Les conséquences des incendies laissent les agriculteurs faire face aux pertes


Par Kevin Hecteman et Ching Lee

Le Jones Fire éclate près du ranch de Linda Miller dans le comté du Nevada. C'était l'un des plus petits incendies à frapper la Californie le mois dernier, étant contenu à 705 acres après avoir brûlé pendant 11 jours.

Photo / Areana DeMartini

Les incendies de forêt à évolution rapide ont eu des effets variables sur les fermes et les ranchs du nord de la Californie, certains endroits étant détruits et d'autres évitant de justesse une catastrophe.

Dans le comté de Solano, l'incendie du LNU Lightning Complex a dévasté la région de Pleasants Valley près de Vacaville.

Sarah Hawkins a déclaré qu'elle et son mari, Andy Pestana, avaient été réveillés par un appel téléphonique en milieu de nuit d'un voisin, les alertant d'un incendie qui approchait rapidement.

"Il faisait 98 degrés à 1 heure du matin quand nous sommes sortis", a déclaré Hawkins. "Les pompiers de la région nous ont dit que les vents soufflaient à 50 miles à l'heure. Le feu est venu sur nous de l'ouest, puis s'est soudainement précipité hors du nord. C'était juste un mur de flammes."

Hawkins et Pestana ont eu peu de temps pour faire autre chose que s'habiller, attraper leur chien et sortir.

Le bilan a été dévastateur. La moitié du troupeau de chèvres naines nigérianes de sa ferme a péri dans les flammes, ainsi que tous ses poulets. Le couple a également perdu sa maison, sa grange et 10 000 $ de foin, ainsi que du matériel apicole et une serre utilisée pour propager des plantes indigènes.

La perte des chèvres a frappé particulièrement Hawkins. Les chèvres naines nigérianes mesurent environ 22 pouces de hauteur à l'épaule et sont les plus petites chèvres laitières. Les membres survivants du troupeau sont hébergés dans la ferme d'un voisin pendant que Hawkins envisage son avenir.

«Dix-sept ans de travail acharné sur cette propriété ont entièrement brûlé en quelques heures», a-t-elle déclaré. "Je ne sais pas si nous pouvons y retourner. Les options sont, revenir en arrière et reconstruire, ou trouver un endroit différent où nous pouvons aller avec nos animaux, ou simplement passer à autre chose."

Alexis Koefoed de Soul Food Farms à Vacaville avait déjà fermé la plupart des activités d'agrotourisme de la ferme en raison du COVID-19. Elle avait récemment commencé à autoriser les photographes à utiliser la ferme pour des séances photo – lorsque l'incendie de la LNU a fait dérailler ces plans.

Elle a estimé qu'elle avait perdu 80% de sa ferme, y compris tous les pâturages, les arbres fruitiers, les hangars et les clôtures pour le bétail, bien que ses vaches, ses poulets et ses moutons «aient miraculeusement survécu».

Essayer de sauver ce qui reste, y compris une oliveraie, a été difficile, a-t-elle déclaré, car son système d'irrigation et ses hangars qui abritaient tout ce qu'elle utilisait pour gérer la ferme ont été détruits. Elle n'a pas eu d'électricité ni d'eau pendant les cinq premiers jours après l'incendie, mais a noté que son mari Eric avait depuis branché un générateur pour accéder à l'eau de puits, qu'elle utilise pour garder ses oliviers et son champ de lavande en vie.

"Pour le reste, je ne peux rien faire", a déclaré Koefoed, "donc je dois juste espérer que tout tiendra bon jusqu'à ce que nous ayons reconstruit le système d'irrigation."

Bien qu'elle ait une assurance pour la ferme, elle a dit que cela ne couvre pas entièrement les pertes, ce qui signifie qu'elle devra se tourner vers d'autres ressources financières.

"Ce n'est pas seulement l'argent pour remplacer ce que vous avez perdu", a déclaré Koefoed. "C'est tout l'argent dont vous avez besoin pour nettoyer. C'est tout l'argent dont vous avez besoin pour transporter toutes ces choses détruites. C'est l'argent pour payer la main-d'œuvre pour reconstruire."

D'autres petites exploitations de la région n'ont pas du tout d'assurance-récolte. Par exemple, Kendall Richard de Pleasants Valley Iris Farm à Vacaville, sur la page GoFundMe de la ferme, a déclaré que la ferme de fleurs n'était pas assurée et qu'elle avait été détruite par l'incendie de LNU.

Evan Wiig de l'Alliance communautaire pour les agriculteurs familiaux a déclaré que «la grande majorité» des petites exploitations n'ont pas d'assurance-récolte, ce qui, selon lui, «ne convient tout simplement pas» pour de nombreuses opérations à petite échelle.

Wiig a encouragé les agriculteurs – en particulier ceux qui n'ont pas été touchés par le feu – à commencer à suivre et à documenter leurs actifs dès maintenant.

Dans le comté de Glenn, l'éleveur Ritta Martin a dû faire face au complexe d'août. Son ranch borde la forêt nationale de Mendocino.

"Le feu a brûlé incroyablement vite dans la forêt au-dessus de notre propriété, dans la région de Grindstone Canyon, déchirant des arbres et des broussailles qui n'ont pas été brûlés depuis plus de 45 ans", a déclaré Martin, premier vice-président de la ferme du comté de Glenn Bureau. "Les vents d'ouest en aval ont alimenté l'incendie alors que nous l'avons combattu avec notre propre équipement lourd – bulldozer, niveleuse et camions-citernes."

Ces efforts ont aidé à arrêter la propagation du feu à un demi-mile de sa propriété. Les voisins s'entraident pour construire des coupe-feu, arroser les bâtiments et mettre le bétail en sécurité, a-t-elle ajouté.

"Je suis plus que touché par les dizaines et les dizaines d'appels téléphoniques et de SMS d'amis prêts à venir à tout moment pour nous aider", a déclaré Martin.

Martin a déclaré que sa région avait la chance d'avoir peu ou pas de pertes de maisons ou de bétail. Le plus gros impact, dit-elle, est la perte de nourriture et de clôtures.

«La majorité des bovins de cette région se trouvent actuellement sur des pâturages irrigués d'été dans le sud de l'Oregon ou dans l'extrême nord de la Californie», a déclaré Martin. "Les bovins reviennent normalement en novembre pour faire paître les aliments secs jusqu'à ce que les pluies apportent de nouveaux aliments verts. Maintenant, ces aliments ont disparu dans de nombreux endroits, et les gens devront soit acheter du foin supplémentaire, trouver un autre pâturage ou se vendre."

Dans le comté du Nevada, l'incendie de Jones a menacé la propriété de l'éleveur Linda Miller. Son frère a amené son camion-citerne et son wagon à eau, et elle a envisagé de déplacer son bétail vers son pâturage irrigué tout en regardant les gouttes d'air près de la propriété. Heureusement, son opération a été épargnée.

"Nous avons juste essayé de rester vigilants et d'être ici", a-t-elle déclaré. "Ça va être une longue saison des incendies."

Le département américain de l'Agriculture propose un certain nombre de programmes pour les producteurs de cultures et de bétail dévastés par les incendies et autres catastrophes naturelles, par l'intermédiaire de la Farm Service Agency. Pour plus d'informations, voir www.fsa.usda.gov/programs-and-services/disaster-assistance-program/index.

La California Farm Bureau Federation a créé un fonds pour les catastrophes agricoles et rurales par le biais de sa filiale California Bountiful Foundation. Pour plus d'informations et pour faire un don, rendez-vous sur california-bountiful-foundation.square.site.

(Kevin Hecteman et Ching Lee sont rédacteurs adjoints d'Ag Alert. Ils peuvent être contactés à khecteman@cfbf.com ou clee@cfbf.com.)

L'autorisation d'utilisation est accordée, cependant, un crédit doit être fait à la California Farm Bureau Federation lors de la réimpression de cet article.

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