Penser petit et local: les jeunes agriculteurs créent de nouveaux systèmes alimentaires dans le nord-est du Minnesota


Cet article a été initialement publié par le magazine Agate.

La pandémie COVID-19 a mis à nu de nombreuses faiblesses dans notre système alimentaire. Au printemps, avec la fermeture soudaine de restaurants, d'écoles et d'hôtels, les agriculteurs ont été contraints de labourer sous leurs légumes, de vider leur lait et d'abattre les animaux alors même que certaines étagères des supermarchés étaient vides. Même si les Américains mangeaient davantage à la maison, les grandes fermes trouvaient trop coûteux et trop long de passer aux produits d'emballage pour la vente au détail. Alors que nous regardions les chaînes d'approvisionnement s'effondrer et éviter les restaurants, beaucoup d'entre nous se sont précipités pour rejoindre une ferme CSA (Community-Supported Agriculture) ou pour trouver de la viande produite localement. Nous nous sommes demandé: «Pourquoi n’avons-nous pas automatiquement des carottes cultivées localement ou du lait des vaches sur la route? Et que pouvons-nous faire pour mettre plus d'aliments cultivés localement dans nos assiettes? »

Pendant des décennies, le système alimentaire américain s'est consolidé, est devenu plus grand, plus efficace et nous a accrochés à des prix alimentaires très bas. Le ménage américain moyen consacre 6% de son revenu familial à la nourriture. C’est le plus bas au monde.

Mais comme nous l'avons vu avec d'autres industries dépendant de longues chaînes d'approvisionnement et de quelques grands acteurs, cette échelle crée de la fragilité. De vastes zones de la campagne rurale ont été converties d'un patchwork de fermes familiales traditionnelles avec une variété de cultures et quelques animaux, à des kilomètres de cultures en lignes – majoritairement du maïs et du soja – entretenues par des machines géantes et peu de gens. D'énormes usines de conditionnement de viande gérées par de grandes entreprises ont éclos d'effrayantes épidémies de COVID-19. Et de nombreuses villes rurales ont souffert.

Fait intéressant, un ingénieur du Minnesota a inventé le premier système de réfrigération pratique pour les camions, apportant une technologie clé qui rend possible le système alimentaire mondial que nous avons aujourd'hui.

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La politique agricole fédérale a longtemps favorisé les grands producteurs. La grande majorité des subventions va à l'agriculture de base: les producteurs de maïs, de soja et de sucre. Selon l'organisme de surveillance gouvernemental à but non lucratif Open the Books, 400 entités, y compris des agriculteurs et des entreprises, ont reçu entre 1 et 9,9 millions de dollars chacune en subventions agricoles fédérales en 2017.

Quelques programmes du Farm Bill visent à aider les petits agriculteurs, et lorsque le Congrès en rédige un nouveau, tous les quatre ans, les défenseurs essaient de transférer davantage de soutien vers les fermes familiales en difficulté. Mais le schéma général reste le même.

Les banques sont prudentes quant aux prêts aux entreprises présentant des risques perçus élevés. Souvent, l'assurance-récolte n'est pas disponible pour les petites exploitations diversifiées ou pour les agriculteurs débutants.

Une nouvelle génération de petits producteurs entre dans le monde complexe de l'agriculture. Beaucoup sont motivés par le désir de cultiver des aliments de manière durable. Ces petites fermes profitent à l'environnement en améliorant la santé des sols, en prévenant l'érosion, en protégeant la qualité de l'eau et en apportant de la diversité aux champs. Leurs produits sont consommés à proximité, évitant ainsi le coût et les émissions de carbone du transport longue distance. Bien que les études scientifiques n’aient pas été concluantes, beaucoup d’entre nous pensent que le produit est meilleur, non seulement parce qu’il est cultivé avec une telle attention particulière à l’environnement, mais parce qu’il est cueilli mûr et a tout simplement meilleur goût.

John et Emily Beaton ont acheté des terres à 25 miles au nord de Duluth il y a trois ans pour fonder FairHaven Farm, et ils fournissent maintenant des légumes à plus de 50 familles tout l'été.

Par un chaud dimanche après-midi, John prend une pause dans le désherbage manuel d'une rangée d'asperges nouvellement plantées et explique que lui et Emily dirigent un «jardin maraîcher», un nom qui rappelle le type de système alimentaire qui était commun dans le région il y a trois ou quatre générations. Les Beatons ont labouré et planté ¾ d'acre dans une conception efficace de rangées de taille standard: 100 pieds de long et 30 pouces de large. «C'est la façon accessible de se lancer dans l'agriculture», dit John. «Nous pouvons nous occuper de ces cultures nous-mêmes, à l'aide d'outils manuels, et si nous voulons cultiver davantage, nous pouvons ajouter plus de rangées.»

photo de john et emily beaton

Photo de Stephanie Hemphill

John et Emily Beaton

Il dit que de plus en plus de jeunes sont prêts à faire le dur travail de l'agriculture et que le nord-est du Minnesota a un brillant avenir pour l'agriculture: «Notre sol n'est pas empoisonné par les produits chimiques agricoles, nous avons de l'eau propre et de l'air pur, et le prix des terres ici sont beaucoup plus bas qu'ailleurs », dit-il. Il voit même le changement climatique comme une force largement positive pour l'agriculture dans cette région. «C’est comme si l’équateur se déplaçait vers le nord», dit-il. «Nous avons de nouveaux problèmes de ravageurs, mais nous avons également une saison de croissance plus longue. Il y a encore beaucoup de terres dégagées qui ne se sont pas converties en forêt, parce que beaucoup d'anciens cultivent encore leurs champs – Dieu merci! " Cela signifie qu'il y a encore des champs ouverts pour planter des cultures.

Les gouvernements des États et locaux, et même le département américain de l'Agriculture, commencent à répondre aux besoins des petits agriculteurs. John et Emily ont reçu une subvention du Natural Resources Conservation Service, qui fait partie de l'USDA, pour construire un tunnel en hauteur ou une serre en plastique. Dans cet espace, de 30 pieds sur 95 pieds, les cultures de saison chaude comme les tomates et les concombres s'enroulent sur des ficelles vers le ciel, et les poivrons et le basilic se prélassent dans la chaleur.

Jusqu'à présent, les Beatons sont à l'aise avec l'ampleur de leur exploitation, mais les agriculteurs qui veulent augmenter leur production ont besoin de marchés plus grands. Parfois, lorsqu'ils essaient de vendre aux restaurants ou aux épiceries, ils ne peuvent pas fournir l'approvisionnement constant que ces points de vente souhaiteraient. Il est beaucoup plus facile pour un point de vente au détail d'acheter les quantités dont il a besoin auprès d'un grand fournisseur.

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Des organisations appelées «hubs alimentaires» ont vu le jour pour aider les agriculteurs locaux à s'unir pour approvisionner de plus grands marchés. Le Good Acre dans les villes jumelles dessert 30 petits producteurs, dont beaucoup sont des Hmong-Américains, avec une assistance technique, une aide au marketing et une installation bien conçue où ils peuvent laver, stocker et emballer les produits. L'organisme sans but lucratif financé par des subventions offre des actions de l'ASC et des livraisons aux marchés de gros. Il répond également à la crise du COVID-19 avec un fonds local d'aide d'urgence aux agriculteurs, qui offre aux agriculteurs noirs, amérindiens ou de couleur une garantie d'acheter jusqu'à 5000 $ de produits pendant la saison 2020. La nourriture est généralement acheminée vers les étagères alimentaires et les programmes à faible revenu.

photo de mouton

Photo de Stephanie Hemphill

Les jeunes moutons profitent d'une journée de printemps à Clover Valley Farms près de Duluth.

Les hubs alimentaires ont leurs avantages, mais chaque service qu'ils fournissent pour connecter les petits agriculteurs aux consommateurs peut ajouter un coût au produit, observe Helen Schnoes, spécialiste du marketing au ministère de l'Agriculture du Minnesota (MDA). Pour éviter un intermédiaire, certains agriculteurs travaillent ensemble pour «regrouper» leurs produits pour une distribution plus large. Dans le nord du Wisconsin, 20 petits agriculteurs se sont joints pour commercialiser toute l'année des boîtes CSA contenant des fruits, des légumes, de la viande de pâturage, des fleurs et d'autres produits locaux sous le nom de «Bayfield Foods».

Les écoles, hôpitaux et autres institutions se sont de plus en plus mobilisés pour acheter des aliments locaux. Les gouvernements fédéral et des États financent des programmes de la ferme à l'école, et l'USDA affirme que 43% des districts scolaires américains participent d'une manière ou d'une autre: en achetant des produits, du lait ou de la viande localement, ou en invitant les agriculteurs à l'école pour aider les enfants à apprendre à jardiner.

L'énigme de la viande

Les Américains sont de plus en plus intéressés par les bienfaits possibles pour la santé de la viande d'animaux élevés au pâturage, tels que moins de graisse totale, plus d'acides gras oméga-3 et plus d'antioxydants. Mais les agriculteurs, en particulier les petits agriculteurs, sont confrontés à un sérieux goulot d'étranglement dans la transformation de leur stock. Partout en Amérique du Nord, chaque communauté avait son usine de transformation où les agriculteurs familiaux amenaient leur bétail, leurs porcs, leurs moutons et leurs poulets. Un par un, ces «casiers à viande» ont fermé, jusqu'à présent dans le Minnesota, il n'y a que 55 transformateurs agréés par l'USDA ou par l'État dont les produits peuvent être vendus dans le commerce. Les agriculteurs doivent souvent attendre jusqu'à six mois pour une date d'abattage. «Le problème de la main-d'œuvre est un peu un obstacle», déclare Ariel Kagan, expert en marketing au MDA. La boucherie est une compétence que tout le monde avait, dit-elle. «Dans les années 1960, il y avait un tas d'installations casher au Minnesota; maintenant il n'y en a pas. »

Il existe davantage de transformateurs «personnalisés», où la viande ne peut pas être vendue commercialement. Il est beaucoup plus facile pour les petits agriculteurs d'obtenir du temps de traitement dans ces usines personnalisées, car il y en a tellement.

Répondant au marché de la viande grillée produite par COVID-19, le MDA a distribué des fonds d'urgence sous forme de petites subventions à 46 usines de transformation du Minnesota. Une grande partie de l'argent est allée à ces processeurs personnalisés. «Quelques-uns ont utilisé l'argent pour être inspectés par l'État», dit Kagan. "D'autres ont acheté plus d'outils de coupe, ajouté du stockage ou mis à niveau d'autres manières."

Idéalement, les agriculteurs et les transformateurs planifient tous les deux à l'avance pour produire un approvisionnement régulier en viande. Kagan dit que des entreprises comme Neiman Ranch et Thousand Hills atténuent les problèmes de planification en regroupant la production de plusieurs agriculteurs régionaux et en créant plus de prévisibilité pour le transformateur.

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Le défi de la terre

John et Emily Beaton ont eu la chance de pouvoir s’associer aux parents d’Emily pour acheter les terres qu’ils exploitent. De nombreux jeunes agriculteurs potentiels ont du mal à acheter ou même à louer des terres. Même dans le nord-est du Minnesota, où les prix des terres sont relativement bas, il est difficile pour de nombreux agriculteurs débutants de trouver et d'acheter des terres. Dans ses temps libres, John se donne pour mission d'aider d'autres jeunes agriculteurs. Il est un navigateur d'accès aux terres pour Renewing the Countryside, une organisation à but non lucratif dont la mission est de connecter les agriculteurs débutants à la terre et aux marchés. «Je partage mon expérience avec eux, je regarde leur plan d'affaires et je les conseille dans leur recherche de terres sur lesquelles se développer», explique-t-il. Deux de ses conseillers ont récemment acheté un terrain dans la région.

Le Land Stewardship Project, en plus d'offrir des programmes éducatifs pour les agriculteurs débutants et de mener un travail de plaidoyer, dispose d'un centre d'échange en ligne pour aider les propriétaires terriens et les agriculteurs sans terre à se trouver. Le ministère de l'Agriculture du Minnesota a un programme similaire.

Une autre stratégie pour faciliter le chemin des jeunes agriculteurs est la fiducie foncière. En règle générale, une fiducie foncière est une organisation à but non lucratif qui aide un propriétaire foncier à créer une servitude de conservation juridiquement contraignante sur une parcelle de terrain. La servitude peut interdire certains types de développement sur la terre, ce qui réduit sa valeur monétaire, la rendant plus abordable pour les agriculteurs débutants.

De plus, le don de la servitude peut donner droit au propriétaire foncier à une déduction fiscale pour dons de bienfaisance dans la déclaration de revenus fédérale du donateur.

Les agriculteurs américains vieillissent: selon l’USDA, un tiers des producteurs agricoles ont 65 ans ou plus. Face à la retraite, certains de ces agriculteurs n'ont pas de membres de leur famille qui souhaitent prendre la relève. Si l'agriculteur veut garder la terre en production, plutôt que de gagner un profit plus élevé en la vendant à un promoteur, une fiducie foncière peut être un moyen de le faire.

Dans le nord-est du Minnesota, les habitants de la petite ville de Finlande organisent la chaîne alimentaire finlandaise et explorent la création d'une fiducie foncière pour leur communauté. Un rapport commandé par le Minnesota Department of Iron Range Resources & Rehabilitation a récemment révélé que si les habitants de Iron Range du Minnesota transféraient seulement 20% de leurs achats alimentaires aux producteurs locaux, plus de 50 millions de dollars par an resteraient dans l'économie locale.

Les banques commencent également à accorder plus d'attention aux petits agriculteurs. Compeer, une coopérative de crédit agricole du Minnesota, du Wisconsin et de l'Illinois, a un nouveau programme de prêts axé sur les marchés émergents, l'alimentation locale et l'agriculture non traditionnelle.

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COVID-19[feminine

La demande croissante d'aliments biologiques et cultivés localement provoquée par la pandémie a laissé tourner la tête des petits agriculteurs. Cindy Hale et Jeff Hall exploitent Clover Valley Farms juste au nord de Duluth. Ils ont beaucoup d'expérience dans l'essai de nouveaux produits et la découverte de nouveaux marchés. En mars, lorsque les commandes de gros ont chuté, ils ont reconstruit leur plate-forme de vente au détail en ligne et envoyé des messages à leurs clients réguliers pour stimuler les ventes. Lorsque le marché fermier local a ouvert ses portes, ils ont remarqué que leurs produits à valeur ajoutée tels que les vinaigres et les moutardes ne se vendaient pas aussi bien que les aliments frais, ils ont donc commencé à vendre des herbes et d’autres aliments qu’ils utiliseraient normalement dans leurs produits. Et ils ont constaté que les gens qui voulaient essayer de cultiver leur propre nourriture étaient impatients d'acheter les petits arbres fruitiers et les arbustes à baies qu'ils avaient prévu de planter dans leur propre ferme.

«L'urgence a montré à tout le monde l'importance de la diversité», dit Cindy. «Et la lueur d'espoir dans ce nuage sombre est que les gens voient qu'ils ont vraiment besoin de soutenir les agriculteurs locaux. La demande de produits alimentaires locaux est bien supérieure à la capacité actuellement. Nous devons garder cette question au premier plan et aider les gens à réaliser qu'un système alimentaire local est une composante vitale de l'économie ainsi que de l'environnement.

photo d'acheteurs au marché fermier

Photo de Stephanie Hemphill

Cindy Hale (à gauche) discute avec des clients au marché fermier de Duluth.

Cindy fait partie du projet Finland Food Chain, qui travaille sur plusieurs fronts pour créer un nouveau système alimentaire régional. Comme le suggère le mot «système», les défis sont étroitement liés. «Si nous persuadons les producteurs d’augmenter leur production, nous obtiendrons trop de framboises et de bleuets à la fois; ils devront être convertis en un produit à valeur ajoutée, ce qui nécessite une cuisine commerciale et un espace de rangement », explique-t-elle. «Les producteurs auront également besoin d’aide pour gérer une récolte plus importante, et si nous recrutons une main-d’œuvre saisonnière fiable et qualifiée, nous aurons besoin d’un moyen de les héberger. La pénurie de logements abordables dans notre région est un gros problème. Nous avons besoin de changements systémiques, comme c'est le cas pour de nombreux problèmes auxquels notre pays est actuellement confronté. »

L’expert en marketing de MDA, Ariel Kagan, affirme que de nombreux consommateurs assument davantage la responsabilité de leurs choix alimentaires. «Les plus jeunes se rendent compte que si nous voulons avoir un impact sur le changement climatique, nous devons penser à ce que nous achetons. Lorsque les gens découvrent qu’ils peuvent acheter de la viande écologique qui crée de la terre, ils se sentent plutôt bien parce qu’ils n’ont pas à abandonner leur steak », dit-elle.

Beaucoup d'entre nous ont développé une conscience plus profonde de notre interdépendance à la suite du COVID-19. Nous pouvons voir qu'acheter localement aide nos voisins et qu'acheter de la nourriture à des personnes qui prennent la responsabilité de prendre soin de la terre nous aide tous.

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