L'échec du leadership de l'Université de l'Iowa


Samedi dernier, sous le porche à deux portes de chez moi, une foule de jeunes démasqués a applaudi alors qu'un exubérant de 19 ans vêtu d'un tee-shirt Hawkeyes lançait une balle de ping-pong dans un arc parfait, l'atterrissant carrément dans un verre de bière, dont son adversaire, un autre jeune homme, a ensuite bu. Ce jour-là, l'État de l'Iowa a atteint son deuxième plus grand nombre de nouveaux cas de coronavirus en 24 heures: 832.

J'ai déménagé dans l'Iowa en 2017 pour poursuivre ma maîtrise en poésie de l'Iowa Writers 'Workshop, où j'ai enseigné à l'université en tant qu'AT. Après avoir obtenu mon diplôme, j'ai obtenu une bourse d'un an en tant que professeur auxiliaire d'écriture créative. Enseigner à l'Université de l'Iowa a été l'une des périodes les plus enrichissantes de ma vie. Mes étudiants et l’Université ont fait de moi un meilleur éducateur et je vous en serai éternellement reconnaissant. Mais aujourd'hui, alors que je regarde l'Université de l'Iowa mettre en péril la santé et la sécurité de mes anciens étudiants et collègues, et du personnel qui travaille sans relâche pour faire fonctionner l'école, j'ai honte d'être un Hawkeye.

Permettez-moi d'être franc: lorsque l'Université de l'Iowa rouvrira pour des cours en personne le 24 août, elle ne sera pas préparée et des gens mourront. Au-delà du risque inhérent évident de ramener plus de 30000 étudiants sur le campus pour un apprentissage en personne au milieu d'une pandémie mondiale, l'interface utilisateur s'est révélée particulièrement inapte à relever le défi en ne fournissant pas un leadership efficace. Les preuves se sont accumulées tout l'été. Les amphithéâtres «socialement distancés» ne laissent qu’un seul siège entre chaque étudiant – bien loin des directives du CDC de six pieds. Début août, les bâtiments et les installations ont rouvert aux étudiants quelques jours avant que l'Université ne distribue des kits EPI. Les départements, dont beaucoup sont déjà contraints de licencier des professeurs, sont censés, à leur discrétion, payer les barrières en plexiglas et le désinfectant pour les mains – ou non.

Le plus alarmant de tous, peut-être, est le manque de tests. Contrairement à d'autres collèges et universités rouvrant cet automne, l'Université de l'Iowa n'a pas de programme en place pour les tests de masse ou la recherche des contacts. L'université fait valoir qu'un tel test serait un gaspillage de ressources et donnerait aux étudiants un faux sentiment de sécurité s'ils étaient testés négatifs. Mais quel sentiment de sécurité est plus faux que l'absence de test du tout? Pour mettre cela en perspective, lorsque l'Université d'État de l'Iowa a testé ses étudiants résidentiels pour COVID-19 alors qu'ils emménageaient dans leurs dortoirs, 2,2% ont été testés positifs. En supposant le même taux d’infection de 2,2% à l’assurance-chômage, cela représente environ 141 étudiants parmi les 6 500 qui vivent sur le campus – sans parler des 25 000 étudiants qui vivent hors campus. Selon la même métrique, 550 d'entre eux pourraient sans le savoir propager le COVID-19 à leurs colocataires, amis, parents et voisins, aux serveurs et aux employés des épiceries et, la semaine prochaine, à leurs gardiens, bibliothécaires et enseignants.

Le fait que ce soit une idée terrible n'est pas perdu pour la communauté de l'interface utilisateur. Selon une enquête menée le 27 juillet auprès des étudiants, trois étudiants sur quatre ont peur de contracter le COVID-19 sur le campus. Près de 300 membres du corps professoral ont signé un engagement s'engageant à enseigner leurs cours en ligne à l'automne, et plus de 700 membres de la communauté ont signé une pétition demandant que les cours soient déplacés en ligne. Le gouvernement étudiant a écrit une lettre ouverte exhortant l'Université à passer à l'apprentissage en ligne. Les conseillers résidents des dortoirs, dont beaucoup perdraient leur logement s'ils démissionnaient, ont ouvertement plaidé auprès de l'Université pour qu'elle tienne compte de leur sécurité. Pourtant, au milieu de tout cela, l’administration de l’Université de l’Iowa insiste sur le fait qu’il est sécuritaire de rouvrir. Comment, nous demandons encore et encore. Le comment, expliquent-ils, ne leur appartient pas. Apparemment, cela dépend de nous tous.

Le plan de réouverture de l’Université de l’Iowa est centré sur l’idée du choix individuel. Comme l'a écrit le président Bruce Harreld dans un courriel adressé à un étudiant concerné (dans un échange qui est devenu viral sur Twitter), «Vous, vos camarades, tous les professeurs, tout le personnel, tout le monde a le choix. Si vous ne vous sentez pas à l’aise, restez à la maison…. quelques voix ne devraient pas supprimer le droit de choix pour tout le reste de notre communauté. " Mais pour surmonter cette pandémie, il faut plus que des choix individuels – cela exige le solide leadership nécessaire pour aider les gens à faire ces choix.

Le fait est que les étudiants, les professeurs et le personnel d'UIowa ont des choix – mais ces choix ne sont pas aussi simples que Harreld le laisserait croire. Pour tout étudiant qui fréquente l'université avec une bourse, cette bourse est basée sur une inscription continue. En d'autres termes, les étudiants qui, préoccupés par la contraction du coronavirus, prennent l'année scolaire, ne pourront probablement pas se permettre de revenir. Les assistants auxiliaires et diplômés, qui représentent collectivement les deux tiers des enseignants de l’Université, reçoivent souvent moins de 10 000 dollars par an – et de nombreux auxiliaires ne reçoivent même pas de prestations d’assurance maladie. Ces instructeurs n’ont souvent pas le choix de quitter leur emploi s’ils sont invités à enseigner en personne; dans l’Iowa, si une personne ne reprend pas son travail lors de sa réouverture, elle ne peut pas recevoir de prestations d’assurance-chômage. Le personnel est également confronté à des choix impossibles: risquer sa vie en nettoyant des dortoirs susceptibles d'être des foyers d'infection ou de ne pas travailler pendant la pire récession de l'histoire moderne.

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Même pour les étudiants et les professeurs souffrant de problèmes de santé qui les rendent plus vulnérables aux effets du COVID-19, le «choix» de ne pas suivre les cours en présentiel est semé d'embûches administratives. Si le problème de santé d'un membre du corps professoral ne relève pas de l'une des catégories restreintes du CDC pour «risque plus élevé», le service des ressources humaines peut refuser la demande de cette personne d'enseigner en ligne. Il en va de même pour les étudiants qui souhaitent déplacer leurs classes en ligne. Mais les directives du CDC ne prennent pas en compte les risques pour la population. Par exemple, les Noirs meurent du COVID-19 à 2,4 fois le taux des Blancs. Les peuples autochtones et Latinx meurent également du COVID-19 à un taux considérablement accru. Lorsque ces paramètres ont été signalés à Steve Goddard, ancien directeur du College of Liberal Arts and Sciences, par une femme de couleur qui avait peur d'enseigner en personne, Goddard l'a exhortée à demander conseil pour son anxiété.

En positionnant la prévention des maladies comme un choix individuel plutôt que collectif, l'Université de l'Iowa place le fardeau de la santé publique sur les professeurs et le personnel qui ont peur de perdre leur emploi pendant une pandémie, sur les étudiants terrifiés qui ne veulent pas perdre leurs bourses, et sur les 18-24 ans, une population qui, en raison du stade de développement de son cerveau, est la plus susceptible de faire fi des exigences de santé publique pour, par exemple, jouer à une partie de bière-pong avec leurs amis.

En tant qu’éducateurs, ce n’est pas notre travail de rester les bras croisés et de regarder nos élèves faire des erreurs – c’est notre travail de leur apprendre ce qui est juste. Si nous disons à nos élèves que 50 personnes peuvent être à l’intérieur ensemble pour une conférence, comment les empêcher d’organiser une fête de 50 personnes? Le mythe de la responsabilité personnelle convient aux administrateurs scolaires qui préfèrent mettre leurs élèves en échec plutôt que de prendre eux-mêmes des décisions difficiles. Bruce Harreld a raison, il y a un choix ici. Mais ce n’est pas notre choix – c’est le sien.

Nora Claire Miller est une poète et enseignante de New York, qui vit actuellement dans l'Iowa City. Elle est diplômée du Iowa Writers ’Workshop en 2019.

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