Morts népalais «bon marché» dans les zones de guerre américaines


L’automne dernier, des mois avant que Covid-19 ait infecté des millions de personnes et bouleversé l’économie mondiale, une tragédie personnelle s’est déroulée dans la vie de Dhan Kumari Pun Magar. Son mari de 18 ans, Chandra, travaillait à Kaboul, en Afghanistan, comme gardien de sécurité et instructeur de gym dans un grand complexe résidentiel et de bureaux.

Chandra appelait Dhan Kumari plusieurs fois par jour pour discuter des progrès de leurs deux enfants à l’école, de la santé du père âgé de Chandra et de ce qui se passait à Premnagar, leur quartier de Kohalpur, dans le district de Banke. Mettre fin à un appel dans la nuit du 2 septembre 2019, Chandra a déclaré à Dhan Kumari: «Je vais au gymnase, mais je reviendrai bientôt et je t'appellerai avant de m'endormir.»

Cependant, son appel n'est jamais venu. Le lendemain matin, Dhan Kumari essaya frénétiquement d'atteindre Chandra, mais son téléphone était éteint.

Ce soir-là, un article est apparu à la télévision népalaise: un kamikaze et des hommes armés des talibans avaient attaqué le complexe Green Village à Kaboul, tuant une trentaine de personnes, dont deux Népalais.

Le cœur de Dhan Kumari se serra. Green Village était l'endroit où Chandra travaillait. Quelques jours plus tard, l’employeur et les collègues de Chandra ont confirmé la mauvaise nouvelle: Chandra avait été tué dans l’attaque.

«Il a toujours été positif. Il n'avait pas de mauvaises habitudes et il détestait voir les autres souffrir – il essayait toujours d'aider les gens », a déclaré Dhan Kumari deux mois après sa mort. Elle pense que son mari a été tué moins d'une heure après leur dernière conversation téléphonique.

Chandra était le seul soutien de famille de la maison.

La famille n'a pas de titre pour leur maison, qui se trouve sur une petite parcelle de terrain sujette aux inondations.

Après la mort de Chandra, Dhan Kumari est devenue responsable de l’éducation de leurs enfants et des frais médicaux de son beau-père âgé.

L'employeur de Chandra, GardaWorld, est une société multinationale de sécurité basée au Canada qui a enregistré 250 millions de dollars de bénéfices en 2018. Après le décès de Chandra, la société a versé à Dhan Kumari une assurance forfaitaire équivalant à quatre ans de salaire de Chandra.

Mais des documents officiels et d’autres preuves montrent que, comme GardaWorld avait des sous-contrats avec le gouvernement américain à Green Village, Dhan Kumari a légalement droit à beaucoup plus – équivalant à environ 20 ans du salaire de son mari décédé.

Dhan Kumari n'est pas le seul Népalais à se voir refuser une compensation adéquate pour un décès en Afghanistan. En fait, les rapports officiels indiquent que les sociétés contractantes américaines et leurs assureurs refusent systématiquement aux travailleurs népalais des indemnités appropriées. Selon les données obtenues du Département américain du travail par le biais de la loi sur la liberté de l'information, seuls environ 200 Népalais ont officiellement enregistré des réclamations pour blessures et décès en Afghanistan. Les experts disent que c'est probablement beaucoup moins que le nombre réel de blessés ou de tués.

Main-d'œuvre bon marché pour les entrepreneurs

Des résidents afghans inspectent le site d'une explosion à Kaboul, en Afghanistan. Photo du fichier Reuters

Confrontés à des troubles politiques et à un manque de possibilités d'emploi chez eux, les Népalais ont commencé à s'aventurer en Irak et en Afghanistan en grand nombre au milieu des années 2000.

Noah Coburn, anthropologue politique au Bennington College qui étudie les contrats militaires, estime que 50 000 Népalais ont travaillé en Afghanistan depuis le début de la guerre.

Lalkaji Gurung, président de l'Association népalaise des non-résidents d'Irak, estime qu'il y a actuellement environ 15 000 Népalais dans ce pays, dont environ 5 000 travaillent sur diverses bases américaines. Il dit que le nombre était beaucoup plus élevé avant 2011, lorsque la plupart des troupes américaines ont été retirées.

En Irak et en Afghanistan, les États-Unis dépendent fortement des entreprises contractantes qui gardent, approvisionnent et gèrent leurs bases militaires, ambassades et autres installations. Selon Coburn, dès le début, les sociétés de sécurité étaient désireuses d'embaucher des ex-soldats des régiments indien et britannique Gurkha, de l'armée népalaise et de la police. Au fil du temps, les employeurs ont également commencé à embaucher des Népalais comme cuisiniers, mécaniciens, lave-vaisselle et pour d'autres tâches.

La plupart des Népalais ont migré par des voies non officielles, souvent avec l'aide d'agents locaux et étrangers et de trafiquants d'êtres humains. Aujourd’hui, de nombreux Népalais en Irak et en Afghanistan n’ont pas de visas et de permis de travail valides délivrés par les gouvernements de leur pays d’accueil, ce qui les expose à un risque d’arrestation chaque fois qu’ils quittent la base ou le complexe où ils travaillent. Comme ils dépendent de leur employeur pour leur protection, ils sont souvent incapables de demander de l'aide en cas de mauvais traitements, selon Coburn.

Un complexe de luxe à Kaboul

Green Village, un complexe résidentiel et de bureaux à la périphérie de Kaboul, était comme «une île de luxe et de sécurité au milieu d'une mer de dangers», selon un ancien visiteur. En plus des bureaux et 1 800 résidences, le site Web de Green Village a annoncé une salle de sport, une piscine, un spa, un salon de beauté et plusieurs restaurants et cafés.

Les résidents étaient un mélange international. Certains travaillaient dans des bureaux dans l'enceinte, tandis que d'autres faisaient la navette ailleurs à Kaboul. Lors des soirées au bar Green Village, des fonctionnaires de l'ONU et des travailleurs de l'USAID ont côtoyé des agents du renseignement, des pilotes d'hélicoptère et des entrepreneurs privés de sécurité.

Selon les archives du ministère afghan de l'Industrie et du Commerce et de l'armée américaine, Green Village appartenait à Stratex Hospitality, une entreprise privée enregistrée en Afghanistan sous Neil Emilfarb, un entrepreneur ouzbek-américain.

Stratex Hospitality a embauché GardaWorld, la firme canadienne, pour sécuriser le complexe.

Selon Prakash KC, ancien collègue de Chandra et ancien chef adjoint de la sécurité à Green Village, la quasi-totalité des 200 hommes de GardaWorld présents dans l’installation étaient des Népalais. Beaucoup étaient retraités de l'armée népalaise ou de la police népalaise, mais certains n'avaient aucune expérience en matière de sécurité.

Contrairement aux résidents payants de Green Village, qui menaient un style de vie luxueux, les gardes népalais vivaient modestement. Lorsqu'ils n'étaient pas en service pour vérifier les véhicules à la porte ou patrouiller les murs d'enceinte, ils dormaient dans un dortoir en bordure de la propriété, à deux pas des toits des familles afghanes.

Les Népalais n'étaient généralement pas autorisés à quitter l'enceinte – et passaient souvent six mois ou un an sans voir le monde extérieur.

Puis, une nuit, le monde extérieur s'est écrasé.

Le 2 septembre 2019, juste avant 22 heures, un gros camion a emprunté l’autoroute Kaboul-Jalalabad avant de s’arrêter juste à l’extérieur du mur d’enceinte sud de Green Village.

Quelques instants plus tard, il a explosé, faisant un énorme trou dans le mur et créant un cratère de plusieurs mètres de profondeur. Avant que la poussière ne retombe, plusieurs hommes armés talibans armés de fusils, de grenades et de gilets de suicide se sont précipités sur Green Village et ont commencé à tirer.

Sur la base de l'endroit où son corps a été retrouvé plus tard, des collègues pensent que Chandra était en route entre le gymnase et ses quartiers lorsqu'il a été abattu. Un autre garde népalais, Krishna Bahadur Thapa, de Chitwan, est mort dans l'explosion initiale.

Au total, environ 100 personnes ont été blessées et 30 ont été tuées avant que les gardes et les forces spéciales afghanes ne tuent le dernier des talibans armés, dans les premières heures du lendemain matin, selon un rapport paru dans La nation. Outre les deux Népalais et deux autres étrangers, les autres morts étaient des voisins afghans dont les maisons ont été touchées par l'explosion initiale.

La loi sur la base de défense

Chandra Pun Magar avec Dhan Kumari et sa fille Smriti, en 2015. Photo courtoisie: Dhan Kumari Pun Magar

Les États-Unis ont adopté une loi il y a près de huit décennies qui garantit une indemnisation à tout travailleur de la zone de guerre blessé ou tué alors qu'il travaillait dans le cadre d'un contrat ou d'un sous-contrat du gouvernement américain. La loi de 1941 sur la base de défense, ou DBA, fixe les normes d’indemnisation en fonction du type de blessure, du salaire du travailleur et, en cas de décès, du nombre et de l’âge des membres de la famille à charge.

Le montant est beaucoup plus élevé que ce que les travailleurs recevraient autrement en vertu de la législation afghane ou irakienne. Par exemple, les veuves et les veufs ont droit à la moitié du salaire de leur conjoint décédé pour le reste de leur vie, et les travailleurs handicapés ont droit à des prestations d’invalidité régulières. Les blessures causées par les attaques ennemies sont indemnisées, ainsi que les blessures courantes sur le lieu de travail. En cas de décès ou d’invalidité permanente, l’indemnisation peut être versée en versements réguliers ou en un seul versement, calculé selon une formule légale tenant compte de l’âge, de l’espérance de vie et du taux d’intérêt du bénéficiaire.

Pour se conformer à la loi, les entreprises contractantes doivent souscrire une «assurance DBA» spéciale qui fournira une compensation conformément aux normes de la loi. Avant que le gouvernement ne débloque des fonds à une entreprise contractante pour commencer les travaux, l'entreprise doit prouver qu'elle a souscrit une assurance pour ses travailleurs. Par la suite, si quelqu'un est blessé ou tué, l'employeur doit en informer le Département américain du travail, qui suit le dossier et s'assure que la compagnie d'assurance verse une indemnité à l'employé ou à ses survivants.

Les preuves disponibles suggèrent que GardaWorld était tenue d'acheter une assurance DBA pour Chandra et les autres Népalais de Green Village. Selon les registres internes fournis par un ancien employé de Stratex, Stratex louait des bureaux aux entrepreneurs américains suivants au moment du décès de Chandra et Krishna: Tetratech, qui supervisait plusieurs projets de l’USAID; DynCorp International, un important sous-traitant du ministère américain de la Défense; Leonardo DRS, une entreprise américaine de sous-traitance de la défense; SOSi International, une société qui a soutenu le travail médiatique et psychologique du gouvernement américain en Afghanistan; Mission Essential, une société américaine de traduction et de renseignement; et Mantech, une société américaine de défense et de renseignement. En outre, divers autres entrepreneurs du gouvernement américain ont loué des unités résidentielles.

Ces clients ont payé Stratex non seulement pour le logement et les bureaux, mais aussi pour la protection. Selon un contrat de location entre Stratex et Tetratech, Stratex était responsable de la «sécurité des sites armés» et des «gardes 24 heures sur 24». Stratex a embauché ces gardes – y compris Chandra – dans le cadre de son contrat de sous-traitance avec GardaWorld.

GardaWorld avait une assurance pour Chandra, mais il semble qu'elle ne répondait pas aux normes DBA. Quelques semaines après le décès de Chandra, le représentant de GardaWorld, Tim Illingworth, a versé à Dhan Kumari un paiement d’assurance forfaitaire égal à quatre ans de salaire de Chandra. Mais l'article 2 (b) du DBA et 9 (b) de la loi sur l'indemnisation des travailleurs des débardeurs et des ports, auxquels le DBA fait référence, auraient obligé GardaWorld à fournir la moitié du salaire de Chandra pour le reste de la vie de Dhan Kumari, plus un supplément. 16,6% jusqu'à ce que son plus jeune enfant, qui avait sept ans au moment de la mort de Chandra, atteigne 18 ans. Sinon, le paiement à Dhan Kumari aurait pu être converti en une somme forfaitaire égale à environ 20 ans de salaire de Chandra, sur la base des formules utilisées par le Département du travail.

GardaWorld a refusé de commenter cet article et les représentants de Stratex n'ont pas répondu à une demande de commentaire.

Une trahison des travailleurs

Dhan Kumari Pun Magar montre la photo de son mari chez elle à Kohalpur, Banke. Photo: Peter Gill

Il n'est pas rare que des entreprises contractantes en Afghanistan refusent aux Népalais une compensation adéquate. Certains employeurs n'achètent jamais d'assurance DBA, ce qui met leurs travailleurs en danger. En 2011, l'inspecteur général spécial pour la reconstruction de l'Afghanistan, un chien de garde anti-corruption du gouvernement américain, a audité 24 sous-traitants du Corps of Engineers de l'armée américaine et a constaté que seules neuf entreprises avaient souscrit l'assurance DBA requise. Les autres avaient laissé leurs travailleurs non assurés ou partiellement assurés.

D'autres fois, même quand ils avoir assurance, les employeurs ne déclarent pas les réclamations au nom de leurs travailleurs. Au lieu de cela, ils paient les frais de traitement médical immédiat, puis renvoient les travailleurs blessés chez eux, parfois avec une somme d'argent symbolique, selon Matthew Handley, un avocat américain des droits de l'homme qui a représenté des dizaines de demandeurs népalais de la DBA.

La plupart des travailleurs népalais ne défient pas leurs employeurs parce qu'ils ne connaissent pas leurs droits. L’une des raisons de cette méconnaissance est que les contrats des Népalais mentionnent rarement l’assurance DBA.

La loi américaine exige que tous ses contrats de sous-traitance en Afghanistan et en Irak incluent une clause détaillant les avantages du DBA, mais les employeurs omettent souvent une telle clause dans les contrats des travailleurs népalais. Le contrat de Chandra stipulait que GardaWorld achèterait une assurance pour lui, mais n’indiquait pas que l’assurance répondrait aux normes du Defence Base Act. Les contrats des travailleurs népalais de deux autres sociétés de sous-traitance de sécurité en Afghanistan, DynCorp et Compass Security, ne mentionnaient pas non plus les dispositions relatives à l'assurance DBA. Tous ces accords semblaient concerner des travaux dans le cadre de contrats ou de sous-contrats du gouvernement américain. Les contrats DynCorp mentionnent des annexes contenant plus de détails sur l'assurance, mais les employés népalais ont déclaré qu'ils n'avaient jamais reçu les annexes et ne savaient rien de leurs droits en vertu de la DBA.

Selon les données du Département américain du travail obtenues par le biais de la loi sur la liberté de l'information, seuls environ 200 Népalais ont déjà déposé des demandes d'indemnisation auprès de la DBA pour des incidents en Afghanistan. Bien qu'il n'y ait pas de registres précis pour déterminer combien de Népalais ont réellement été blessés et tués, le nombre est probablement bien supérieur à 200, d'autant plus qu'environ 50 000 Népalais ont travaillé en Afghanistan.

Mais les travailleurs népalais blessés font face à des obstacles qui vont au-delà des difficultés à déposer des réclamations DBA. Même lorsqu'elles sont en mesure de déposer des réclamations, les compagnies d'assurance refusent parfois les réclamations des Népalais, effectuent des paiements en retard ou ne paient qu'une fraction des dommages subis par les Népalais vivant avec un handicap.

En 2010, l'organisation de presse américaine ProPublica a constaté que les compagnies d'assurance DBA refusaient régulièrement les réclamations pour dommages des entrepreneurs américains, qui rencontraient des difficultés pour faire appel au ministère du Travail. Et si les travailleurs américains ont du mal à lutter contre les décisions des compagnies d’assurance, c’est encore plus difficile pour les Népalais.

Kishor Singh Thakuri montre la cicatrice d'une balle tirée accidentellement par des soldats américains en Irak en 2008, à son domicile de Gadhawa, Dang. Photo: Peter Gill

L'histoire de Kishor Singh Thakuri de Gadhawa dans le district de Dang montre à quel point il peut être difficile pour les Népalais d'obtenir une compensation équitable de la part des compagnies d'assurance.

En 2008, alors qu'il n'avait que 20 ans, Thakuri est allé travailler pour une entreprise de restauration alimentaire au camp de base américain Taji en Irak. Des mois plus tard, le 26 juin 2008, il a reçu une balle dans l’abdomen alors qu’il marchait près du réfectoire de la base. Selon Tikaram Pandey, témoin népalais de la tragédie, des soldats américains ont accidentellement tiré sur Thakuri lors d'un exercice d'entraînement.

Heureusement, Thakuri a survécu. Il a été opéré à Bagdad et a été renvoyé chez lui plusieurs mois plus tard. Mais il n'a rien entendu de sa compagnie d'assurance, American International Group, pendant près de quatre ans, jusqu'en novembre 2011, lorsqu'un agent lui a demandé de venir à Katmandou pour un examen médical afin de déterminer l'étendue de ses blessures. Par la suite, elle lui a remis un chèque d'environ 2 000 $ et lui a demandé de signer un accord précisant qu'il ne demanderait aucune compensation supplémentaire. Thakuri a déclaré qu'il avait signé l'accord sans le lire attentivement.

Selon la loi, Thakuri aurait pu refuser l'offre de la compagnie d'assurance et porter son affaire devant un tribunal américain afin de recevoir une indemnisation plus importante. Mais il a dit qu'il n'était pas pleinement conscient de ses options. «Je n'avais aucune idée que je pouvais contester le montant que la compagnie d'assurance m'avait donné, ou me plaindre au gouvernement américain», a déclaré Thakuri.

Selon l'accord qu'il a signé, la compagnie d'assurance a allégué que Thakuri n'était pas éligible à un paiement plus important parce qu'il ne souffrait d'aucune invalidité. Mais le rapport médical de Thakuri indique qu’il a encore trois balles dans son corps, dont une à côté de son foie, qu’il serait risqué de retirer chirurgicalement. Ancien footballeur passionné, Thakuri a déclaré qu'il ne pouvait plus faire de sport ou soulever des objets lourds.

Heureusement, Dhan Kumari, la veuve de Chandra, n’est pas tombée dans le même piège que Thakuri.

En décembre de l’année dernière, Dhan Kumari et Laxmi Thapa, la veuve de Krishna Bahadur, ont rencontré l’avocat Matthew Handley et son partenaire népalais Ganesh Gurung à Katmandou. Handley a accepté de représenter les veuves contre GardaWorld. Il a déposé les deux cas demandant une indemnisation complète du DBA en janvier de cette année.

Handley a également déposé des réclamations au nom de sept autres Népalais qui ont été blessés ou tués à Green Village avant la dernière attaque au cours de laquelle Chandra et Krishna sont morts. Même si ces cas sont anciens – certains datent de 2012 – il est possible de déposer des réclamations si l'employeur n'a jamais signalé le décès ou la blessure au département américain du Travail. Dans de tels cas, il n'y a pas de délai pour le dépôt des revendications.

Selon Handley, tous les cas de Green Village sont toujours en attente d'une décision du département américain du Travail. Le gouvernement népalais, cependant, n'a pas encore prêté attention à la mort de Népalais en Afghanistan et en Irak.

Kumar Prasad Dahal, directeur général du Département du travail du Népal, a reconnu que ces travailleurs sont exclus des services et installations gouvernementaux prévus par la législation du travail népalaise. «Cependant, nous allons poursuivre toutes les agences de main-d’œuvre qui envoient des travailleurs vers ces destinations», a-t-il déclaré.

Handley blâme le gouvernement américain pour ne pas avoir correctement supervisé ses sous-traitants de la zone de guerre.

«Le système est cassé. Le département américain du Travail et les bureaux de passation des marchés du gouvernement ne font pas assez pour appliquer la loi en s'assurant que les employeurs achètent une assurance et signalent les cas », a-t-il déclaré. «Pendant ce temps, les entreprises sous-traitantes savent qu'elles peuvent s'en tirer sans indemniser les travailleurs blessés ou tués. Ils épargnent encore une autre somme d'argent qui va dans leurs profits. »

Janak Raj Sapkota a contribué au reportage. Center for Investigative Journalism, Népal a financé ce reportage.

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