Opinion | C'est une anxiété que nous devons éliminer pour l'épidémie de coronavirus


Dans son récent discours au bureau ovale, le président Trump a promis que les Américains ne recevraient pas de factures surprises pour leurs tests de coronavirus.

Le but est bon; nous avons besoin que des personnes légèrement symptomatiques soient testées sans crainte de coûts personnels élevés. Mais c'était une promesse vide. À moins qu'une action rapide ne soit prise, des factures surprises arrivent. Et ils pourraient exacerber une crise de santé publique qui menace déjà de devenir incontrôlable.

Alors que la demande de tests de dépistage des coronavirus et de lits commence à se remplir de malades, les hôpitaux et les cliniques déploieront des plans d'urgence qui feront appel à toutes les ressources disponibles dans leurs communautés. Les échantillons de test seront envoyés aux laboratoires privés ayant la capacité requise, les patients seront transférés des hôpitaux surchargés vers des endroits moins fréquentés et les médecins et les infirmières utiliseront davantage la télémédecine.

Les salles d'urgence seront claquées par les visites des personnes inquiètes et des malades dangereux. Les étudiants sont déjà renvoyés chez eux et chercheront un traitement loin des universités qui leur proposent une assurance maladie.

Tout cela sera chaotique.

À leur crédit, les assureurs-maladie reconnaissent la nécessité d'éliminer les menues dépenses qui pourraient décourager les gens de demander des soins. Lors d'une réunion plus tôt cette semaine avec le vice-président Mike Pence, ils se sont publiquement engagés à éliminer les franchises et les co-paiements pour les tests de coronavirus. Le gouvernement fédéral prend également certaines étapes nécessaires pour éliminer ou faciliter le partage des coûts.

Mais les compagnies d'assurance ne sont pas celles qui envoient des factures surprises. Ils viennent de laboratoires privés, de médecins d’urgence et d’autres prestataires de services de santé – et ils n’étaient pas à la réunion du vice-président Pence.

Une patiente bénéficiant d'une assurance par le biais du travail ou des échanges d'assurance maladie peut se voir facturer une surprise lorsqu'elle cherche des soins médicaux dans un hôpital ou une clinique qui fait partie de son «réseau» d'assurance – mais reçoit ensuite des soins médicaux d'une personne ou d'un établissement extérieur au réseau. .

Ce fournisseur hors réseau enverra d’abord une facture à l’assureur du patient. Mais si l'assureur ne paie pas le montant total, le prestataire peut facturer directement au patient le solde restant. Parce que le fournisseur est essentiellement libre de nommer son propre prix, ces factures surprises peuvent être considérablement gonflées.

Dans une pandémie de coronavirus, un patient peut tout faire correctement et faire face à des factures surprise importantes. Prenez quelqu'un qui craint d'avoir contracté Covid-19. Après s'être mise en quarantaine pendant une semaine, elle développe un essoufflement sévère. Son partenaire la précipite vers la salle d'urgence du réseau la plus proche. Mais elle est en fait vue par un médecin hors réseau – qui pourrait bientôt lui envoyer une lourde facture pour la visite.

Les choses empirent si l'hôpital en réseau approche de sa capacité et que le patient est en assez bonne santé pour être envoyé dans un hôpital de la ville avec des lits de rechange. Si le deuxième hôpital est en dehors de son réseau d'assurance, elle pourrait potentiellement recevoir une deuxième facture surprise. Un tiers pourrait provenir de l'ambulance qui la transfère – elle aussi pourrait ne pas être en réseau, et personne ne pensera à vérifier pendant une crise. Elle pourrait obtenir une quatrième facture surprise si ses tests de coronavirus sont envoyés à un laboratoire hors réseau. Etc.

Même en temps normal, les patients avec une assurance privée recevoir environ une facture surprise pour 10 hospitalisations.

Ce ne sont pas des heures normales.

La loi fédérale offre actuellement peu de protection. La Loi sur les soins abordables plafonne les dépenses personnelles d'un individu – mais le plafond ne s'applique qu'aux soins en réseau. Pour les factures surprises, le ciel est la limite.

Les fournisseurs réputés apprécieront que ce n'est pas le moment de faire des prix. Mais beaucoup ne chercheront pas et ne chercheront pas à exploiter les besoins médicaux des gens à des fins financières, comme ils le faisaient avant que le coronavirus ne se propage. Ils peuvent calculer qu'ils peuvent collecter suffisamment d'argent pour facturer des frais exorbitants pour les services hors réseau – et toujours arriver à un aéroport devant une foule transportant des fourches et des torches.

Nous avons besoin de plus que des engagements vaporeux de la part du président. Nous avons besoin d'une loi pour interdire les factures engagées par des fournisseurs hors réseau pour les soins médicaux associés à l'épidémie de coronavirus. À moins que cet engagement ne soit à toute épreuve, les gens peuvent ne pas le croire. Et s'ils ne le croient pas, ils ne seront pas testés.

À ce jour, le Congrès – effrayé par une campagne de relations publiques furieuse menée par le capital-investissement et les médecins spécialistes – n'a pas été en mesure d'adopter une loi interdisant la facturation surprise de routine. Bien que le Congrès se soit rapproché d'un accord édulcoré ces derniers mois, ni la Chambre ni le Sénat n'ont réellement adopté un projet de loi.

Le coronavirus devrait recentrer l’attention du Congrès. Au minimum, le législateur devrait rapidement adopter une mesure temporaire pour limiter les frais hors réseau pour les tests et le traitement des coronavirus.

En attendant, les États peuvent agir. Environ la moitié ont déjà adopté des lois sur la facturation surprise, notamment la Californie et New York, deux des États les plus durement touchés. Mais les lois de nombreux États sont inégales: certaines ne couvrent que les soins en salle d'urgence, d'autres ne contiennent pas de mécanisme légal pour réduire les factures excessives, et aucune n'est adaptée à l'épidémie actuelle.

Déjà, des rapports de personnes qui ont reçu des factures époustouflantes pour tests de coronavirus ou visites aux urgences circulent. À mesure que ces histoires prolifèrent, les gens seront encore plus réticents à se faire tester ou à traiter quand ils le devraient. Cela obscurcira la propagation du virus, compliquera les efforts pour adopter des mesures de distanciation sociale et entraînera des morts inutiles.

C’est une honte nationale que les États-Unis n’aient pas interdit les projets de loi surprise en une période de prospérité et de sécurité relatives. Cela pourrait devenir une calamité pour la santé publique si nous ne les arrêtons pas dans un monde avec un coronavirus.

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