Le monde du tennis fracturé au milieu d'une pandémie prolongée


Les joueurs de tennis sont des entrepreneurs indépendants. Ils ne reçoivent pas de salaire et n'ont pas de syndicat. Le sport comprend certains des athlètes les plus riches du monde: Roger Federer était en tête de la liste des athlètes masculins les mieux payés l'année dernière, et Naomi Osaka était la mieux payée de toutes les femmes, juste au-dessus de Serena Williams. Le sport comprend également de nombreux joueurs qui ont du mal à couvrir leurs propres frais de voyage.

Le tennis n'est pas non plus particulièrement cohésif au niveau organisationnel, car la pandémie de coronavirus l'a maladroitement éclairée. Il n'y a pas de commissaire qui puisse solliciter des commentaires et présenter un plan détaillé pour revenir à l'action. Il n'y a pas de bureau de la ligue. La Fédération internationale de tennis, l’instance dirigeante du tennis, a un pouvoir limité. L’Association des professionnels du tennis ne supervise que la tournée des hommes – elle est entièrement distincte de l’Association féminine de tennis. Les deux organisations ont des horaires, des budgets, des systèmes de classement, des droits de diffusion et des sponsors différents. Au sein de ces deux tournées, chaque tournoi est au moins dans une certaine mesure sa propre entité, et chaque Grand Chelem est totalement indépendant. Il existe également des circuits pour les joueurs les moins bien classés: le Challenger Tour pour les hommes, la série 125K pour les femmes, un World Tennis Tour indépendant pour les deux, les matchs Futures, etc. Ensuite, il y a un vaste et quelque peu obscur écosystème d'événements d'exposition. Même les journalistes qui rendent compte du jeu sont en grande partie des pigistes très éloignés – l’une des chroniqueuses les plus branchées du sport, Reem Abulleil, m'a dit qu'elle passait environ la moitié de l’année sur la route, payant à sa manière. À bien des égards, le tennis professionnel ne ressemble pas à quelque chose comme le N.B.A. autant qu'il ressemble à une fédération de, disons, une cinquantaine d'Etats avec des gouvernements séparés et une éthique régnante de l'individualisme.

La semaine avant que Grigor Dimitrov soit testé positif pour le coronavirus, l'Association de tennis des États-Unis a publié un communiqué de presse: l'Open américain se jouerait à ses dates régulières, en août, à l'endroit habituel – Queens, New York – mais sans fans. L'Open de l'Ouest et du Sud serait déplacé de Mason, Ohio, au Queens et serait joué juste avant. Une grande partie des revenus des tournois de tennis provient des reçus de porte et du parrainage sur place, qui ne seraient pas récupérés, mais les États-Unis, qui accueillent le tournoi, pourraient au moins conserver l'argent de la diffusion. Il avait déjà licencié plus d'une centaine d'employés. On avait parlé, dès le début, que les tournées ne reviendraient pas tant que tous les joueurs éligibles ne pourraient pas venir sans restriction et se sentir en sécurité. Ensuite, il est devenu clair que la vie normale ne reprenait pas de sitôt, et que s'ils attendaient, il se pourrait qu'il n'y ait pas de tournées auxquelles revenir. «Nous devons essayer de fournir des opportunités de revenus à nos athlètes, à nos tournois, pour les maintenir viables», Steve Simon, le C.E.O. de la W.T.A., a déclaré à Abulleil.

Le 23 juin, l'U.S.T.A. a tenu une conférence de presse virtuelle, avec des journalistes diffusés via Zoom. Tout a commencé par une vidéo de Serena Williams dans sa cuisine. «J'ai vraiment hâte de retourner à New York et de jouer à l'US Open 2020», a-t-elle déclaré, un mixeur visible par-dessus son épaule. «J'ai l'impression que les États-Unis d'Amérique va faire un très bon travail pour s'assurer que tout est incroyable et que tout est parfait et que tout le monde est en sécurité. Ça va être excitant. "

Sûr, espérons-le; différent, sans aucun doute. Après la vidéo, le médecin-chef de l'U.S.T.A. a rejoint une poignée d'autres officiels sur scène pour expliquer le plan dans un stade Arthur Ashe par ailleurs vide, qui, deux mois auparavant, avait été utilisé comme hôpital de campagne. Dans un effort pour réduire la bulle, il n'y aurait aucun média, autre que des équipes de télévision squelettiques. Il n'y aurait pas de tournoi de qualification, à travers lequel les joueurs les moins bien classés gagneraient habituellement des places dans le tableau principal, et il n'y aurait pas de double mixte, pas de tournois juniors, pas de tennis en fauteuil roulant. Le champ de double a été réduit. Chaque concurrent de l'Open serait autorisé à amener trois personnes supplémentaires sur le site. (Une proposition antérieure les limitait à un compagnon chacun, mais plusieurs joueurs de haut niveau, habitués à voyager avec des entourages, se sont opposés.) Il y aurait des tests réguliers pour le coronavirus, et ils avaient des protocoles en place, ont déclaré les responsables, pour traiter les tests positifs. .

Tout le monde n'était pas content. «Pour moi, UN CHÂLE N'EST PAS UN CHOC SANS QUALIFICATION, DOUBLES ET DOUBLES MIXTES», Gaby Dabrowski, championne du double du Canada, tweeté. «Cela laisse un mauvais goût dans ma bouche quand tant de joueurs sont contre cet événement qui avance, et pourtant il avance de toute façon. . . . Quelque chose ne se sent tout simplement pas ici. » De nombreux athlètes en fauteuil roulant et leurs partisans étaient furieux et ont réussi à rétablir le tournoi en fauteuil roulant. Certains joueurs de haut rang sont restés mécontents des restrictions concernant la taille de leurs équipes de soutien. Lors d'une conférence téléphonique avec U.S.T.A. officiels, un joueur a suggéré que les participants devraient recevoir des prix plus élevés, comme une sorte de prime de risque. La suggestion n'a pas été accueillie chaleureusement.

Il y avait aussi la question de l'exécution. Lors de la conférence de presse, Ben Rothenberg, un pigiste qui écrit fréquemment pour le Fois, a demandé s'il y aurait des conséquences à enfreindre les règles. «Je pense que, alors que nous retournons tous au travail, nous avons tous une responsabilité envers nous-mêmes, envers nos familles, envers nos collègues de travail», a déclaré Stacey Allaster, directeur du tournoi. Elle a ajouté: «J'ai beaucoup confiance en ces athlètes professionnels.» Elle semblait dire que non, il n'y aurait pas de conséquences, à part éventuellement de contracter le virus.

À ce moment-là, on ne savait pas qui en plus de Serena Williams venait. Federer était absent pour l'année, avec une opération au genou. On s'attendait à ce que Djokovic joue, mais le statut de Nadal, le champion en titre, était remis en question, en partie parce que son événement phare, l'Open de France, avait déjà annoncé – apparemment sans consulter le reste du monde du tennis – qu'il sautait de là. sa position normale sur le calendrier, de fin mai à fin septembre. (Wimbledon, qui avait une assurance qui s'étendait à l'annulation en cas de pandémie, a simplement été annulée.) Cela rendait incertain si les joueurs qui ont pénétré profondément à l'US Open seraient en mesure de concourir dans les Français peu de temps après. Après avoir volé de New York à Paris, seraient-ils tenus de se mettre en quarantaine? Le statut de la femme n ° 1, Ashleigh Barty, était également douteux. Voudrait-elle voyager depuis l'Australie, un endroit où le virus est largement sous contrôle, vers un pays où il ne l'est pas?

Le A.T.P. La tournée devait reprendre avec le Citi Open, à Washington, D.C., en août. Mais, en juillet, il a été annulé, car personne ne savait si les joueurs pourraient aller et venir sans mise en quarantaine. Il a commencé à sembler que l'avenir le plus plausible pour le tennis, du moins à court terme, était un patchwork régional. Patrick Mouratoglou, mieux connu comme l’entraîneur de Serena Williams, avait lancé un tournoi appelé Ultimate Tennis Showdown, dans son académie du sud de la France, avec un format de score expérimental et un code de conduite détendu. (Pensez aux fracas de raquettes.) Des joueurs tchèques ont concouru à Prague; Thiem a organisé un événement dans la station balnéaire autrichienne de Kitzbühel. Tennis Australia a prévu un certain nombre d'événements pour les joueurs locaux. Seize femmes, dont la plus récente championne du Grand Chelem, Sofia Kenin, ont participé à des équipes surnommées Kindness and Peace lors d'un tournoi à Charleston, en Caroline du Sud, diffusé sur Tennis Channel. Au Royaume-Uni, Jamie Murray, l'un des meilleurs spécialistes du double, a organisé un concours pour la suprématie nationale qui comprenait son frère, Andy, qui était absent la plupart de l'année en raison d'une blessure à la hanche. (Dan Evans, l'actuel n ° 1 britannique, a validé son classement en remportant le titre.) Des expositions compétitives, dont beaucoup diffusées sur ESPN3, ont été jouées en Floride, mettant en vedette les cent meilleurs joueurs. À Atlanta, les Américains John Isner, Sam Querrey et Frances Tiafoe ont fait la une d'un événement avec un nombre limité de fans et le port de masque recommandé mais facultatif; Tiafoe s'est retiré après avoir été testé positif pour COVID-19. (L'événement a continué.) World Team Tennis a tenté une sorte de bulle à White Sulphur Springs, en Virginie occidentale, avec un terrain approvisionné qui comprenait Venus Williams et Kim Clijsters. À mi-chemin, Danielle Collins a été licenciée pour avoir conduit à Charlottesville pour acheter des suppléments de santé, mais personne n'a été testé positif. La finale était à la télévision nationale, et serrée jusqu'au dernier point. Après que l'équipe gagnante se soit retirée, les joueurs se sont embrassés dans un groupe.

Bien que le coronavirus ait mis à nu les fractures marquées dans le tennis, il a également présenté une opportunité de les aider à les combler. En avril, Djokvoic révélé un plan sur lequel il travaillait avec Federer et Nadal qui appelait les cent meilleurs joueurs en simple et les vingt premiers en double à faire des contributions sur une échelle mobile à un fonds de secours aux joueurs. Ceux à l'intérieur du Top 5 en mettraient trente mille chacun, suivis de vingt mille pour les joueurs classés de six à dix, et ainsi de suite; l'A.T.P. ajouterait environ un million, et les quatre slams donneraient chacun cinq cent mille, pour porter le fonds à quatre millions de dollars. Les joueurs classés entre deux cinquante et cinq cents recevraient chacun dix mille dollars. Beaucoup de gens ont loué l'idée, mais tout le monde n'était pas content. "Aucun des joueurs ne meurt de faim", a déclaré Thiem à un journal autrichien. Les cent premiers, a déclaré Thiem, «tous ont dû se battre pour gravir les échelons. J’ai vu des joueurs sur l’I.T.F. Tournée qui ne s’engage pas à cent pour cent dans le sport. Beaucoup ne sont pas du tout professionnels. Je ne vois pas pourquoi je devrais leur donner de l’argent. » Inès Ibbou, une jeune joueuse algérienne classée n ° 620 mondiale, a filmé une réponse à Thiem, expliquant ce qu'elle a dû surmonter pour poursuivre sa carrière, et l'a postée sur Instagram; dans les commentaires, Venus Williams a appelé Ibbou «mon héros».

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