Les réclamations pour interruption d'activité COVID-19 occupent une place centrale dans une affaire judiciaire à Londres


Les régulateurs financiers britanniques se sont attaqués aux tentatives des assureurs de comparer le verrouillage du coronavirus aux avertissements du gouvernement sur les cigarettes et l'alcool, disant à un tribunal de Londres que les entreprises n'avaient pas d'autre choix que de fermer pendant la pandémie.

L’affrontement a eu lieu lundi le premier jour d’un procès au cours duquel la Financial Conduct Authority a poursuivi en justice les plus grands assureurs européens pour déterminer s’ils devaient payer les sinistres liés à la pandémie. Hiscox Ltd., RSA Insurance Group Plc, Zurich Isurance Group AG et cinq autres sociétés représenteront l'industrie lors de l'essai de huit jours.

Une décision contre les assureurs pourrait signifier des dizaines de millions de dollars de réclamations supplémentaires, touchant un secteur qui fait déjà face à son plus gros test à ce jour. Lloyd’s of London, la plus grande bourse d’assurances au monde, a estimé que la pandémie mondiale pourrait coûter plus de 200 milliards de dollars aux assureurs.

L’avocat de la FCA, Leigh-Ann Mulcahy, a contesté les tentatives des assureurs de présenter les entreprises qui ferment pendant le verrouillage comme une décision volontaire. La question est de savoir si l '«accès» aux entreprises a été empêché par les restrictions gouvernementales.

Les avocats de Zurich ont déclaré dans des documents judiciaires que les fermetures recommandaient, non obligatoires, une situation qu'ils assimilaient à des conseils du gouvernement sur le fait de fumer ou de ne pas boire plus de 14 unités d'alcool par semaine.

«Que les assureurs suggèrent, comme ils le font dans certains cas, qu'il n'y a pas eu d'interdiction d'accès ou fermeture ou similaire défie toute vision raisonnable de ce qu'implique le verrouillage et du stress énorme qu'il impose aux entreprises », a déclaré Mulcahy au tribunal. "Il est factuellement et juridiquement faux et ne reflète absolument pas la réalité pour suggérer le contraire."

Le procès est l'un des nombreux cas mondiaux de réclamations pour interruption d'activité. AXA SA, le plus grand assureur français, a été condamné par un tribunal à verser à un restaurateur parisien deux mois de revenus liés au verrouillage, et la société a depuis accepté de couvrir les pertes subies par plusieurs centaines de cafés lors de la fermeture.

«De manière critique, là où un libellé de politique est ambigu, le tribunal l'interprétera contre les assureurs», a déclaré Sarah Jane Mahmud, analyste chez Bloomberg Intelligence.

Les assureurs n’ont pas répondu aux demandes de commentaires avant l’audience. Leurs avocats répondront aux arguments de la FCA plus tard dans le procès.

La FCA a porté l'affaire au Royaume-Uni au nom des assurés lésés, et la décision du tribunal affecterait également plus de 20 autres assureurs, dont Allianz SE, American International Group Inc. et Chubb Ltd.

Les polices détenues par environ 370 000 clients pourraient être affectées par l'affaire. Le Hiscox Action Group, qui représente les assurés, compte 369 membres poursuivant une réclamation d'une valeur allant jusqu'à 47 millions de livres (59 millions de dollars).

Le soi-disant cas de test dépend de la question de savoir si les conditions des polices des propriétaires de petites entreprises donnent aux assureurs une faille. Il y a des différends sur un certain nombre de libellés différents, y compris si des dommages physiques doivent être subis pour que les paiements soient justifiés et dans quelle mesure un cas de coronavirus doit être proche de l'entreprise pour qu'un assureur puisse répondre à une réclamation.

Même si la FCA l'emporte, certains assurés peuvent «faire face à des défis de la part des assureurs pour prouver et quantifier leur perte», a déclaré Samantha Holland, responsable des assurances au cabinet d'avocats Gowling WLG à Birmingham, en Angleterre.

Les avocats d'Hiscox et d'autres assureurs devraient s'opposer au remboursement intégral des réclamations des entreprises contraintes de fermer en raison de la pandémie, affirmant que les magasins suédois ont perdu de l'argent même sans un verrouillage strict et que les entreprises britanniques auraient perdu de la même manière.

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