîneur adjoint à l'Armée de terre, et la compagnie d'assurance et le personnel d'entraînement sportif ont donné des instructions détaillées sur la façon dont les entraînements, les matchs et les déplacements doivent être gérés.

«Nous allons être sur le point de sceller cet endroit», a déclaré Boisvert à propos de l'académie militaire, où tous les étudiants sont testés chaque semaine pour COVID-19. «Nous pouvons donc prendre des mesures qui, franchement, je ne pense pas qu’elles fonctionnent dans beaucoup d’autres endroits.»

Les Black Knights «s'entraînent» depuis deux semaines, mais cela consiste en ce que chaque joueur utilise son propre cerceau et son propre ballon de basket, essentiellement 15 gars jouant seuls dans leurs allées. Le dossier comprend «une progression de cinq semaines vers la normalité», a déclaré Boisvert, ce qui signifie que les pratiques réelles sont dans quelques semaines.

L'armée, qui participe à la Patriot League, devrait ouvrir le jeu le 9 novembre à Notre-Dame. L’équipe fonctionne comme si cela se produirait, même si Boisvert pense qu’il y a tellement d’élan pour retarder la saison au 1er janvier que c’est ce qui va se passer.

«Tout le monde agit comme ça le 1er janvier, ce sera cette fin-pour-tout», a-t-il déclaré. «Qu'est-ce qui va être différent le 1er janvier? Je pense qu’il y aura un début-arrêt cette saison. La Patriot League doit décider comment elle va gérer une épidémie sur n'importe quel campus. Comment gèrent-ils un test positif? »

Celles-ci semblent inévitables, comme l’ont découvert les Hawkeyes de McCaffery le mois dernier, quand au moins trois joueurs ont été testés positifs au COVID-19 et que les entraînements ont été interrompus pour une quarantaine de deux semaines.

Daniel Diekema est le directeur de la Division des maladies infectieuses à l'Université de l'Iowa Health Care. Il a étudié le coronavirus et sa propagation, et estime que les États-Unis n'ont jamais quitté la soi-disant «première vague» de la pandémie. Il n’est pas convaincu que les choses changeront sensiblement d’ici la saison de basket-ball.

«Il est préférable de comprendre cette pandémie comme une constellation de petites épidémies individuelles dans différents endroits», a déclaré Diekema. «Je doute fort que cette vague soit terminée au moment où nous atteindrons la saison grippale cet hiver.

«La combinaison de la réouverture de l'école en personne, si cela se produit, et du temps plus froid qui pousse les gens à l'intérieur est presque certaine d'augmenter le taux de propagation du virus.»

Ce que cela signifie pour le basket-ball, c'est probablement qu'il vaut mieux oublier de laisser les fans entrer dans les arènes. Le coronavirus se propage plus facilement à l'intérieur.

«Les situations dans lesquelles nous avons vu ces événements dits« super épandeurs »se sont essentiellement déroulées dans des environnements intérieurs encombrés où il y a un contact étroit et probablement des espaces mal ventilés», a observé Diekema. «De plus, beaucoup d'efforts respiratoires, qu'il s'agisse de conversations ou de chants.»

Ou applaudir et huer.

Diekema ne pense pas qu’il soit possible de sécuriser les activités sportives cet automne, la même conclusion que les conférences Big Ten et Pac-12 sont arrivées. Il ne prévoit pas qu’un vaccin contre le COVID-19 sera largement disponible avant le début de l’année prochaine.

Par conséquent, le seul moyen d'empêcher le coronavirus de perturber une saison de basket-ball est de mettre les joueurs en quarantaine. Et Diekema a déclaré, avec un nombre aussi faible, que cela est possible si les athlètes et les entraîneurs ne s'aventurent jamais en dehors de leur environnement restrictif.

C'est peut-être ce qu'il faut pour obtenir une saison. Jacobson a dit qu'il croyait que ses Panthers étaient prêts à observer n'importe quel protocole afin de pratiquer leur sport.

«Cela va demander un effort concerté, et nous le savons tous», a-t-il déclaré.

Peu étaient d'accord, exprimant la frustration que les athlètes ne soient souvent pas consultés lorsque des décisions sont prises pour annuler des saisons.

«Les gens sous-estiment ce que cela signifie pour ces enfants», ont déclaré peu de gens. «Nous les encourageons et les aidons à s'inscrire, à sortir et à voter. Et pourtant, nous n'allons pas vous donner un vote pour savoir si vous jouez ou non. Et dans certains cas, ils ont préparé à peu près tout leur vie pour ce moment. "

Bilas pense que les joueurs seront plus en sécurité sur leurs campus, surtout s'il n'y a pas d'autres étudiants autour. De nombreux collèges envisagent d'envoyer des étudiants à la maison pour les vacances de Thanksgiving et de ne pas leur demander de revenir pendant quelques mois pour un deuxième semestre retardé.

Mais Bilas pense que si vous demandez aux athlètes de s’isoler, il est plus que temps d’être honnête sur ce qu’est vraiment cette entreprise.

«Ils ne forment pas une bulle pour la fanfare. Ils ne forment pas non plus une bulle pour la pièce de théâtre. Ils le font pour le football et le basket-ball », a déclaré Bilas. «Il n’ya aucune raison de faire cela, sauf de l’argent. Et c’est bien parce que nous faisons tous des choses pour de l’argent. Ce qui ne va pas, c’est de dire aux joueurs qu’ils ne peuvent pas en avoir. Ce sont des pros. Nous ne pouvons plus le nier. »

La récompense: un tournoi NCAA qui aura probablement une sensation différente

Le jeu final, comme toujours, est d'arriver au tournoi NCAA, le spectacle de trois semaines qui finance essentiellement toute l'opération. Les universités ont perdu environ 375 millions de dollars lors de son annulation en mars. Personne impliqué dans le basket-ball ne veut penser que cela se reproduira.

"Ils vont faire tout ce qu'ils peuvent pour faire basculer le ballon un jeudi après-midi à Raleigh, N.C., afin qu'ils puissent obtenir l'argent de CBS", a déclaré Boisvert.

Les questions qui se profilent seront de savoir combien d'équipes arriveront jusque-là, et si ce jeudi après-midi est en mars, avril ou mai.

Les puissantes conférences dont parlait Fraschilla, les 12 meilleures conférences, seront sûrement représentées.

Barron ne pense pas que l'Amérique de l'Est sera laissée pour compte, malgré les défis à venir. La ligue de neuf équipes s'étend du Maine au Maryland, les voyages seront donc un problème. Il est peu probable que la ligue puisse se permettre de mettre des équipes dans une bulle pendant de longues périodes, mais peut-être pendant une semaine afin de jouer son tournoi de fin de saison.

«Je ne pense pas que chaque conférence jouera à des jeux de la même manière. Certains peuvent avoir un double tournoi à la ronde aller-retour complet au sein de leur ligue. Les conférences plus importantes peuvent jouer plus de matchs de championnat en raison des revenus télévisés qu'elles peuvent obtenir. Je ne pense pas que quiconque ait abandonné son école pour avoir une saison de basket-ball », a déclaré Barron. "Je pense que nous trouverons un moyen de le faire (couronner un champion de la ligue), même si c'est de la pierre, du papier, des ciseaux."

Jacobson a un prétendant au titre de Valley, dirigé par l'espoir de la NBA A.J. Vert. Il est enthousiasmé par son équipe, mais préoccupé par ce qui pourrait se passer s’il ne pouvait jouer qu’un programme de conférence. La Vallée n'obtiendra-t-elle qu'une seule équipe sur le terrain de la NCAA? Cela mettrait toute la pression sur son tournoi de conférence de quatre jours.

Sauf si …

«Si nous ne jouons que des matchs de conférence, j'espère que nous étendrons le tournoi de la NCAA d'un an, jusqu'à 96 ou 128 (équipes). Au minimum, vous prenez deux équipes de chaque ligue », a déclaré Jacobson.

«Je ne vois aucun problème à avoir un week-end supplémentaire dans le tournoi de la NCAA. Je pense que tout le monde dans le pays serait enthousiasmé par ce que nous sortons. "

Boisvert espère que la Patriot League pourra terminer une saison pour le bien de ses athlètes, qui ont un engagement militaire de cinq ans devant eux après avoir obtenu leur diplôme de West Point.

«C'est la dernière chance pour nos joueurs de porter un uniforme de basket-ball et je pense pour eux que leur chance serait volée. Ce dernier environnement compétitif, cette dernière arène avant de devoir aller chercher un vrai travail », a déclaré Boisvert.

Mark Emmert couvre les Hawkeyes de l'Iowa pour le registre. Contactez-le à memmert@registermedia.com ou 319-339-7367. Suivez-le sur Twitter à @MarkEmmert.

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