Les travailleurs des usines de transformation de la viande se sont vu refuser l'indemnisation des travailleurs pour COVID-19: Reuters


Saul Sanchez est décédé en avril, l'un des six travailleurs atteints d'infections mortelles au COVID-19 dans l'abattoir du transformateur de viande JBS USA à Greeley, Colorado, site de l'une des épidémies de coronavirus les plus anciennes et les plus meurtrières dans une usine de conditionnement de viande aux États-Unis.

Avant de tomber malade, Sanchez, 78 ans, n'a quitté la maison que pour travailler sur la chaîne de fabrication, où les carcasses de bovins sont découpées en morceaux de bœuf, et pour se rendre à son église, avec sa congrégation de cinq personnes, a déclaré sa fille, Betty. Rangel. Elle a dit que personne d'autre n'avait été infecté dans la famille ou à la Bible Missionary Church, qui ne pouvait pas être contactée pour commenter.

JBS, le plus grand emballeur de viande au monde, a rejeté la demande d’indemnisation des accidents du travail de la famille, ainsi que celles déposées par les familles de deux autres travailleurs de Greeley décédés du COVID-19, ont déclaré les avocats chargés des trois réclamations. Les familles des trois autres travailleurs de Greeley décédés ont également demandé une indemnisation, a déclaré un représentant syndical, mais Reuters n'a pas pu déterminer le statut de leurs réclamations.

JBS a déclaré que les infections au COVID-19 des employés n'étaient pas liées au travail en rejetant les allégations, selon les réponses que l'entreprise a données aux employés, qui ont été examinées par Reuters.

L'expérience de montre la difficulté de lier les infections à l'emploi. Les employés de JBS meatpacking ont déposé 930 demandes d'indemnisation des travailleurs impliquant le COVID-19. Aucun n'a été accepté, 717 ont été rejetés et 213 étaient en cours d'examen. Au Colorado, 69% des 2 294 demandes d'indemnisation des travailleurs pour COVID-19 avaient été rejetées.

Alors que de plus en plus d'Américains retournent sur leur lieu de travail, l'expérience des employés de JBS montre la difficulté de lier les infections à l'emploi et d'obtenir une compensation pour les soins médicaux et la perte de salaire.

"C'est la question ultime: comment pouvez-vous le prouver?" a déclaré Nick Fogel, un avocat spécialisé dans l’indemnisation des travailleurs de la société Burg Simpson dans le Colorado.

Épidémies graves

L'industrie de l'emballage de la viande a souffert de graves épidémies de coronavirus, en partie parce que les travailleurs de la chaîne de production travaillent souvent côte à côte pendant de longs quarts de travail. Des sociétés telles que JBS, Tyson Foods Inc. et Smithfield Foods de WH Group Ltd. ont fermé environ 20 usines ce printemps après des épidémies, ce qui a incité le président Donald Trump en avril à ordonner aux usines de rester ouvertes pour assurer l'approvisionnement en viande du pays. La Maison Blanche a refusé de commenter le rejet par l’industrie des revendications des travailleurs. Le département américain du Travail n'a pas répondu à une demande de commentaire.

Tyson a également nié les demandes d'indemnisation des travailleurs résultant d'une grande épidémie dans l'Iowa, ont déclaré les avocats des travailleurs à Reuters. Les travailleurs de Smithfield dans une usine de Sioux Falls, dans le Dakota du Sud, également touché par une épidémie majeure, n'ont généralement pas déposé de réclamation, a déclaré un responsable syndical, en partie parce que l'entreprise a payé les salaires et les frais médicaux des travailleurs infectés.

Smithfield a refusé de commenter l’indemnisation des travailleurs. Tyson a déclaré qu'il examinait les demandes au cas par cas, mais a refusé de divulguer la fréquence à laquelle il les rejetait. JBS a reconnu avoir rejeté les demandes mais a refusé de dire à quelle fréquence. Il a appelé les refus conformes à la loi, sans donner de détails.

Les travailleurs peuvent contester les refus des entreprises dans le cadre d’un processus administratif qui varie selon l’État mais qui ressemble généralement à une audience judiciaire. Le fardeau de la preuve, cependant, incombe généralement au travailleur de prouver qu'une réclamation a été refusée à tort.

Le tableau complet de la façon dont l’industrie de l’emballage de la viande a géré l’indemnisation des travailleurs liée au COVID reste obscur en raison du manque de données nationales sur les réclamations. Reuters a demandé des données à sept États dans lesquels JBS ou ses filiales ont des plantes qui ont eu des épidémies de coronavirus. Seuls trois États ont fourni des données détaillées; tous montrent un modèle de rejets.

Dans le Minnesota, où JBS a connu une épidémie majeure, les employés du conditionnement de viande ont déposé 930 demandes d'indemnisation des travailleurs impliquant le COVID-19 au 11 septembre, selon le ministère du Travail et de l'Industrie du Minnesota. Aucun n'a été accepté, 717 ont été rejetés et 213 étaient en cours d'examen. L'agence n'a pas identifié les employeurs.

Le ministère de la Santé du Minnesota a déclaré que seules deux usines de conditionnement de viande là-bas avaient d'importantes épidémies de coronavirus: une usine de transformation de porc JBS à Worthington et une usine de volaille à Cold Spring dirigée par Pilgrim’s Pride Corp, qui appartient majoritairement à JBS.

Les législateurs d’au moins 14 États ont permis à certains employés de percevoir plus facilement l’indemnisation des travailleurs pour le COVID-19 en mettant le fardeau sur les entreprises et les assureurs de prouver qu’une infection ne s’était pas produite au travail. Mais la plupart des changements, qui varient selon les États, ne s'appliquent qu'aux travailleurs des services de santé ou d'urgence.

Tom Atkinson, un avocat de l’indemnisation des travailleurs du Minnesota qui a représenté des travailleurs de l’emballage de viande, estime que jusqu’à 100 réclamations COVID-19 ont été déposées par des employés de l’usine de Worthington.

Dans l'Utah, sept travailleurs de JBS ont déposé des réclamations liées au COVID-19 avant le 1er août et tous ont été rejetés, selon la Commission du travail de l'État. Au moins 385 travailleurs d'une usine de viande de bœuf JBS à Hyrum, Utah, ont été testés positifs pour le COVID-19.

Dans le Colorado, 69% des 2294 demandes d'indemnisation des travailleurs pour COVID-19 avaient été rejetées au 12 septembre. Bien que l'État ne décompose pas les dénégations par l'industrie, un porte-parole de JBS a déclaré à Reuters que la société rejetait les demandes dans le Colorado et que il utilise les mêmes procédures d'examen des demandes à l'échelle nationale.

Le porte-parole de JBS, Cameron Bruett, n’a pas répondu à la question de savoir si les employés de JBS étaient infectés au travail et a refusé de commenter les réclamations individuelles des travailleurs. Il a déclaré que la société avait externalisé les examens des réclamations à un administrateur tiers.

«Compte tenu de la nature généralisée de la propagation virale, notre administrateur tiers des réclamations examine chaque cas de manière approfondie et indépendante», a déclaré Bruett.

L'administrateur, Sedgwick, n'a pas répondu à une demande de commentaire. Bruett, également porte-parole de Pilgrim’s Pride, n’a pas répondu aux questions sur les infections et les réclamations à son usine du Minnesota.

À l'usine JBS de Greeley, où Sanchez travaillait avant de mourir, au moins 291 travailleurs sur environ 6000 ont été infectés, selon les données de l'État. La société, dans sa réponse écrite à la plainte de la famille, a déclaré que son infection n’était «pas liée au travail», sans préciser son raisonnement. Les deux parties plaident maintenant la question dans le système d’indemnisation des travailleurs du Colorado.

En vertu de la loi du Colorado, une indemnité de décès pour accident du travail fournit environ les deux tiers du salaire du travailleur décédé au conjoint survivant et paie les frais médicaux non couverts par l’assurance. Si JBS n’avait pas nié la demande de la famille Sanchez, cela aurait fourni à sa veuve un revenu stable et payé des frais médicaux non couverts totalisant environ 10 000 dollars, selon sa fille.

"Ils s'en moquent", a déclaré Rangel à propos de JBS. «Ils sont tous sur les gros profits, et ils ne vont pas donner d'argent.»

INFECTIONS DE MASSE, PETITES INDEMNISATIONS

L'Union internationale des travailleurs unis de l'alimentation et du commerce (TUAC), qui représente 250000 travailleurs américains du conditionnement de la viande et de la transformation des aliments, a déclaré la semaine dernière qu'au moins 122 travailleurs du conditionnement de la viande étaient morts du COVID-19 et que plus de 18000 avaient manqué le travail parce qu'ils étaient infectés ou potentiellement exposé.

L'avocat de l'indemnisation des accidents du travail Roth a déclaré que les entreprises étaient incitées à refuser chaque réclamation, car admettre qu'elles avaient causé ne serait-ce qu'une infection peut exposer les entreprises à la responsabilité de tous les travailleurs contractant le COVID-19.

L'administration américaine de la sécurité et de la santé au travail (OSHA) a déclaré le 11 septembre qu'elle avait cité JBS pour ne pas avoir protégé les travailleurs de l'usine de Greeley contre le virus. L'OSHA a cité Smithfield ce mois-ci pour ne pas avoir protégé les travailleurs de son usine de Sioux Falls, dans le Dakota du Sud, où l'agence a déclaré que près de 1300 travailleurs avaient contracté le coronavirus et que quatre étaient décédés.

Smithfield et JBS ont déclaré que les citations n'avaient aucun mérite car elles concernaient les conditions dans les usines avant que l'OSHA ne publie des directives sur le COVID-19 pour l'industrie. L'OSHA a déclaré qu'il s'en tenait aux citations.

L’indemnisation des accidents du travail est généralement le seul moyen de récupérer les frais médicaux et la perte de salaire pour les accidents du travail et les décès. Le système protège les employeurs contre les poursuites, à quelques exceptions près, et permet aux travailleurs de percevoir des prestations sans avoir à prouver la faute ou la négligence. Mais le système a été conçu pour les accidents d'usine, pas pour les maladies aéroportées.

En réponse au coronavirus, les gouverneurs et les législateurs d'au moins 14 États ont permis à certains employés de percevoir plus facilement une indemnisation des travailleurs pour le COVID-19 en mettant le fardeau sur les entreprises et les assureurs de prouver qu'une infection ne s'est pas produite au travail. Mais la plupart des changements, qui varient selon les États, ne s'appliquent qu'aux travailleurs des services de santé ou d'urgence. Une proposition similaire n'a pas obtenu de soutien dans le Colorado.

Mark Dopp, avocat général du North American Meat Institute, une association professionnelle qui représente les transformateurs de viande, a déclaré qu'il est difficile de déterminer où les travailleurs sont infectés étant donné les efforts d'assainissement intensifs déployés par les usines de transformation de viande et les déplacements quotidiens des travailleurs vers et depuis les usines.

Tyson a fermé en avril son usine de transformation de porc à Waterloo, dans l'Iowa, en raison d'une épidémie de COVID-19. Ben Roth, un avocat local de l’indemnisation des travailleurs, a déclaré que cinq familles d’employés décédés avaient déposé une demande d’indemnisation des travailleurs pour les prestations de décès, et que toutes avaient été rejetées.

Il a déclaré que les entreprises de transformation de la viande étaient incitées à refuser chaque réclamation, car admettre qu'elles ont causé ne serait-ce qu'une infection peut exposer les entreprises à la responsabilité de tous les travailleurs contractant le COVID-19.

"Cela sape l'argument qu'ils veulent faire valoir à tous les niveaux: que vous ne pouvez pas prouver que vous l'avez obtenu ici et non dans une épicerie", a déclaré Roth.

Tyson a déclaré qu'il suivait les lois de l'État en matière d'indemnisation des travailleurs. La société a noté que la loi de l'Iowa stipule qu'une maladie avec une probabilité égale d'être contractée en dehors du lieu de travail n'est «pas indemnisable en tant que maladie professionnelle».

Dans le Colorado, Sylvia Martinez dirige un groupe appelé Latinos Unidos de Greeley et a déclaré qu'elle connaissait plus de 20 travailleurs de JBS qui avaient demandé une indemnisation pour accident du travail et ont été refusés. De nombreux travailleurs d'usine ne sont pas anglophones et ont demandé conseil à son groupe, a-t-elle déclaré, ajoutant que beaucoup ne comprenaient pas leurs droits et craignaient d'être licenciés. Les refus de la société ont découragé davantage de réclamations, a déclaré Martinez.

«Si vous refusez cinq ou dix, ces travailleurs en parleront à leurs collègues», dit-elle.

"QUI VA LE LOUER?"

JBS a également contesté la demande d'Alfredo Hernandez, 55 ans, un gardien qui a travaillé à l'usine de Greeley pendant 31 ans. Il a été infecté et a été hospitalisé en mars. Il dépend toujours de l'oxygène d'appoint et n'est pas retourné au travail, a déclaré sa femme, Rosario Hernandez.

En règle générale, les entreprises approuvent les réclamations s'il semble probable qu'un employé a été blessé ou malade au travail, a déclaré Erika Alverson, l'avocate représentant Hernandez. Mais JBS, a-t-elle dit, soutient que les travailleurs auraient pu contracter le COVID-19 n'importe où.

«Ils entrent, où sont allés nos clients, que faisaient-ils pendant cette période, qui venait chez eux, qu'est-ce que leur conjoint a fait, y a-t-il eu une autre forme d'exposition?» a déclaré Alverson, de la firme de Denver Alverson and O’Brien.

Un juge statuera sur l'affaire Hernandez lors d'une audience administrative. En attendant, la famille Hernandez ne dispose que de ses prestations d'invalidité – une partie de son salaire – pour couvrir ses frais médicaux et d'assurance, a déclaré Rosario Hernandez.

«Nous recevons des tas de factures», dit-elle.

(Reportage de Tom Hals à Wilmington, Delaware, et Tom Polansek à Chicago édité par Noeleen Walder, Caroline Stauffer et Brian Thevenot)

Articles Liés:

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *