Qu'il s'agisse d'ouragans ou de COVID-19, les catastrophes provoquent une crise de santé mentale


Selon une enquête de l'Université Rice, 50% des habitants de la région de Houston sont aux prises avec une détresse émotionnelle puissante ou grave depuis que l'ouragan Harvey a frappé la région en 2017.

Crédit: Illustration par Joanna Eberts

Cet article a été publié en partenariat avec le Center for Public Integrity et Columbia Journalism Investigations.

Barbara Herndon était allongée au centre de son lit, les muscles tendus, les yeux sur la télévision. Elle attendait la tempête.

Toute la matinée de cette journée de fin mai, la nouvelle avait couvert le front froid affalé au sud du centre du Texas. En fin d'après-midi, de denses cordes de nuages ​​ont assombri son quartier de Houston. La pluie fouettait les fenêtres. Des rafales de force cyclonique ouvrent la boîte de disjoncteur de son jardin. Elle grimaça en entendant les bruits, la poitrine se resserrant, pensant aux ravages qui pourraient suivre – mais finalement pas.

Herndon, qui, enfant dans le sud de la Louisiane, a vu sa part d'ouragans et d'orages, n'y avait jamais beaucoup pensé. Désormais, même une bourrasque passagère comme la tempête de mai – qui dure moins d'une heure – va paniquer le retraité de 70 ans. «J'ai peur», dit-elle. «Je pleure beaucoup, facilement. Cela n'arrivait pas. »

Barbara Herndon

Herndon fait partie des 50% des habitants de la région de Houston qui ont lutté contre une détresse émotionnelle puissante ou grave depuis que l'ouragan Harvey a inondé la ville en 2017, selon une enquête de l'Université Rice à paraître mercredi. Des études ont montré des résultats similaires avec des symptômes d'anxiété, de dépression ou de stress post-traumatique suite à d'autres ouragans, inondations et incendies de forêt – des catastrophes naturelles qui s'intensifient à mesure que le changement climatique s'accélère. Déjà, les États-Unis ont été confrontés à près de 40 événements de ce type coûtant au moins un milliard de dollars chacun au cours de la dernière décennie, plus que toute autre période enregistrée auparavant. Les experts en santé mentale craignent que le bilan psychologique de ces cataclysmes de plus en plus courants – avec une pandémie désormais superposée – pourrait être sans précédent.

La nation n’est pas prête.

L’aide principale du pays en matière de santé mentale après une catastrophe est le Programme d’aide et de formation en matière de conseils en cas de crise, géré par l’Agence fédérale de gestion des urgences et l’Administration des services de lutte contre l’abus de substances et la santé mentale. Chaque année, le programme distribue en moyenne 24 millions de dollars, soit 1% du fonds de secours annuel total de la FEMA, pour envoyer des agents de santé mentale dans les communautés sinistrées et apporter un autre soutien. Mais le Center for Public Integrity et Columbia Journalism Investigations ont constaté que cette aide dure généralement environ un an, même si les effets psychologiques peuvent persister pendant beaucoup d'autres et n'atteint qu'une fraction des survivants.

Après que l'ouragan Maria a frappé Porto Rico, par exemple, 18% de l'île ont reçu des conseils payés par le programme, même si beaucoup d'autres ont été touchés. À Houston, où les inondations de Harvey étaient généralisées, moins de 1% des résidents ont bénéficié de conseils.

Le programme financé par la FEMA a donné 867 millions de dollars à l'échelle nationale au cours de ses plus de trois décennies d'existence – juste un peu plus que l'argent qu'une agence du ministère de la Défense a perdu de vue en une seule année.

Des études montrent que d’autres formes d’aide fédérale, comme l’aide au logement, sont distribuées de manière inégale, exacerbant les inégalités et favorisant le rétablissement des communautés de couleur et des personnes ayant moins d’argent. Ceci, à son tour, aggrave le traumatisme et le fardeau émotionnel d'une catastrophe.

L'Administration des services de toxicomanie et de santé mentale a renvoyé des questions à la FEMA, qui finance l'effort. La FEMA a déclaré que son programme, souvent abrégé en CCP, a fourni des conseils à 1,4 million de personnes au cours des cinq dernières années et a brièvement aidé plusieurs millions d'autres.

«Le bilan des catastrophes sur la santé mentale est bien documenté et fait partie des raisons pour lesquelles la FEMA finance le PCC», a écrit un porte-parole dans un courriel. Le programme, cependant, «existe pour compléter, et non supplanter, les ressources étatiques, locales, tribales et / ou territoriales».

Mais de plus en plus d'Américains sont touchés par des catastrophes liées au climat chaque année, avec de graves conséquences émotionnelles. Même avec l'aide de la FEMA, les ressources étatiques et locales ne suffisent pas.

Public Integrity, CJI et les salles de rédaction à travers le pays ont demandé aux personnes touchées par les ouragans, les inondations et les incendies de forêt – et les professionnels aidant ces survivants – de partager leurs expériences. Plus de 230 personnes ont répondu à l'enquête en ligne, la plupart provenant de régions touchées à plusieurs reprises par des catastrophes au cours de la dernière décennie. Cela allait de Porto Rico, frappé par sept tempêtes majeures, à certaines communautés du nord de la Californie combattant des incendies de forêt chaque année.

Soixante-dix pour cent des survivants ont déclaré qu’ils n’avaient pas obtenu de services de santé mentale après leur expérience, pour des raisons allant du coût à leur conviction qu’ils n’avaient pas besoin d’aide. Mais les luttes qu'ils ont liées à la catastrophe – de l'anxiété et de la dépression aux troubles du sommeil – suggèrent que beaucoup auraient pu bénéficier de ce soutien. Plus de 60% des survivants ont signalé au moins cinq types de problèmes émotionnels au cours de la première année après la catastrophe.

À Naguabo, à Porto Rico, Jonathan Alverio Rivera a commencé à avoir des flashbacks après que Maria a percuté l'île en 2017. Il a perdu le pouvoir pendant trois mois, revivant la terreur dans le noir. Alverio Rivera, maintenant étudiant en médecine âgé de 29 ans, dit qu'il avait besoin d'une aide en santé mentale, mais n'en trouve pas. "Je n'ai vu aucune annonce ou quoi que ce soit disant:" Si vous avez besoin d'aide, appelez ce numéro "", a-t-il déclaré.

À Magalia, en Californie, Mickey Dukes, 65 ans, a perdu son emploi de technologue médical lorsque le feu de camp de 2018 – l'incendie de forêt le plus meurtrier et le plus destructeur de l'État – a brûlé sa ville. L'hôpital où elle travaillait a fermé ses portes et beaucoup de ses amis ont déménagé. "Le sentiment de solitude est accablant", a déclaré Dukes, mais "nous n'avons pas vraiment de très bons services de santé mentale."

Et dans le Midwest rural, où ces services sont souvent épargnés par l'inexistence, les inondations punitives de ces dernières années ont semé des traumatismes. La communauté de Sharon Stewart de Pacific Junction, Iowa, a été en grande partie anéantie par les inondations de 2019. «Nous avons eu une année vraiment, vraiment, vraiment difficile depuis», a-t-elle déclaré. "Il y a tellement de gens qui ont vécu tellement de choses."

Alors que les scientifiques préviennent que le réchauffement climatique continuera à alimenter les tempêtes extrêmes, le Texas est un indicateur. Au cours des 10 dernières années, l'État a été confronté à 15 catastrophes majeures déclarées par le gouvernement fédéral pour des tempêtes ou des incendies de forêt – six dans la seule région de Houston. Harvey, déversant plus de 19 billions de gallons de pluie sur l'État, était de loin le pire. Après cette tempête, la FEMA a accordé au Texas 14 millions de dollars pour le programme de conseil, aidant 200 000 survivants, selon des responsables. Mais les dossiers montrent que le nombre de personnes qui ont reçu des conseils est bien inférieur. Et de nombreux habitants pensent qu’ils ont été oubliés.

C’est particulièrement vrai là où habite Herndon, au nord-est de Houston, avec ses quartiers à faible revenu, majoritairement noirs et hispaniques, façonnés par une longue histoire de discrimination et de risques croissants d’inondations. Trois ans après Harvey, certains sont encore en cours de reconstruction et le bilan de la tempête sur la santé mentale reste palpable, disent les habitants et les dirigeants communautaires. La propagation du COVID-19 à travers la ville est une autre catastrophe qui accable les résidents qui en ont déjà trop. Et la menace de tempêtes plus puissantes est toujours présente.

«Cela devient une routine, et ce n’est pas bon», a déclaré Robert D. Bullard, spécialiste de la justice environnementale à la Texas Southern University à Houston. "Ce n'est pas bon."

La longue ombre d'une tempête

Pour Herndon, le traumatisme a commencé le 28 août 2017. Harvey en était alors à son quatrième jour d'assaut dans le sud-est du Texas.

Vers 2 heures du matin, quand Herndon est sortie du lit pour aller aux toilettes, ses orteils ont coulé dans l'eau froide. «Non», se souvient-elle en se disant. "Non Non Non Non." Trois pouces d'eau moisie et couleur thé s'étaient infiltrés dans sa maison d'un étage. Et ça montait.

Elle avait vu cela 16 ans plus tôt lors de la tempête tropicale Allison. Elle et son mari, Oscar, sont restés dans la maison toute la journée, l'eau montant à leurs mollets avant de finalement s'enfuir. Oscar, atteint d'une maladie pulmonaire chronique, est décédé un an et demi plus tard – une mort précipitée par le stress, estime Herndon.

Maintenant, au milieu de Harvey, elle était seule, la pluie se levant rapidement. Les voisins se dirigeaient vers la terre ferme sur des matelas pneumatiques ou essayaient de faire signe à des hélicoptères. Il lui a fallu près de 10 heures pour trouver un bateau de sauvetage. À ce moment-là, elle était plongée dans les eaux de crue et engourdie émotionnellement.

Quelques jours plus tard, Herndon rentra chez lui. Meubles, sols, murs – tout était gâté. Elle avait épousé Oscar dans ce salon et lui avait promis, alors qu'il était mourant, qu'elle ne vendrait jamais; son esprit était là, dit-elle. Harvey l'a emporté.

Elle était tellement concentrée sur la survie – demander l'aide au logement et à la propriété dont elle avait désespérément besoin – que des mois se sont écoulés avant que ses sentiments ne la rattrapent finalement. À l'hiver de cette année-là, elle se souvient s'être sentie épuisée et seule. Elle pleurait de plus en plus. Elle se souvient avoir prié pour un changement un soir.

«Mon Dieu», a-t-elle demandé, «pourquoi est-ce que ça doit être si difficile?»

Un peu d'aide

Le programme de conseil en crise de la FEMA a été conçu pour des personnes comme Herndon. Mais elle dit que ça ne l'a jamais atteinte.

Créé dans les années 80 en tant que subvention de secours en cas de catastrophe à court terme, le programme finance une aide émotionnelle gratuite pour toute personne touchée par une catastrophe majeure. Il a été utilisé dans tous les États, ainsi qu'à Porto Rico et dans d’autres territoires, pour plus de 400 événements traumatisants au total.

Les États qui ont connu certaines des catastrophes climatiques les plus dommageables de la dernière décennie ont déclaré qu’ils dépendaient largement – souvent entièrement – du financement du programme pour soutenir la santé mentale des survivants des catastrophes. Cela comprend généralement les lignes directes d'État et les conseillers en crise qui, jusqu'à ce que la pandémie frappe, se rendaient dans les communautés et offraient de l'aide en personne, parfois de porte-à-porte. Après les inondations et les ouragans en Caroline du Sud, par exemple, des conseillers se sont présentés aux mairies, aux réunions locales et même aux défilés de Noël.

Les États sont tenus de prévoir les conséquences des catastrophes sur la santé mentale. Les responsables ont déclaré qu'ils étaient reconnaissants lorsqu'ils obtiennent un financement du PCC et qu'ils apprécient la flexibilité de planifier la réponse qui, selon eux, conviendra le mieux à leurs communautés. Mais la manière dont le programme fonctionne peut également entraver les efforts d'aide.

Bien que les catastrophes aient toujours un impact sur la santé mentale, les États n’obtiennent pas automatiquement le financement. Les feux de forêt ne sont souvent pas jugés suffisamment importants pour être admissibles. Lorsque les événements franchissent le seuil magique, les États doivent remplir de longues demandes justifiant le besoin. La demande la plus récente de l'Iowa, par exemple, contenait 168 pages. Et les États doivent remplir deux candidatures s'ils veulent accéder au programme complet car la FEMA le divise en phases «immédiate» et «régulière». La deuxième demande peut prendre des mois pour être approuvée.

Les maisons endommagées près de la maison de Sandra Edwards dans le cinquième quartier. L'ouragan Harvey a frappé durement la région.

Maisons endommagées dans le quartier Fifth Ward de Houston. L'ouragan Harvey a frappé durement la région.

Crédit: Lucio Vasquez pour le Centre pour l'intégrité publique

Le raisonnement de l’agence est que les États ne devraient recevoir d’aide que si l’événement submerge les services de santé mentale existants. Mais c’est presque toujours le cas pour les catastrophes majeures, a déclaré Karen Hyatt, spécialiste de la santé mentale d’urgence au Département des services à la personne de l’Iowa.

«Même lorsque… d'autres programmes de la FEMA sont opérationnels, les administrateurs des programmes de conseil en situation de crise rédigent encore la subvention», a-t-elle déclaré.

Dans la Californie sujette aux incendies de forêt, où les comtés fournissent une grande partie de la réponse en matière de santé mentale aux catastrophes, les responsables locaux ont trouvé le programme fédéral difficile à gérer en partie parce qu'ils étaient obligés de payer d'avance. «Il leur a fallu beaucoup de temps pour se faire rembourser», a déclaré Michelle Doty Cabrera, directrice exécutive de la County Behavioral Health Directors Association of California.

Ensuite, il y a le problème de la durée du financement. Le programme se termine généralement après un an, même si des études montrent que les charges émotionnelles peuvent persister beaucoup plus longtemps.

«Lorsque vous parlez de santé mentale, le rétablissement prend des années», a déclaré le Dr Karen G. Martínez, directrice du Centre d’étude et de traitement de la peur et de l’anxiété de l’Université de Porto Rico. «Les programmes en cas de catastrophe ne résolvent pas vraiment ce problème.»

Sur les près de 200 survivants qui ont répondu à l'enquête menée par Public Integrity, CJI et les rédactions partenaires, un tiers faisaient encore état de cinq types ou plus de luttes émotionnelles aujourd'hui – au moins trois ans après la catastrophe, dans de nombreux cas. Bien que des gens de partout au pays y aient participé, l’enquête n’est pas représentative à l’échelle nationale et elle a peut-être attiré des répondants plus touchés par les catastrophes que la moyenne.

Mais cette découverte fait écho à des recherches antérieures: des études épidémiologiques ont trouvé des troubles émotionnels trois ans après Superstorm Sandy en 2012. Une étude sur des mères à faible revenu touchées par l'ouragan Katrina en 2005 a découvert une sur six avec des symptômes post-traumatiques 12 ans après la tempête.

Et la nouvelle réalité des catastrophes consécutives donne aux gens peu de temps pour guérir, a déclaré Amber Twitchell, directrice associée chez On The Move, une organisation de services sociaux de la région de la baie de Californie. Depuis les incendies du complexe de Sonoma en octobre 2017, elle a déclaré: «Nous sommes dans un état constant de réponse aux catastrophes.»

L'intégrité publique et CJI ont examiné la réponse du programme de conseil en cas de crise à six catastrophes majeures: les inondations au Missouri et dans l'Iowa; le feu de camp en Californie; et les ouragans Harvey, Maria et Florence au Texas, à Porto Rico et en Caroline du Sud, respectivement. La portée du programme variait mais était petite par rapport à l’ampleur des catastrophes, selon les données fédérales obtenues par le biais d’une demande en vertu de la Freedom of Information Act.

Le PCC de Porto Rico, qui a été prolongé au-delà de deux ans pour répondre au niveau élevé des besoins, a atteint le plus grand nombre de personnes. Sur les 3,2 millions d’habitants de l’île, 580 000 ont rencontré des conseillers pour des séances de plus de 15 minutes. Pourtant, même là, certaines zones semblent mal desservies. À Ponce, 35% des résidents ont demandé une aide financière de la FEMA – une indication du nombre de personnes touchées – et seulement 7% ont reçu des séances de conseil.

Le Texas s'est appuyé sur le PCC pour 35 catastrophes, certaines simultanément – plus que tout autre État ou territoire. «Répondre à de multiples catastrophes n'a rien de nouveau pour notre programme et pour l'État», a déclaré Chance Freeman, directeur des services de santé comportementale en cas de catastrophe à la Texas Health and Human Services Commission.

À bien des égards – en partie à cause des coups répétés – l'État possède l'un des systèmes de santé mentale en cas de catastrophe les plus avancés. Pourtant, un examen de sa réponse Harvey à Houston montre que même là-bas, relativement peu de survivants sont atteints par le programme de counseling financé par le gouvernement fédéral.

Environ 22 000 résidents de Houston ont reçu des conseils individuels, familiaux ou de groupe au cours des 14 mois d’activité du programme, selon l’intégrité publique et l’examen de CJI. Dans le même temps, environ 341 000 personnes ont demandé une aide au logement ou à la propriété de la FEMA.

Freeman affirme que l'État a utilisé cette liste de candidats pour aider à identifier les zones les plus durement touchées.

Mais dans les neuf codes postaux de Houston avec la part par habitant la plus élevée de candidats à la FEMA – toutes les régions à faible revenu, à majorité noire et hispanique – 1% de la population a reçu des conseils. C'est à peu près le même niveau d'aide fourni dans certains codes postaux à revenu élevé et majoritairement blancs, même si un plus petit pourcentage de résidents a demandé de l'aide.

Dans le code postal de Herndon, qui s'est classé deuxième sur cette liste de candidatures FEMA, quelque 4 700 personnes ont demandé de l'aide. Seulement 105 personnes ont rencontré des conseillers.

La Dre Annelle Primm, présidente de All Healers Mental Health Alliance, un groupe qui fait appel à des bénévoles pour combler les lacunes de la réponse du gouvernement aux communautés de couleur frappées par une catastrophe, n'est pas surprise par les données. La distribution inégale de l'aide qu'elle voit dans les quartiers noirs en particulier, de la nourriture aux prêts en cas de catastrophe, ajoute au bilan émotionnel des résidents.

«Dans ce pays, la réponse semble supposer que les personnes touchées sont des Blancs de la classe moyenne», a déclaré Primm. «Ils ne pensent vraiment pas à, eh bien, que se passe-t-il si la communauté qui est touchée était déjà derrière le huitième ballon, ou avait des défis préexistants, que la catastrophe vient d’aggraver… d’autant plus?»

Présenté avec l'intégrité publique et les conclusions de CJI, un porte-parole de la FEMA a déclaré que le programme complète les services de santé mentale locaux, donc "il n'y a pas de niveau idéal ou adéquat de conseil universel après une catastrophe – cela varie non seulement selon la localité, mais aussi selon la catastrophe." L'agence a ajouté que des conseils en cas de crise sont disponibles pour tous les résidents des États-Unis via la ligne d'assistance fédérale en cas de catastrophe.

Le Harris Center for Mental Health and IDD, qui dirigeait le PCC à Houston après Harvey, a déclaré que les résultats n'incluaient pas d'autres formes de soutien que le conseil. L'agence a organisé des sessions éducatives avec des milliers de résidents qui, selon elle, pourraient informer et motiver les survivants à demander de l'aide à d'autres organisations de santé mentale, à des groupes religieux, à leur famille et à leurs amis.

Freeman, du département de la santé du Texas, a déclaré que le programme sert tous les survivants de la même manière. Parmi les 16 000 personnes qui ont reçu des conseils individuels à Houston, 38% étaient des Noirs, 30% des Hispaniques et 18% des Blancs, d’après les observations des conseillers.

«Plus de temps serait bien et plus de ressources serait formidable», a-t-il dit, mais «nous ne sommes pas là pour créer un besoin qui n’existe pas. Les communautés sont résilientes. »

La stigmatisation entourant les soins de santé mentale et le désir des gens d’être autonomes font qu’il est difficile de savoir quand une communauté n’a plus besoin d’aide, mettent en garde les experts. Après Katrina, les équipes dépêchées dans les communautés durement touchées ont constaté que personne ne s'arrêtait pour parler si elles mettaient en place une table avec un panneau «conseils gratuits en cas de crise». «Mais lorsque nous avons commencé à publier« Racontez-nous votre histoire d’ouragan », les gens se sont arrêtés», a déclaré Danita LeBlanc, directrice de Louisiana Spirit, le programme de conseil en situation de crise de cet État.

Lorsque le Texas a atteint la fin de son programme de conseil Harvey, 40% de la subvention n'était pas dépensée. Les postes n'ont jamais été pourvus et certains membres du personnel, y compris des conseillers, ont quitté avant la fin de leur contrat. «Ce n'est pas rare étant donné la nature temporaire du programme», a déclaré un porte-parole du département de la santé de l'État dans un courriel.

L’agence n’a pas répondu directement à la question de savoir si des milliers de personnes supplémentaires auraient pu être conseillées avec les fonds inutilisés. Il a déclaré qu'il avait dépassé ses objectifs et avait obtenu une éloge du gouvernement fédéral. L'argent, 5,6 millions de dollars, est retourné à la FEMA.

La longue route inégale de la guérison

La rapidité avec laquelle une personne se remet émotionnellement d'une catastrophe peut dépendre de sa capacité et de sa rapidité à se remettre d'autres manières plus tangibles.

«Ce n’est pas seulement une exposition initiale» à une inondation ou à un incendie de forêt, a déclaré Sarah Lowe, psychologue et professeure à la Yale School of Public Health. "C'est plus que cela: gérer les bureaucraties, trouver un autre endroit où vivre, les impacts financiers."

Un exemple de ces effets d'entraînement traumatisants: les catastrophes majeures aggravent le sans-abrisme.

Au cours de l'année scolaire 2017-2018 – marquée par les ouragans Harvey, Irma et Maria – le nombre d'élèves sans-abri a bondi de 57% dans les districts où un ouragan, une inondation, une tempête côtière ou un incendie de forêt a endommagé des biens, selon une analyse d'intégrité publique / CJI du gouvernement fédéral Les données.

Dans les districts scolaires indemnes cette année-là, l'itinérance des élèves était pratiquement inchangée.

Le Houston Independent School District comptait un peu moins de 7 000 élèves dont les familles n’avaient pas de maison avant le coup d’Harvey, y compris ceux qui se repliaient dans les maisons d’autres personnes et vivaient dans des motels. Par la suite, leurs rangs ont grossi à près de 30 000, plus que dans tout autre district du pays.

Le district scolaire de Houston a passé les trois dernières années à aider les familles à se remettre sur pied. Mais Lisa Jackson, directrice principale du Département des services d’aide aux étudiants du district, a déclaré que les familles de certains étudiants rendus sans abri par l’ouragan n’avaient pas encore trouvé de logement.

Plus le rétablissement est long, plus les résultats de santé mentale peuvent être mauvais. Cela était clair, ont déclaré des experts, depuis la Louisiane après Katrina, où beaucoup ont vécu dans des maisons endommagées pendant des années et se sont sentis oubliés.

Les efforts de rétablissement après Harvey ont été largement applaudis par les représentants du gouvernement et les experts en gestion des urgences. Mais même à Houston, des milliers de propriétaires à faible revenu cherchent toujours de l'aide pour réparer les dommages causés par l'ouragan à leurs maisons, selon la ville. Des analyses récentes montrent qu'une partie de la raison peut être la manière inégale dont le gouvernement fédéral distribue l'aide.

Dans une étude, des chercheurs de l'Université du Colorado à Boulder et de la Federal Reserve Bank of St.Louis ont constaté que les taux de faillite à Houston après Harvey ont augmenté de près de 30% pour les ménages à faible revenu inondés tout en restant stables – voire en baisse – pour les inondations plus élevées- ménages à revenus. Emily Gallagher, professeur de finance qui a co-écrit l'étude, a attribué cela au fait que ces mêmes zones à faible revenu – ainsi que les quartiers à majorité noire et hispanique – étaient également moins susceptibles d'obtenir une aide fédérale en cas de catastrophe.

Dans les quartiers de Houston à majorité blanche comme Greater Heights, par exemple, le taux d'approbation de l'aide au logement de la FEMA était de 20%. Dans le cinquième arrondissement, un quartier à majorité noire, le taux d'approbation est tombé à 15,5%. Ce modèle était constant dans toute la ville.

«Ce n’est pas parce qu’il y avait moins de dégâts dans les zones minoritaires», a déclaré Gallagher, dont l’étude a contrôlé cela. Sa conclusion n'était pas que la FEMA exerce une discrimination active, mais que l'agence ne tient peut-être pas compte de la manière dont la race en Amérique, après des décennies de discrimination systémique, est liée «à des facteurs qui rendent plus difficile l'obtention d'une subvention.»

Les assistants sociaux de la FEMA font de leur mieux pour aider toutes les personnes touchées par une catastrophe, quel que soit leur parcours, a déclaré un porte-parole de l'agence: «Il est extrêmement inexact, trompeur et inquiétant de laisser entendre que la FEMA n'accorde pas ou ne veut pas aider les survivants dans le besoin.

À l'échelle nationale, d'autres études ont montré des différences d'aide. Près de 60% des demandes de prêts fédéraux en cas de catastrophe ont été refusées de 2001 à 2018, et des dizaines de milliers d'autres candidats ont été exclus du processus avant qu'une décision ne soit prise, selon une enquête sur l'intégrité publique. Quatre-vingt-dix pour cent des refus étaient dus à un «manque de capacité de remboursement» ou à des «antécédents de crédit insatisfaisants», une façon dont les survivants de catastrophes à faible revenu sont exclus de l'aide au rétablissement.

Herndon a demandé une aide au logement de la FEMA quelques jours seulement après la tempête. Elle a été rejetée des semaines plus tard: sa maison était «sûre à occuper», a écrit la FEMA.

«J'étais assise dans ma chambre et je pouvais regarder partout dans ma maison», a déclaré Herndon, qui avait déchiré ses murs parce que la moisissure noire les avait envahis. «C'était la chose la plus décourageante.»

Pendant des mois, Herndon a rencontré d'innombrables organisations à but non lucratif en vain. Elle a dit qu’elle avait fait appel à trois reprises du refus de la FEMA. Enfin, début 2018, Herndon a reçu deux bonnes nouvelles. La FEMA a annulé sa décision et lui a accordé 9 800 $. Ensuite, une organisation à but non lucratif appelée Team Rubicon a accepté de reconstruire sa maison gratuitement.

Sandra Edwards, qui vit dans le cinquième quartier non loin de Herndon, a eu moins de chance.

La maison de 47 000 $ d'Edwards – comme celle de Herndon, située en dehors de la plaine inondable centenaire – a été pratiquement détruite par les inondations. La FEMA lui a accordé 11 000 $, argent qu'elle a utilisé pour arracher ses murs et payer quelques mois de logement temporaire. Pendant plus d'un an, Edwards, 54 ans, a vécu sans murs, sans gaz ni eau chaude. Certaines parties de ses planchers et plafonds manquaient. Un côté de sa maison s'était enfoncé de plusieurs centimètres dans le sol. Elle a écrit des appels frénétiques et manuscrits pour plus d'aide – «Je suis sans-abri !!!» elle a déclaré dans un – mais a été refusé.

À l'automne 2019, elle a trouvé West Street Recovery, une organisation locale à but non lucratif. L'organisation avait assez d'argent pour réparer une partie de sa maison, bien qu'environ un tiers reste inachevé. Edwards est revenu en mars. Une demande de la ville pour terminer sa maison est en attente.

Sandra Edwards chez elle dans la cinquième salle de Houston. Elle se reconstruit toujours après de lourds dégâts causés par l'ouragan Harvey en 2017.

Sandra Edwards chez elle dans la cinquième salle de Houston. Elle se reconstruit toujours après de lourds dégâts causés par l'ouragan Harvey en 2017.

Crédit: Lucio Vasquez pour le Centre pour l'intégrité publique

Sandra Edwards se promène dans sa maison du cinquième quartier de Houston, toujours en cours de reconstruction après de lourds dommages causés par l'ouragan Harvey en 2017.

Sandra Edwards se promène dans sa maison du cinquième quartier de Houston, toujours en cours de reconstruction après de lourds dommages causés par l'ouragan Harvey en 2017.

Crédit: Lucio Vasquez pour le Centre pour l'intégrité publique

Premièrement: Sandra Edwards chez elle dans la cinquième salle de Houston. Dernier: Edwards traverse sa maison, toujours en cours de reconstruction après de lourds dommages causés par l'ouragan Harvey en 2017.

Crédit: Lucio Vasquez pour le Centre pour l'intégrité publique

L'expérience a eu un impact énorme sur sa santé mentale, a-t-elle déclaré. Elle était assise à une réunion de quartier, par exemple, et fondait en larmes.

"Si vous vous asseyez et pensez à tout ce que vous traversez", a déclaré Edwards, "cela vous donne simplement envie de ne plus être ici."

«Une telle trahison»

Peu d'Américains sont protégés du stress lié aux catastrophes cette année. Alors que le COVID-19 provoque un traumatisme collectif, plus de 40 États et territoires ont jusqu'à présent lancé des programmes de conseil en crise financés par le gouvernement fédéral en réponse.

Mais la nécessité de rester physiquement distancé bouleverse la façon dont les conseils en cas de catastrophe fonctionnent habituellement. Les États se sont empressés d'organiser des appels vidéo et ont davantage recours aux hotlines. Incapables d'envoyer les gens de porte à porte, ils espèrent que les annonces en ligne, les affiches dans les magasins ou les brochures contenant de l'aide alimentaire permettront de faire savoir que de l'aide est disponible. Au milieu de tout cela, certains responsables tentent également de soutenir la santé mentale des personnes qui ont survécu à des conditions météorologiques extrêmes avant que la pandémie ne frappe – et ils se préparent à davantage de catastrophes climatiques.

«Le simple fait de pouvoir tendre la main… a été un défi», a déclaré Garcia Bodley, directeur du programme de conseil en situation de crise du ministère de la Santé de Louisiane. "Nous manquons cette connectivité que nous avions dans le passé."

Pour les survivants des récents ouragans, inondations et incendies de forêt, le coronavirus représente un poids supplémentaire. Environ les trois quarts de ceux qui ont participé à l'enquête sur l'intégrité publique / CJI ont déclaré que la pandémie aggrave leur expérience de catastrophe antérieure, en augmentant le stress et en érodant davantage leurs finances.

Herndon et Edwards – des femmes noires plus âgées souffrant de problèmes pulmonaires chroniques – appartiennent à des catégories à haut risque pour le virus. Ils ont peur de tomber malades. Herndon dit qu'elle passe plus de temps seule à la maison, les inquiétudes s'intensifiant.

Bon nombre des répondants au sondage sont profondément inquiets pour l'avenir. Presque tous craignaient que leur communauté soit frappée par davantage de catastrophes; les deux tiers étaient très inquiets. Quelques-uns avaient déjà déménagé au moins en partie pour cette raison.

Et ils sont profondément frustrés par la préparation et la réponse du gouvernement en cas de catastrophe. Les deux tiers l'ont jugée «médiocre». Seulement 12% ont dit que c'était «bon» ou «excellent».

Les problèmes qu'ils ont identifiés allaient d'une aide à la reconstruction insuffisante aux décisions de développement local qui aggravent les inondations, un problème si courant que l'organisation de survivants des inondations, Higher Ground, a maintenant plus de 50 chapitres aux États-Unis.Et puis il y a la réponse hésitante, souvent inexistante, au réchauffement. tempêtes et incendies suralimentant le climat.

«Après une catastrophe, si le gouvernement ne déclare pas une urgence climatique et ne commence pas à agir comme elle, c'est une telle trahison», a déclaré Margaret Klein Salamon, une psychologue qui a lancé le groupe de défense The Climate Mobilization après avoir vécu la tempête Sandy. Fournir un soutien en santé mentale aux survivants alors même que les élus ne parviennent pas à maîtriser le réchauffement climatique «est comme un pansement. Comment pouvons-nous faire confiance à un gouvernement qui fait si peu pour nous protéger? »

Même si cela fonctionne bien, les services de conseil en situation de crise ne sont que le début de ce dont les survivants ont besoin. Les conseillers essaient de connecter les gens avec des services plus durables lorsque cela est nécessaire – c’est la logique pour laquelle le programme se termine après un an. Mais dans le meilleur des cas, le système fragmenté de soins de santé mentale aux États-Unis est à court.

Près d'un quart de tous les adultes américains atteints de maladie mentale ont déclaré qu'ils n'étaient pas en mesure d'obtenir le traitement dont ils avaient besoin, selon le groupe de défense Mental Health America. Certaines des raisons les plus courantes: manque d'assurance, manque de prestataires, incapacité à couvrir les copays.

Interrogée sur la manière dont le pays devrait modifier sa réponse aux dommages psychologiques à une époque de désastres qui s'aggravent, la FEMA a déclaré: «Il est nécessaire d'investir dans les services de santé mentale à tous les niveaux, mais surtout aux niveaux local, étatique, tribal et territorial. Les survivants recevront toujours les meilleurs services et les plus appropriés de ceux qui vivent dans leur propre communauté.

À l'aide des données de la FEMA et des Centers for Disease Control and Prevention, Public Integrity et CJI ont identifié 178 comtés ou municipalités américains prédisposés aux maladies mentales causées par des catastrophes. Tous ont des populations vulnérables qui ont été frappées par de multiples ouragans, inondations ou incendies de forêt qui ont endommagé des biens au cours des 10 dernières années. Au moins un quart de ces endroits ont un accès limité aux soins psychologiques, selon le classement de la santé du comté.

Dans le comté de Harris, au Texas, qui comprend Houston, 29% des Noirs et 33% des résidents hispaniques n'étaient pas en mesure de se payer des soins médicaux en 2017, selon les données de l'État. C’est par rapport à 10% des résidents blancs. Les prestataires de soins de santé mentale à Houston sont concentrés sur les côtés sud et ouest de la ville, loin des quartiers de Herndon et Edwards.

Herndon a essayé de trouver un thérapeute plusieurs fois après Harvey. Mais lorsqu'elle a commencé à appeler la douzaine de personnes qui lui avaient été données par son assureur, beaucoup ne prenaient plus son assurance. Les autres n'ont jamais rappelé, dit-elle. «J'ai arrêté de chercher activement de l'aide», a-t-elle ajouté. «Cela me rendait encore plus déprimé.

Edwards, pour sa part, a déclaré qu'elle avait envisagé une thérapie mais qu'elle ne pouvait pas se permettre les copays.

L'accès aux soins peut faire une énorme différence. Entre 2015 et 2017, Sherri Blatt, 54 ans, a été inondée trois fois dans son quartier de Robindell au sud-ouest de Houston. Blatt, un alcoolique en convalescence, a rechuté et a été submergé de stress à chaque fois.

Après la dernière inondation – Harvey – elle est entrée en thérapie et a reçu un diagnostic de SSPT. Comme Herndon, elle continue d'être effrayée par le bruit de la pluie. Mais elle est dans un bien meilleur endroit – et presque deux ans sobres. Aujourd'hui, elle travaille pour un centre de réadaptation pour aider les autres.

«Si j'inondais aujourd'hui … ce serait différent pour moi», dit-elle. «J'ai un système de soutien différent qui peut me soutenir.»

Herndon a accepté qu'elle n'obtienne peut-être jamais d'aide professionnelle, mais elle a appris quelques techniques de respiration qui l'aident à faire face. She also joined a neighborhood group, the Harvey Forgotten Survivors Caucus, where she advocates for more mental health resources. During the pandemic, they’ve been meeting by phone weekly.

Still, she worries about what future storms may bring. In the years since her husband died, the warming climate has amped up the risks in her now flood-prone neighborhood. She thinks often about her promise to stay.

“And, look, I’ve been keeping it,” she said. “I’m still here.”

Kio Herrera and Chris Zubak-Skees contributed to this article. Dean Russell is a reporting fellow for Columbia Journalism Investigations, an investigative reporting unit at the Columbia Journalism School. Funding for CJI comes from the school’s Investigative Reporting Resource and the Energy Foundation. Jamie Smith Hopkins is a senior reporter with the Center for Public Integrity, a nonprofit investigative newsroom in Washington, D.C.

Disclosure: Rice University and Texas Southern University have been financial supporters of The Texas Tribune, a nonprofit, nonpartisan news organization that is funded in part by donations from members, foundations and corporate sponsors. Financial supporters play no role in the Tribune's journalism. Find a complete list of them here.

About this project

The Center for Public Integrity and Columbia Journalism Investigations collaborated on this project with newsrooms around the country: California Health Report, Centro de Periodismo Investigativo, City Limits, InvestigateWest, IowaWatch, The Island Packet, The Lens, The Mendocino Voice, Side Effects and The State.

We created our survey for disaster survivors and mental-health professionals with guidance and vetting from Sarah Lowe, clinical psychologist and assistant professor at Yale School of Public Health; Elana Newman, professor of psychology at the University of Tulsa and research director for the Dart Center for Journalism and Trauma at Columbia University; Gilbert Reyes, clinical psychologist and chair of the American Psychological Association’s trauma psychology division disaster relief committee; and Jonathan Sury, project director for communications and field operations for the National Center for Disaster Preparedness at Columbia University.

No government agency in the United States regularly tracks the psychological outcomes of disasters. And while academic studies may shed light on specific events, the questionnaire was meant to understand experiences from multiple disasters across the country, furthering on-the-ground reporting. It is not a formal, randomized survey. Respondents participated voluntarily and without compensation. For that reason, our results may not represent the general experience of disaster survivors.

In all, 197 survivors and 41 professionals responded from 17 states and Puerto Rico. Our questions focused on climate-related disasters — hurricanes, floods, wildfires — within the last 10 years, as well as COVID-19. We asked about financial, physical, behavioral and emotional outcomes, questions modeled on professional standards for mental-health surveys. We did not include a few responses in our findings because they came from people commenting on disasters other than wildfires, hurricanes or floods.

Public Integrity’s Kristine Villanueva led audience engagement on the survey. She and journalists Megan Cattel, Kio Herrera, Molly Taft and Alex Eichenstein assisted with that outreach. Rebekah Ward translated the questionnaire into Spanish. Dean Russell, Kristen Lombardi, Villanueva and Jamie Smith Hopkins developed it, and Hopkins analyzed it.

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