Les frontières du Canada et du Mexique étant fermées, les Américains sont pris au piège de leur propre système de santé


Par Caitlin Hu | CNN

«Vous voulez entendre la blague sur l'insuline?» va le bâillon sombre sur les prix des médicaments en Amérique. «Il faut aller au Canada pour l'obtenir.»

Mais même ce n’est plus une option.

Les restrictions de voyage pandémiques ont fait des Américains prisonniers de leur pays. Même en Amérique du Nord, le Mexique et le Canada ont fermé des milliers de kilomètres de frontière à tous les voyages, à l'exception des voyages essentiels, des projets de vacances, de travail et d'école. Pour les Américains à court d’argent, il a également coupé l’accès aux médicaments et aux services de santé qu’ils ne peuvent pas se permettre à la maison – à un moment où l’argent est plus serré que jamais.

Le fils de 9 ans de Stephanie Boland a reçu un diagnostic de diabète en décembre. Voyager au Canada pour faire remplir sa prescription d'insuline a pris une demi-journée de route de chez eux à Brainerd, au Minnesota, mais cela en valait la peine – l'achat était une simple affaire en vente libre. Un paquet de stylos d'injection, qui durerait plusieurs mois, coûterait moins d'une centaine de dollars, dit-elle, comparé à un prix catalogue de 530 dollars à la maison.

Alors que la maladie de leur fils commençait à réécrire les habitudes de la vie quotidienne, les Boland prévoyaient de revenir au Canada pour se réapprovisionner. Puis la pandémie a frappé.

Boland, une masseuse, a été forcée d'arrêter de travailler. Son mari, un conseiller financier indépendant, a également constaté que ses revenus étaient touchés par les turbulences liées à la pandémie sur les marchés. Puis leur source d'insuline abordable a disparu derrière une frontière qui n'avait jamais été fermée auparavant dans l'histoire des relations canado-américaines.

«Nous allions faire un voyage vers le nord, un autre voyage en mars, mais ensuite ils ont fermé la frontière», a-t-elle dit.

Acheter de l'insuline à l'étranger

Seulement 1,5% des adultes américains qui prennent des médicaments sur ordonnance achètent leurs médicaments à l'étranger, selon une analyse réalisée en juin par des chercheurs de l'Université de Floride à Gainesville, sur la base d'une enquête nationale sur la santé 2015-2017.

Mais cela représente encore environ 2,3 millions de personnes.

De nombreux médicaments et services médicaux sont moins chers au Canada et au Mexique voisins, grâce au contrôle des prix et à la puissance du dollar américain. La différence est suffisamment grande pour que l’assureur américain PEHP, qui couvre les employés de l’État de l’Utah, propose des voyages partiellement payés à Vancouver et à Tijuana «pour vous aider à économiser sur vos ordonnances». Dans les stations balnéaires mexicaines populaires comme Cabo San Lucas sur la côte ouest ou Tulum sur la côte est, les pharmacies, les médecins et les dentistes ciblant la clientèle américaine parsèment la rue principale, leurs prix s'affichent bien. Et la différence entre ces prix et les coûts des mêmes médicaments dans les pharmacies américaines peut signifier la vie ou la mort.

Aucun médicament n’est un exemple plus connu de ce calcul que l’insuline, une hormone vitale du métabolisme du corps. Sept millions de diabétiques américains n'en produisent pas naturellement – ou pas assez – et ont besoin de l'injecter tout au long de la journée. Sans cela, des niveaux dangereux de glucose s'accumulent dans le sang, endommageant les organes et produisant une stupeur douloureuse. Dans le pire des cas, le manque d'insuline peut tuer en trois jours.

Les Américains se rendent au Canada pour obtenir de l'insuline depuis que des scientifiques ont appris à la produire dans les laboratoires de l'Université de Toronto en 1921. L'un des premiers patients à l'essayer était un Américain: Elizabeth Hughes, la fille adolescente du secrétaire d'État américain de l'époque. Charles Evans Hughes.

«Je suis tellement heureuse et ravie», a-t-elle écrit dans une lettre à sa mère du Canada, décrivant sa première auto-injection et le repas «énorme» qu’elle a apprécié par la suite. Avant de traverser la frontière, la jeune femme de 15 ans avait géré son état en se mourant de faim – le seul truc qui pouvait prolonger la vie des diabétiques avant l'insuline. Mesurant cinq pieds, elle ne pesait que 45 livres.

Cent ans plus tard, et après une introspection nationale sur la flambée du coût de l'insuline, certains Américains meurent toujours de faim. Daniel Carlisle, un diabétique de type 1 au Texas, a parfois essayé de ne pas manger pendant des jours à la fois, dans le but de rationner l'insuline. Quand il avait 18 ans et qu'il manquait d'argent, il a même envisagé de voler une pharmacie, dit-il.

«Je fais toujours le calcul du nombre de jours d’insuline que j’ai dans le réfrigérateur», dit le Texan de 60 ans.

«C’est ainsi que je connais ma durée de vie à ce stade. Ma durée de vie est mesurée en combien de jours d’insuline j’ai en main, plus trois jours. »

Nuevo Progreso

Au cours des trois dernières années, l'achat d'insuline au Mexique a apporté la sécurité à Carlisle.

Ses voyages ont commencé par une dent fendue en 2017. «Je suis allé chez un dentiste près de chez moi, et il a dit qu'il pouvait la réparer pour environ 10 000 $», explique Carlisle, qui n'est pas assuré. «Alors je lui ai dit:« Écoutez, je n’ai pas les moyens d’envoyer mes enfants à Harvard. Bien sûr, je n’ai pas les moyens d’envoyer le vôtre. »

Il a essayé d'ignorer sa dent douloureuse, mais à la demande de sa famille, il a finalement conduit à quelques centaines de kilomètres au sud de son domicile à Houston jusqu'à la ville mexicaine animée de Nuevo Progreso.

«Dès que vous rencontrez les ponts, les colporteurs disent:« Besoin d'un dentiste? Besoin d'une pharmacie? C'est juste constant », dit-il. D'abord, il a fait réparer sa dent – un canal radiculaire, un pont et une couronne au final ne lui coûteraient que 750 $. «Les dentistes ne sont pas des palais de marbre, mais ils sont propres», dit-il.

Puis il a plongé dans une pharmacie pour demander le prix d'un flacon d'insuline Humalog, l'un des deux types qu'il prend. La réponse: 70 $ US. Il a vérifié la date d'expiration sur la boîte, puis a offert 20 $.

"Vous devez négocier!" il dit. «Je leur dis simplement que je mourrai sans cela et qu’ils perdront un client. Ils ne font pas d'histoires. »

Un flacon de la même insuline aux États-Unis a un prix catalogue de 274,70 $.

Depuis, c’est le seul endroit où il achète de l’insuline, dit Carlisle, et il n’a jamais eu de problème avec sa qualité. Mais avec les frontières fermées, il ne s’attend pas à revenir de si tôt.

Une vaste zone grise

Le personnel des pharmacies de plusieurs pharmacies des villes frontalières du Canada et du Mexique dit à CNN qu’ils ont constaté une baisse significative du trafic piétonnier depuis la fermeture des frontières de leur pays avec les États-Unis. Bien que les moqueurs américains aient été accusés d'avoir pénétré au Mexique pour des courses non essentielles, l'ensemble des passages frontaliers ont chuté.

Un jeune homme travaillant dans une pharmacie près de Tijuana a déclaré à CNN que les affaires avaient chuté d'environ 40% depuis la fermeture de la frontière. Il a demandé à rester anonyme car il n'était pas autorisé à parler de l'entreprise.

Techniquement, l'introduction de médicaments sur ordonnance aux États-Unis est illégale. Mais la Food and Drug Administration (FDA) des États-Unis a créé une zone grise pour les petites quantités: l'importation «pourrait» être autorisée, selon le site Web de l'agence, si le médicament ne dépasse pas un approvisionnement de trois mois.

Le personnel de la pharmacie Mark’s Marine à Vancouver, au Canada, à moins d’une heure de route de la frontière américaine, remplit généralement des centaines de commandes pour des clients américains chaque jour, a déclaré le directeur général Jordan Rosenblatt, et a rarement des problèmes pour les expédier. Avec les frontières fermées, les commandes en ligne ont augmenté, ajoute-t-il.

Les critiques au fil des ans sur leur page Facebook comparent les prix de toutes sortes de médicaments sur ordonnance à ceux des États-Unis, avec des commentateurs d'aussi loin que le New Jersey et le Texas. «Ils vendent et m'envoient mes inhalateurs pour l'asthme à un prix qui n'est pas prédateur, contrairement aux États-Unis, la fille la plus heureuse aujourd'hui! Je vous remercie!" lit un.

Mais la commande en ligne n'est pas pour tout le monde – il y a toujours un risque que le médicament soit confisqué ou que des médicaments thermosensibles comme l'insuline puissent mal tourner en attendant à la douane ou dans les retards du service postal américain.

Et comme le soulignent les frustrations liées à la fermeture des frontières, les systèmes de santé étrangers font une mauvaise solution de secours, quelle que soit la façon dont vous y accédez.

«Pour une personne donnée à court terme, aller au Canada est une solution décente, mais ce n'est pas une solution systémique», déclare le Dr Vikas Saini, cardiologue formé à Harvard et président du Lown Institute, un groupe de réflexion non partisan sur les soins de santé. .

Le président américain Donald Trump a appelé à autoriser l'importation à plus grande échelle du Canada, parmi une série de propositions récentes visant à réduire les prix de certains médicaments américains. Mais il est peu probable que cela fasse une brèche sur le marché américain, dit Saini: «Le Canada est un pays d’environ 30 millions d’habitants. Il n’a pas assez de médicaments pour fournir toutes ces ordonnances aux États-Unis – un pays dix fois plus grand. "

Certains groupes de l'industrie canadienne de la santé et certains patients sont d'accord. Depuis 2019, ils ont averti que le plan d'importation de Trump pourrait entraîner des pénuries de médicaments pour les Canadiens – une peur probablement aiguisée après avoir été témoin de pénuries mondiales d'équipement médical vital au cours des premiers mois de la pandémie de Covid-19.

Une économie en ruine

Alors que la pandémie se poursuit, les options s'amenuisent pour les Américains qui ne peuvent pas se permettre d'être malades aux États-Unis – en particulier après que l'économie en cratère a effacé près de 13 millions d'emplois, emportant avec eux des options d'assurance maladie.

Même aux prix canadiens, certains ont du mal à payer leurs ordonnances. «Récemment, nous entendons parler de tous les problèmes financiers des personnes mises à pied», déclare Rosenblatt, le directeur de la pharmacie de Vancouver. «Nous avons des clients américains qui travaillent avec nous depuis des années, et dans ces circonstances, nous leur avons envoyé ce dont ils avaient besoin et nous leur disons:« Payez-nous quand vous le pouvez ».»

Pour rendre l'insuline plus accessible, certains États américains ont fait pression pour que les prix des copay soient plafonnés. Les trois sociétés qui contrôlent le marché américain de l'insuline proposent des plans de réduction, y compris de nouveaux programmes auxquels les Américains qui ont été financièrement touchés par la pandémie peuvent demander un accès temporaire à une insuline moins chère ou gratuite. Et Walmart propose de l'insuline bon marché en vente libre (bien qu'il s'agisse d'une formulation plus ancienne qui peut rendre la gestion de la glycémie plus compliquée que les versions plus récentes sur ordonnance.)

Pourtant, beaucoup sont encore en difficulté – et pas seulement les quelque 28 millions d'Américains qui n'ont pas d'assurance maladie, un nombre estimé par la Kaiser Family Foundation. Même les Américains avec une assurance maladie, qui bénéficient de prix négociés inférieurs aux prix catalogue, ne peuvent toujours pas payer tous les coûts de la vie avec le diabète.

À Dayton, Ohio, la famille de Mindi Patterson obtient une assurance maladie grâce à son travail de commis Costco. Mais même dans ce cas, suivre le coût de l'insuline pour ses deux fils adolescents et son mari est toujours une corde raide. «Nous avons dû fouiller dans les poubelles pour trouver les réservoirs (jetés) des pompes à insuline, alors que nous n’avions pas l’argent pour acheter les fournitures suivantes», dit-elle.

«En ce moment, j’ai une recharge d’insuline (de mon fils) en attente, mais je n’ai vraiment pas encore les fonds pour la récupérer. Alors ils le gardent pour moi jusqu'au jour de la paie », dit-elle.

Sabrina Renaud, une aide diététique de 22 ans en Caroline du Sud, travaille à plein temps dans un hôpital qui offre une assurance maladie aux employés – mais elle gagne environ 1300 $ par mois après impôts, et dit qu'elle ne peut tout simplement pas se permettre la franchise, les primes, et copays du plan de l'entreprise et encore faire le loyer. «Alors j'ai pensé, je vais juste devoir passer par là sans assurance maladie», dit-elle.

Renaud n’a pas vu de médecin renouveler sa prescription d’insuline depuis plus d’un an. Au lieu de cela, tous les deux mois, elle envoie un message à une femme qu’elle n’a jamais rencontrée dans la vraie vie, avec une liste de ce dont elle a besoin. Jusqu'à présent, les fournitures vitales dont elle a besoin continuent d'arriver par la poste.

La femme, qui a demandé à rester anonyme parce que la redistribution de médicaments sur ordonnance est illégale, dit à CNN qu'elle a expédié de l'insuline à des centaines de personnes au fil des ans – un effort qu'elle décrit comme un «mal nécessaire». Des gens des États-Unis et de l'étranger lui envoient des flacons de rechange et des stylos d'injection, et elle dit qu'elle les envoie gratuitement à tout Américain qui en fait la demande.

«Personnellement, je fais cela, mon Dieu, en moyenne quatre fois par semaine», dit-elle.

«Je pourrais publier dès maintenant un tweet indiquant que quelqu'un a besoin d'Humalog (marque d'insuline), et j'obtiendrai probablement 100 réponses disant« J'ai un supplément », de partout dans le pays», dit-elle. "Les gens sont prêts à payer 50 $ pour la nuit à quelqu'un qui est dans une très mauvaise situation."

Elle a même reçu d'importants dons d'insuline du Canada.

Un «marché noir» de plus en plus chargé

Plus d'une douzaine d'Américains diabétiques interrogés pour cet article ont déclaré avoir participé à un tel échange d'insuline informel alimenté par les médias sociaux, largement appelé le «marché noir». Les organisateurs sont des nœuds dans le réseau, utilisant leur importance sur des plates-formes comme Twitter pour connecter les personnes qui ont de l'insuline à celles qui n'en ont pas.

"La FDA ne recommande pas le partage ou la revente de fournitures pour diabétiques, y compris l'insuline, en raison de préoccupations concernant la sécurité et l'efficacité de ces produits revendus ou partagés", a déclaré un porte-parole de l'agence à CNN. Mais les défenseurs du réseau disent qu'ils ne peuvent pas s'arrêter, soulignant plusieurs décès d'Américains diabétiques qui ont rationné leur insuline.

«Nous n'avons pas d'autre choix», déclare le politicien émergent du Minnesota Quinn Nystrom, dont la campagne pour le Congrès met l'accent sur des soins de santé abordables. Elle-même diabétique de type 1, Nystrom aide à distribuer des dons d'insuline et – avant la pandémie – à organiser des «caravanes» au Canada pour acheter de l'insuline.

«Suis-je prêt à enfreindre la loi pour garder les citoyens américains en vie? Oui », dit-elle.

La demande d'insuline du marché noir a augmenté depuis le début de la pandémie, a déclaré un autre organisateur du Colorado, qui a demandé à rester anonyme en raison de l'illégalité du travail. Au cours de la dernière semaine de juillet seulement, elle a facilité pour 24 000 $ de dons d'insuline, estime-t-elle.

«Avant toute cette crise de Covid-19 – disons il y a à peine six mois ou huit mois, je pourrais entendre parler de quelqu'un qui avait besoin d'insuline peut-être une fois par mois», dit-elle. «Avance rapide jusqu'à maintenant, lorsque les gens perdent leur emploi: au cours des sept derniers jours, j'ai entendu 15 personnes différentes qui n'avaient presque plus d'insuline et qui n'avaient aucun moyen de payer leur prochain achat.»

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