Les commissaires du comté de Stevens expulsés de leurs fonctions après que le procès a constaté qu'ils avaient mal dépensé de l'argent pour les sans-abri


La décision d’un juge a effectivement évincé les trois commissaires du comté de Stevens après que le procureur du comté les a poursuivis pour avoir mal dépensé plus de 121 000 dollars provenant d’un fonds public dédié à la lutte contre le sans-abrisme.

Les commissaires Steve Parker, Wes McCart et Don Dashiell ont donné cet argent à un couple dont la maison a été endommagée par les inondations et à deux organisations à but non lucratif qui prétendaient construire une maison de transition pour les personnes atteintes de lésions de la moelle épinière. Début 2019, peu de temps avant que le procureur du comté de Stevens, Tim Rasmussen, n'engage une action en justice, le bureau du vérificateur de l'État a estimé que ces dépenses étaient des «dons non autorisés» de fonds publics.

La décision rendue mercredi par la juge de la Cour supérieure du comté de Spokane, Maryann Moreno, comprend un jugement contre les obligations officielles des commissaires – un type de police d'assurance qui paie les gouvernements jusqu'à un montant fixe lorsqu'un fonctionnaire ne «s'acquitte pas fidèlement» de ses fonctions. Cela déclenche une section de la loi de l'État qui dit: «Tout poste électif deviendra vacant… chaque fois qu'un jugement sera obtenu contre ce titulaire pour violation de la condition de sa caution officielle.»

Cette décision marque la première fois que des élus de Washington sont jugés inéligibles à siéger en vertu de ce statut depuis 1939, lorsque deux commissaires du comté de Whatcom ont été évincés pour avoir vendu illégalement deux concasseurs de pierres appartenant au comté à un citoyen privé. La Cour suprême de Washington a confirmé cette décision en 1940, affirmant que l’éviction des commissaires devait prendre effet immédiatement, indépendamment de tout appel judiciaire en instance.

Rasmussen, le procureur du comté de Stevens, a déclaré que l’ordonnance de Moreno était entrée en vigueur immédiatement lorsqu'elle a été déposée jeudi matin.

«Ce n'est pas un jour heureux pour le comté, mais c'est un bon jour pour la justice», a-t-il déclaré dans un courriel. «C'est un jour où les gens peuvent être rassurés que les lois seront appliquées et que les gens seront tenus responsables de leur conduite, peu importe qui ils sont ou quel poste ils occupent. C'est un jour qui prouve que personne n'est au-dessus des lois.

Le porte-parole-examen a laissé un message sollicitant des commentaires pour les commissaires et leurs avocats.

Le fonds pour les sans-abri du comté de Stevens consiste en des suppléments que les gens paient lorsqu'ils enregistrent des documents tels que des actes de propriété. La loi de l'État oblige les comtés à collecter ces frais et à maintenir des fonds pour les sans-abri pour payer des services tels que des refuges et des programmes de logement à loyer modique. L’utilisation de ces fonds est limitée par la loi de l’État et le plan décennal de lutte contre les sans-abri de chaque comté.

Lors d'une réunion publique en août 2018, les commissaires ont approuvé un paiement de 30128 $ pour rembourser à Joseph et Alena Boharski les frais de déménagement de leur maison sur une nouvelle fondation sur leur propriété près de la frontière canadienne. Quelques mois plus tôt, la rivière Kettle avait débordé de pluie et de fonte des neiges, érodant le rivage et emportant le porche du couple.

Rasmussen a soulevé des questions sur ce paiement en septembre 2018 lors d'une saison électorale locale controversée, demandant au bureau du vérificateur de l'État et à la patrouille de l'État de Washington d'enquêter.

Les commissaires ont fait valoir que les Boharskis risquaient de devenir des sans-abri parce que les inondations rendaient leur maison dangereuse à occuper et qu'ils n'avaient pas d'assurance pour un tel événement. Les vérificateurs ont toutefois convenu avec Rasmussen que le paiement était inapproprié.

«Étant donné que le plan de logement pour les sans-abri ne permet que des réparations et des modifications mineures pour les logements unifamiliaux occupés par leur propriétaire, la demande du propriétaire ne relevait pas des activités autorisées du plan et constitue donc un don inacceptable de fonds publics», indique leur rapport.

Les autres paiements totalisant au moins 90893 $ sont allés à la filiale Colville d'Habitat pour l'humanité et à une autre organisation à but non lucratif, Casey McKern's Pay It Forward, du nom d'un homme de Kettle Falls qui a été laissé paralysé sous le cou après un accident de plongée en 2008.

Selon les poursuites judiciaires de Rasmussen, les deux organisations ont utilisé l'argent pour construire une maison décrite comme une «chambre d'hôtes / escale / maison de vacances» pour les personnes atteintes de lésions médullaires, et les commissaires «n'ont pas exigé que les fonds soient utilisés pour réduire le sans-abrisme dans le comté de Stevens. »

Au milieu du processus de construction, Habitat pour l’humanité «s’est retiré du projet pour de multiples raisons, notamment des dépenses excessives de la part de la Fondation (Casey McKern) et des violations de l’accord des parties», selon les poursuites.

Travelers Insurance et la United States Fire Insurance Co. ont émis un total de cinq obligations pour les commissaires, chacune évaluée à 20 000 $. Ces obligations n’auraient pas couvert la totalité du montant en litige, alors Rasmussen a cherché à récupérer la différence sur les finances personnelles des commissaires, plus les intérêts et les frais d’avocat.

Les commissaires ont récemment déposé auprès du comté des chèques totalisant environ 121 000 $ et ont demandé au juge de rendre l'affaire sans objet, mais ils ont été rejetés.

Le processus pour pourvoir les postes vacants des commissions de comté avant une élection est décrit dans le statut de Washington et la constitution de l'État. Dans des circonstances habituelles, avec un seul poste vacant, le parti politique du commissaire sortant créerait une liste de trois candidats potentiels, et les commissaires en exercice choisiraient un nouveau collègue sur cette liste. Si les commissaires en exercice ne parviennent pas à s'entendre sur une sélection dans les 60 jours, il appartiendra au gouverneur de choisir dans cette liste.

Mais maintenant, il n'y a plus de commissaires du comté de Stevens pour faire une sélection.

«Trois postes vacants à la fois sont très inhabituels», a déclaré Rasmussen. "Il y a donc très peu de loi à ce sujet."

Rasmussen a prédit que le Parti républicain du comté de Stevens créera une liste de trois candidats potentiels pour chacun des trois districts de commissaire du comté. À partir de ces listes, le gouverneur Jay Inslee sélectionnera deux commissaires, et ces deux commissaires seront immédiatement chargés d'en choisir un troisième.

Cette histoire se développe.

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