Le comté de Maryland se lave, les résidents font face à des choix difficiles – NBC4 Washington


Les marées hautes déferlant d'un ruisseau étroit ont détruit la voiture que Kathy Blake avait garée une fois dans son allée de gravier ici. Au cours des deux dernières décennies, l'eau en a détruit une demi-douzaine.

Depuis octobre, lorsque l’une de ces inondations a rempli le premier étage de la maison de Blake de 6 pouces d’eau, elle vit dans un camping-car avec son mari et sa petite-fille, dans cette même allée.

Non loin de là, dans cette petite communauté de la côte est du Maryland, les vagues de la baie de Chesapeake ont rongé les terres que Gary McQuitty utilise pour ses voyages de chasse. L'année dernière, il a dû déplacer un canard aveugle à l'intérieur des terres. McQuitty s'attend à devoir le déplacer à nouveau bientôt, alors que les vagues se dirigent vers son pavillon de chasse.

La preuve de la montée des mers s'étend également au continent du comté de Dorchester, sur la route sinueuse menant au siège du comté de Cambridge. Dans la moitié sud rurale du comté, tout devrait être inondé – fréquemment sinon constamment – d'ici la fin du siècle.

Les signes de changement sont si flagrants autour de Dorchester qu'ils obligent à prendre des décisions difficiles. Dans ce comté de 32 000 habitants, les experts affirment que la confrontation avec la montée des eaux provoquée par le changement climatique arrive plus rapidement que partout ailleurs sur la côte Est.

Et cela arrive à un moment où le roulement du personnel a laissé Dorchester sans personnel clé qui avait guidé la résolution des problèmes.

«Le comté de Dorchester est un bon exemple de notre canari dans une mine de charbon», a déclaré Michael Scott, doyen de la Henson School of Science and Technology de l'Université de Salisbury, qui a passé des années à cartographier les pertes de terres dans le comté. «Ces mêmes problèmes arrivent dans un comté près de chez vous. C'est juste une question de quand et où. »

De l'autre côté de Dorchester, les rivages ont reculé de 600 pieds depuis les années 1970, a déclaré Scott, et ils continuent de perdre du terrain chaque jour.

Déjà, l'élévation du niveau de la mer contribue à transformer les marais du Blackwater National Wildlife Refuge en eau libre et à les parsemer d'arbres morts, tués par l'exposition à l'eau salée. Les gardiens de refuge sont sélectifs dans l'achat de nouvelles terres, évitant les larges bandes qui devraient être sous l'eau d'ici une génération.

Les acheteurs de maisons du comté de Dorchester paient de plus en plus en espèces pour éviter la montée en flèche des primes d'assurance contre les inondations exigées par les prêteurs hypothécaires.

Les fermetures de routes sont monnaie courante car les marées hautes sautent sur les berges et montent dans les égouts pluviaux. Il est question de réduire tout nouveau développement dans le sud de Dorchester, même si l’on parle également d’étendre les canalisations d’égout vers des communautés éloignées où la montée de la nappe phréatique menace des pannes généralisées de fosses septiques.

Les bâtiments et les artefacts datant de l’époque de Harriet Tubman, originaire du comté, ou de quelques jours avant même que le capitaine John Smith ne visite les côtes du comté, sont menacés. Tandis que les historiens évaluent la menace qui pèse sur les ressources culturelles, ils disent que dans certains cas, leur seule option logique sera de documenter méticuleusement ce qui est là avant qu’il ne soit perdu.

Les huîtres sont un élément essentiel de l'écosystème de la baie de Chesapeake, agissant comme un filtre naturel aidant à garder l'eau propre, mais la population diminue. Megan McGrath de News4 présente un homme du Maryland qui fait du paddleboard pour aider à sauver les huîtres de la baie.

Le centre historique de l'industrie des fruits de mer du Maryland sur l'île Hoopers est également menacé, où les opérations de cueillette du crabe luttent déjà dans un contexte de pénurie de main-d'œuvre et de pandémie de coronavirus.

À travers tout cela, une question fondamentale se pose à des résidents comme Blake et McQuitty. Rester et s'adapter, ou abandonner et partir?

Leurs réponses sont différentes, même si aucun des deux ne croit que les eaux cesseront de monter. Ils conviennent qu'ils vivent dans un bel endroit menacé.

«Une fois que cela disparaît, vous ne le récupérez jamais», a déclaré McQuitty.

LES FORCES HISTORIQUES AUGMENTÉES

Dorchester a toujours été sujette aux inondations lors des pires tempêtes du Maryland, comme l’ouragan Isabel en 2003, qui a endommagé des centaines de maisons dans le comté.

Et le comté a longtemps fait face à l'érosion qui ronge les péninsules et les îles exposées. Plus de 300 personnes vivaient sur Holland Island, à environ 10 miles au sud de Hoopers, au début des années 1900, mais sa dernière maison s'est effondrée dans la baie en 2010. Applegarth, le plus au sud des trois villages qui constituaient autrefois l'île Hoopers, n'a pas survécu au 1933 Ouragan Chesapeake-Potomac, la même tempête dévastatrice qui a ravagé l'entrée d'Ocean City.

Les menaces que représentent les marées et les tempêtes pour le comté devraient s'accélérer à mesure que le climat se réchauffe, ce qui suggère que davantage de communautés disparaîtront inévitablement. Les modèles suggèrent que la baie de Chesapeake s'élèvera jusqu'à 2,1 pieds d'ici 2050 – assez pour mettre la majeure partie de la moitié sud de Dorchester sous l'eau – et près de 4 pieds d'ici 2100. Les scientifiques disent que cela se produit à la fois parce que les mers mondiales augmentent avec les températures , et parce que la péninsule de Delmarva a coulé depuis la dernière période glaciaire.

Au cours de la dernière décennie, le comté a commencé à faire face aux terribles prédictions.

Après des années de débat, le conseil du comté a adopté en 2011 une politique exigeant que le plancher le plus bas de toute nouvelle structure soit surélevé d'au moins 2 pieds au-dessus d'un niveau d'inondation de base. En 2016, les responsables ont réorganisé un processus de vente fiscale conçu pour encourager le réaménagement des immeubles vacants. Ils ont ajouté une étape qui examine les risques d'inondation avant que ces propriétés ne reçoivent un investissement. La politique a remporté un prix pour l'innovation de la Maryland Association of Counties.

Jim Bass, directeur du programme de résilience côtière à l'Eastern Shore Land Conservancy, a félicité le comté pour «certaines idées remarquablement progressistes» pour une communauté rurale et conservatrice.

Les fonctionnaires n'avaient guère le choix, a-t-il suggéré.

«Lorsque vous regardez votre jardin s’effondrer dans la baie de Chesapeake, nous ne parlons plus des philosophies du changement climatique. Nous parlons maintenant de sécurité publique », a déclaré Bass, dont l’organisation se concentre sur la préservation des communautés de la côte est et de la qualité de vie.

Cela ne veut pas dire qu’il est facile pour les résidents de se mettre d’accord sur des solutions. Bien que l’érosion soit indéniable, beaucoup disent qu’ils ne sont pas sûrs que le changement climatique en est la cause.

Le comté a présenté de nombreuses idées d'adaptation dans un nouveau plan global, dont une ébauche est en cours d'examen. Il appelle à des efforts pour préserver le patrimoine culturel, restreindre le développement le long des rives et explorer l'utilisation des fonds publics et fédéraux pour élever des structures vulnérables ou installer des évents anti-inondation qui empêchent les dégâts d'eau.

Alors que les fonctionnaires se préparent à mettre ces politiques en pratique, le gouvernement du comté se trouve sans plusieurs membres du personnel qui ont aidé à guider son approche pour lutter contre les inondations, y compris son directeur et directeur adjoint de la planification et du zonage et son chef de la gestion des urgences. Un planificateur environnemental est également parti récemment, pour un travail similaire dans le comté de Wicomico.

Le directeur du comté, Keith Adkins, a déclaré qu'il était occupé à pourvoir les postes vacants et qu'il n'avait pas répondu aux autres questions du Baltimore Sun. Le président du conseil du comté, Jay Newcomb, un démocrate propriétaire du restaurant Old Salty’s sur l’île Hoopers, n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Le conseiller Lenny Pfeffer, qui serait le premier membre de l'organisme qui n'est pas né et n'a pas grandi à Dorchester, a qualifié les inondations de préoccupation majeure, mais a déclaré qu'il craignait qu'avec seulement 60 millions de dollars dans le budget annuel du comté, il ne puisse pas se le permettre. soyez proactif pour faire face à la menace. Le sénateur Addie Eckardt, un républicain qui représente les habitants de Dorchester et de trois autres comtés de Shore, a déclaré que la contraction économique provoquée par la pandémie de coronavirus rendra plus difficile pour l'État d'aider à faire face à la perte de terres.

Il pourrait y avoir plus d'aide fédérale à venir. Un programme adopté en 2018 pourrait commencer à offrir des subventions d'ici la fin de cette année, avec un montant total basé sur 6% des dépenses nationales consacrées aux secours en cas de catastrophe l'année précédente. Le programme Bâtir des infrastructures et des collectivités résilientes pourrait être consacré à la planification des catastrophes, à des projets visant à augmenter ou à renforcer les bâtiments, ainsi qu'à racheter les propriétaires de propriétés inondées à plusieurs reprises.

ACHATS DU GOUVERNEMENT CONSIDÉRÉS

Mais cette dernière stratégie en particulier s'est révélée controversée à Dorchester. Le comté élaborait un plan pour guider les rachats en 2018, jusqu'à ce qu'une élection au cours de laquelle trois des cinq sièges du conseil de comté ont changé de mains a interrompu l'effort.

Un an et demi plus tard, la discussion sur la politique pourrait bientôt reprendre – le nouveau plan global proposé pour le comté suggère que dans certains cas, les rachats peuvent être la meilleure option.

L'idée d'un programme de rachat a suscité un débat dans le passé, car elle contraste avec les efforts visant à investir dans de nouvelles infrastructures et la prévention des inondations dans des endroits comme Norfolk, Virginie et Annapolis, a déclaré Anna Sierra, qui a dirigé le service d'urgence de Dorchester de 2016 à début 2019 et occupe désormais un poste similaire dans le comté de Caroline.

"C'est une conversation très difficile à avoir", a déclaré Sierra. «Il est difficile de regarder quelqu'un dans les yeux qui est un résident de quatrième ou de cinquième génération et de dire: 'Votre culture, votre terre générationnelle, cela n'a pas autant d'importance que de l'autre côté de l'eau parce que vous n'avez pas autant d’argent. »

Cela soulève également des inquiétudes quant à la viabilité de la communauté pour les résidents qui souhaitent rester. Une vue à vol d'oiseau de la moitié sud du comté est parsemée d'espaces vides où les maisons ont simplement été démolies après Isabel, et d'autres sont vides depuis longtemps.

Les données du recensement montrent que près de 40% des immeubles du sud de Dorchester étaient vacants en 2010, un taux comparable, voire supérieur, à certains des quartiers les plus touchés de Baltimore.

Pour certains, toute raison de continuer à investir le long des côtes vulnérables a déjà disparu.

Morgan Tolley, issu d’une longue lignée de marins mais qui a lui-même abandonné la profession, a décidé de vendre la maison de son défunt père à Wingate, un village du sud-est du comté. Après la mort de son père en 2015, il l'a vendue à un résident de Washington à la recherche d'une résidence secondaire.

Il est toujours propriétaire de la maison de transformation du crabe Meredith & Meredith Seafood Co. que sa famille a commencé à exploiter à Toddville il y a un siècle, qui est inscrite dans un inventaire des propriétés historiques du Maryland Historical Trust. Mais il ne s'attend pas à ce qu'elle soit réutilisée ou que quiconque veuille acheter une propriété dans cette partie du comté.

«C’est juste un endroit où les marins amarrent leurs bateaux», a déclaré Tolley. "Il n'y a plus aucun achat ni aucune vente là-bas."

Pour elle et pour de nombreuses autres ressources historiques et culturelles, la préservation n'est peut-être pas du tout une option viable.

Dans certains cas, un bâtiment peut devoir être tellement modifié pour éviter les dommages causés par les inondations qu'il perdrait son intégrité historique, a déclaré Elizabeth Hughes, directrice du Maryland Historical Trust. Telle était la détermination de la fiducie récemment lorsqu'un groupe développant un parc au bord de l'eau à Cambridge a cherché à déplacer une ancienne église située près d'un cimetière à l'extérieur de Vienne, à quelque 15 miles au sud-est. La fiducie a refusé une demande de subvention pour couvrir les frais de réinstallation.

«Si vous devez élever une structure à un tel point qu'elle … ne peut plus être comprise dans son contexte historique, vous devez vous demander dans quelle mesure réduisons-nous les dommages par rapport à causer des dommages?» Dit Hughes.

Mais il y a aussi des résidents et des défenseurs de la nature comme Midge Ingersoll, qui rêve de déplacer et de recréer des villages entiers pour protéger le patrimoine du comté, y compris ceux des Amérindiens, des esclaves et des Noirs libres, et des pasteurs. Ingersoll, qui vit dans une maison datant des années 1740 qui a été élevée de 4 pieds en 2000, a déclaré qu'elle espérait voir un équilibre entre la préservation et l'adaptation alors que davantage de structures historiques sont menacées.

Quant à McQuitty et Blake:

McQuitty fait partie de ces résidents qui font pression pour la résilience. Lui et d'autres personnes de la partie inférieure de l'île Hoopers ont demandé une subvention pour explorer des moyens d'empêcher la communauté de devenir la dernière d'une histoire de disparition des îles Chesapeake. Le groupe est sur le point de recevoir 55 000 dollars de la National Oceanic and Atmospheric Administration plus tard cette année. Il prévoit d'étudier les moyens de ralentir l'érosion et d'estimer les coûts potentiels.

"Je pense que cela vaut la peine d'être sauvé", a déclaré McQuitty.

Mais Blake dit que c'est une question de savoir quand, pas si, sa maison sera à nouveau inondée. Elle ne pense pas pouvoir vendre le simple cottage de deux étages. La flambée des taux d'assurance contre les inondations rend déjà les ventes de maisons délicates le long de ces rivages vulnérables.

Elle pensait avoir trouvé une solution en 2018, en négociant un rachat par le gouvernement qui permettrait à sa famille de recommencer ailleurs, mais cet accord a échoué.

Maintenant, Blake pense que sa seule option pour échapper à ses inquiétudes est également le pire des cas pour une zone où les cicatrices de l'ouragan Isabel demeurent.

«Mon plus grand espoir de sortir d'ici est le grand», a-t-elle déclaré.

Cette histoire est apparue à l'origine dans The Baltimore Sun

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