UNC pensait qu'il était prêt pour le COVID-19. Ce n’était pas le cas. – InsuranceNewsNet


20 août – CHAPEL HILL – Ils se sont tenus à côté des voitures qu'ils avaient chargées avec les affaires de leurs dortoirs et ont dit au revoir. Ils ont essayé d'agir heureux pendant qu'ils se faisaient des câlins ou se tapaient les coudes. Ils ont dit qu'ils se reverraient bientôt. Ils étaient arrivés il y a environ deux semaines pour le début de leur première année à l'UNC-Chapel Hill et maintenant, déjà, ils partaient.

Il était un peu plus de 17 heures. mardi devant Hinton James, l'une des plus grandes résidences universitaires de l'université – un gratte-ciel en briques fanées à l'extrémité sud-est du campus, à quelques pas du Smith Center. C'était moins de 24 heures après que l'UNC ait décidé de mettre en ligne ses cours d'automne et moins de 48 heures après que l'université ait identifié son quatrième groupe de COVID-19 sur le campus.

«Je pense que nous avons plaisanté en disant que cela ne durerait pas longtemps», a déclaré Kevin Schmidt pendant que sa fille, Emily, rentrait à l'intérieur pour lui rendre les clés. Il avait transpiré en chargeant le dernier de ses affaires. "Mais nous avons pensé que cela durerait au moins jusqu'en août."

Maintenant, le parking à l'extérieur du dortoir se remplissait de parents arrivant en mini-fourgonnettes ou en SUV. Une famille a loué une fourgonnette U-Haul. Bientôt des étudiants ont émergé. L'une portait un surmatelas dans ses bras. Un autre a poussé un ensemble de tiroirs en plastique, sur roues, sur le trottoir. Ils portaient des boîtes de nourriture qu'ils n'avaient pas eu le temps d'ouvrir et les choses dont ils pensaient ne pas pouvoir vivre lorsqu'ils ont quitté la maison. Vicente Tamayo a chargé son vélo à l'arrière de la voiture de ses parents.

«La première semaine ici, tout le monde était très excité à l'idée d'emménager», a-t-il dit, mais c'était avant les épidémies, et avant que l'université n'identifie un groupe à l'intérieur du bâtiment, il partait maintenant. «Nous avons pu rencontrer de nouvelles personnes. … Nous devons nous faire de nouveaux amis», et maintenant l'un d'eux l'aidait à sortir ses affaires de son dortoir.

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Surtout, Tamayo a déclaré être resté dans sa chambre, inquiet après les premières épidémies. Ses parents étaient venus le ramener chez lui, à Fayetteville.

Nouveaux amis, nouvelle liberté

De l'autre côté du parking, Charisma Sumpter a aidé à charger le U-Haul que ses parents avaient loué. Sumpter, de Raleigh, était sur le campus depuis assez longtemps pour se faire au moins de nouveaux amis. Ils avaient marché une nuit jusqu'à Franklin Street, pour des sushis.

Maintenant que c'était devenu son souvenir préféré de son séjour abrégé sur le campus, dit-elle – «faire l'expérience de ce petit goût de liberté». Elle pensa rester chez Hinton James. L'université n'obligeait pas nécessairement les étudiants à partir, même si le départ était encouragé. Peut-être, pensa Sumpter, que le campus deviendrait un endroit plus sûr s'il restait moins nombreux.

"Mais ensuite j'étais comme, si tout le monde est parti, alors qu'est-ce que je fais ici tout seul?" dit-elle.

Le trafic est resté stable pendant des heures, les parents arrivant avec des véhicules vides tandis que d'autres sont partis avec les mini-réfrigérateurs, les boîtes de vêtements et les écrans d'ordinateur qu'ils avaient apportés il y a à peine deux semaines. L'emballage était facile, par rapport à la tourmente qui l'accompagnait. Hope Gambill a pleuré lorsqu'elle a appris que l'UNC avait déplacé ses cours en ligne, car elle savait qu'elle partirait.

Elle était venue à Chapel Hill du comté d'Alleghany, dans l'ouest de la Caroline du Nord. Avant de partir, elle avait plaisanté avec son patron au café où elle travaille, dans sa ville natale de Sparte, en disant qu'elle ne serait peut-être partie que pour quelques semaines. Elle n'avait pas vraiment cru que son temps ici pouvait être si court. D'une certaine manière, elle s'est retrouvée en colère contre les personnes qui avaient propagé le virus sur le campus.

Elle avait entendu parler des fêtes auxquelles certains étudiants ont participé. Elle en avait entendu un avait un slip-n-slide.

"C'est décevant que des gens aient été là-bas et aient fait ces choses même si nous sommes au milieu d'une pandémie – mais je comprends le sentiment de vouloir", a-t-elle déclaré, et son traîneau de montagne la rendait particulièrement sympathique. «Parce que je le voulais, mais je ne l'ai pas fait, parce que j'ai mis ma santé et celle des autres au-dessus.

"Mais je comprends vraiment le sentiment de vouloir aller là-bas et de m'amuser avec tout le monde."

Sa mère était venue l'aider à déménager, tout comme le directeur adjoint de son lycée. Ils avaient deux heures et demie de route à l'ouest devant eux. Peut-être, pensa Gambill, qu'elle pourrait retourner sur le campus pour le semestre de printemps. Là encore, la possibilité d'une répétition – l'idée de revenir en janvier, juste de partir après deux semaines – était trop lourde à supporter.

«Je ne pense pas que je pourrais supporter cela à nouveau», dit-elle.

Masques et éloignement social requis

Les départs de mardi et ceux qui se sont poursuivis après n'ont raconté qu'une partie d'une histoire de la tentative malheureuse de l'UNC de surmonter la nouvelle pandémie de coronavirus. Cinq mois après le début d'une crise de santé publique sans fin en vue, l'université a décidé d'essayer d'ouvrir, au moins sur une base limitée. Cela a permis aux étudiants de retourner dans un logement sur le campus. Il a essayé d'organiser des cours en personne, avec l'exigence que les instructeurs et les étudiants portent des couvertures faciales et pratiquent la distanciation sociale.

Tout autour du campus, des panneaux rappellent aux gens de porter des masques et de s'espacer. Des avis sont collés sur les portes de chaque bâtiment, résidentiel ou universitaire, et ces avis indiquent où entrer et où sortir. À l'intérieur de certains de ces bâtiments, des flèches sur les étages indiquent aux gens où marcher. L'université a essayé de s'adapter à la vie avec le COVID-19. Le virus, cependant, n'était pas aussi courtois.

Il a fallu environ une semaine à l'UNC pour en identifier quatre groupes, et pour que l'université manque d'espace dans les unités de logement sur le campus qu'elle avait réservées aux étudiants qui devaient être mis en quarantaine. Mercredi, l'université a identifié deux autres grappes. En même temps, il a suspendu les activités d'athlétisme – entraînements et réunions, pour les équipes qui espéraient jouer cet automne – pendant 24 heures.

Les développements et les changements liés au virus, qui n'ont pas cédé depuis que les étudiants ont commencé à arriver plus tôt ce mois-ci, ont créé une sorte d'étourdissement sur le campus de la plus ancienne université publique du pays. À différents moments des entrevues de cette semaine, les élèves ont exprimé un mélange de tristesse et de chagrin, de frustration et de colère. Beaucoup d'entre eux se demandent pourquoi l'université a tenté cette expérience en premier lieu, étant donné la probabilité du résultat.

"Je dirais que c'est surtout une déception", a déclaré Garrett Tucker, un étudiant en deuxième année de l'extérieur de Charlotte, mardi après-midi, tandis que le clocher de l'université sonnait en arrière-plan. "Et presque de l'embarras. Je veux dire, il est de notoriété publique maintenant qu'il a été annoncé à l'échelle internationale que l'UNC est la première école à sortir et à échouer.

"Nous sommes un peu comme le premier exemple de ce qu'il ne faut pas faire."

Tucker était dans une bibliothèque quand on a appris lundi que l'université déplaçait des cours en ligne. Il étudiait avec un ami, Michael Metcalf. Ils sont colocataires dans le hall résidentiel Carmichael, en face du stade Kenan et près du milieu du campus. Consternés par le leadership universitaire, Tucker et Metcalf ont décidé de s'exprimer.

Ils ont créé une pétition demandant que le Conseil des gouverneurs de l'UNC "fournisse des réparations pour la communauté UNC", selon leur publication sur change.org. Parmi leurs sept demandes, il y a une réduction des frais de scolarité pour ce semestre, la prolongation de la période pour ajouter et supprimer des cours et une pause de deux semaines au semestre pour permettre aux étudiants de se réadapter aux cours en ligne uniquement.

Tucker et Metcalf ont écrit les demandes sur un morceau de carton blanc. Ils sont allés chez Dick's Sporting Goods à Durham, a déclaré Tucker, et ont acheté les deux derniers porte-voix que le magasin avait en stock. Puis, avec un autre de leurs amis de Carmichael, ils sont allés au The Pit, au milieu du campus près du syndicat étudiant, et ont essayé de lancer un mouvement.

«Presque tous les étudiants à qui nous avons parlé au cours de l'été se disaient que cela allait arriver», a déclaré Metcalf, qui vient également de l'extérieur de Charlotte. "Nous faisions juste nos prédictions sur le moment où nous serons renvoyés chez nous. Et c'est arrivé."

Le troisième membre du groupe, Adalgeovany Caceres, un autre étudiant en deuxième année, était plus direct.

«Nous sommes la risée en ce moment», dit-il, tandis que quelques étudiants qui passaient à côté prenaient un dépliant de la pile que Tucker et ses amis avaient placée sur une chaise, sous une bouteille de désinfectant pour les mains. Mercredi après-midi, près de 3 000 personnes avaient signé leur pétition en ligne. Caceres a poursuivi sa pensée: "… Nous sommes censés être la meilleure université publique de Caroline du Nord, et nous ne sommes qu'une risée. Au niveau international et national."

Un campus étrangement calme

À ce moment-là, mardi après-midi, le campus se sentait déjà désert. Des panneaux partout ont accueilli les étudiants, mais peu d'entre eux étaient là pour voir le message. Tout autre mardi de la deuxième semaine du semestre d'automne, et les trottoirs auraient été bondés entre les cours; les lieux de rencontre populaires du campus, comme The Pit et le quad principal bordant la bibliothèque Wilson, auraient été pleins de vie. Désormais, les cigales offraient une bande-son étrange au vide.

Alors que Tucker et ses deux amis criaient pour la plupart dans le vide, un photographe du journal étudiant de l'UNC, The Daily Tar Heel, est arrivé pour documenter le moment. La veille, lundi, un éditorial cinglant du journal avait fustigé l'université pour sa gestion de la pandémie et pour sa décision de permettre aux étudiants de revenir. Le titre de l'éditorial utilisait des blasphèmes, attachés au mot «cluster», pour décrire la situation sur le campus.

S'il fallait une telle déclaration pour attirer l'attention des gens, "alors qu'il en soit ainsi", a déclaré Angelina Katsanis, photographe du DTH. Elle et ses camarades étudiants journalistes se sentaient obligés de «diffuser des informations dans le monde» sur la vie sur le campus au milieu de la pandémie, a-t-elle dit, et pourtant elle ressentait également de l'empathie pour ses camarades de classe qui aspiraient à l'expérience universitaire – les fêtes et le événements qui pourraient être mûrs pour la transmission du virus.

Katsanis, un étudiant en deuxième année, venait de rentrer d'une rencontre avec un ami, un étudiant de première année de l'UNC, pour prendre un café.

"Et elle est comme, je ne sais pas comment rencontrer des gens, je ne sais pas où aller, je ne sais pas quoi rejoindre sur le campus, je ne sais pas ce qu'il y a à rejoindre sur le campus," Katsanis m'a dit. "Parce que nous nous trouvons dans une situation où il n'y a personne avec qui se connecter. Mais en même temps, ce qui est réconfortant, c'est que tout le monde est – c'est des règles du jeu équitables. Tout le monde est sur la même longueur d'onde."

À environ 10 minutes de marche au nord, Franklin Street était presque vide. Cela aurait pu être un spectacle étrange à n'importe quel autre jour d'école, à l'exception de ceux qui se passent maintenant. La rue borde la partie la plus ancienne du campus et, bien que son dynamisme ait diminué au cours de la dernière décennie, elle abrite toujours des lieux de rassemblement populaires, des magasins de vêtements et de souvenirs; la nostalgie pourrait être la principale exportation de la rue.

Maintenant, il y avait des panneaux sur les portes des endroits qui avaient fermé. D'autres ont offert des instantanés de l'époque. Chez Julian, le magasin de vêtements pour hommes haut de gamme, deux photos encadrées de Roy Williams, l'entraîneur de basket-ball de l'UNC, étaient exposées bien en vue dans une vitrine. Williams est connu pour porter les costumes et les cravates de Julian. Sur les photos, il portait les masques faciaux de Julian qui étaient à vendre.

Certaines personnes l'ont vu venir

Vers midi, le mardi, seules quelques personnes ont mangé à des tables à l'extérieur des restaurants qui dépendent d'une communauté de campus florissante, et de tout ce qui va avec – les matchs de football le samedi et les camps de sports d'été et tout le reste. La semaine dernière, dans les jours qui ont suivi le retour des étudiants, il y avait eu une file d'attente pour une table à Sup Dogs, un lieu de hot-dogs et de hamburgers connu pour accrocher des banderoles créatives avant les matchs de basket UNC-Duke.

Lundi, après que l'émergence des quatre grappes ait indiqué la propagation du virus, Sup Dogs était "mort, mort", a déclaré Hannah Willcox, une directrice de restaurant diplômée de l'UNC au printemps dernier. Elle a conservé son emploi à l'université, a-t-elle déclaré, en attendant que l'économie s'améliore.

«Les personnes âgées savaient en quelque sorte que cela allait arriver», a déclaré Willcox à propos de la détérioration des conditions sur le campus. «J'avais prévu de fermer très rapidement, simplement parce que nous savions que les politiques n'étaient pas ce qu'elles devaient être, et que vous ne pouvez pas vraiment contrôler les étudiants de première année qui viennent de sortir de chez eux. Ils sont prêts à avoir une certaine indépendance.

Comme Tucker et ses amis qui ont acheté des porte-voix et se sont rendus au Pit pour dénoncer l'administration, Willcox a décrit un courant de méfiance entre les étudiants et les dirigeants de l'université. Cette relation avait déjà été tendue ces dernières années, en particulier pendant la longue saga entourant Silent Sam, le monument confédéré qui se trouvait sur le campus jusqu'à ce que les manifestants le démolissent il y a deux ans. Maintenant, comme à l'époque, les étudiants ont saisi l'opportunité de critiquer les administrateurs et le Conseil des gouverneurs du système UNC.

"Je ne pense pas avoir parlé à une seule personne qui soit d'accord avec la façon dont l'université l'a fait", a déclaré Willcox à propos de la réouverture, avant de remettre en question les motivations financières de l'université. "… Pour tout le monde, cela ressemble à: 'Nous allons obtenir cet argent et ensuite nous allons leur dire que leur éducation va considérablement diminuer.'

«Je pense donc que c'était très intentionnel, et Carolina a toujours été avide d'argent avec les étudiants, et ne se souciant pas autant de leur bien-être, avant leurs poches.

"Je ne pense pas que quiconque soit surpris."

Dans un entretien téléphonique mercredi, Chuck Duckett, qui depuis 2013 est membre du conseil d'administration de l'UNC, a déclaré qu'il comprenait la colère des étudiants et d'autres. Les membres de la communauté de Chapel Hill cette semaine ont également exprimé leur mécontentement à l'égard de l'université; Pam Hemminger, la maire de la ville, a remis une lettre qui a averti le chancelier de l'UNC Kevin Guskiewicz et d'autres dirigeants pour des décisions qui, selon Hemminger, mettaient la communauté en danger.

Duckett, quant à lui, a défendu Guskiewicz et la direction de l'université.

«Les gens qui sortent et ne suivent pas les protocoles sont la raison pour laquelle nous sommes ici où nous sommes», a déclaré Duckett. "Ils n'ont pas eu cela en classe. Il y a une responsabilité partagée. L'université a fait de son mieux, travaillé très dur avec les responsables de la santé publique" pour ramener les étudiants.

«C'était un risque», a déclaré Duckett. "C'était un risque qui valait la peine d'être pris. … Je ne vais pas m'excuser d'avoir essayé."

Il a reconnu les inquiétudes de la communauté concernant la propagation du virus et a parlé par expérience. Duckett, qui aura 60 ans le mois prochain, a déclaré qu'il avait reçu un diagnostic de COVID-19 à la mi-mars. Il se demandait s'il l'avait contracté en assistant au tournoi ACC à Greensboro, mais il ne pouvait pas en être sûr. Il a ressenti "beaucoup de symptômes", a-t-il dit, et il n'a toujours pas retrouvé son odorat complet.

Lingettes désinfectantes pour bureaux vides

De retour sur le campus mercredi après-midi, une dizaine d'étudiants ont étudié sous un grand auvent qui avait été érigé dans le quad entre la bibliothèque Wilson et le bâtiment sud, le siège de l'administration de l'université. Sous la verrière, des rangées de bureaux étaient espacées de six pieds. Des désinfectants pour les mains et des lingettes désinfectantes attendaient ceux qui montaient sur la rampe à la recherche d'un endroit où s'asseoir. La plupart des bureaux étaient vides.

Le campus était calme aussi, à l'exception du doux bourdonnement de la musique quelque part au loin, et du tonnerre occasionnel d'une tempête lointaine. Le clocher sonnait au fur et à mesure que les minutes passaient, mais la plupart des autres sons familiers de la vie sur le campus s'étaient estompés, noyés par les rapports quasi quotidiens sur la propagation du virus et la peur qui en découlait.

L'université a confirmé deux autres grappes mercredi, et d'ici là, selon l'école, plus de 2500 étudiants avaient demandé l'annulation de leur logement sur le campus. D'autres avaient jusqu'au 25 août pour faire de même. L'université avait demandé à ceux qui partaient de déménager avant le 30 août. Certains n'avaient pas attendu pour partir.

"Tout le monde savait que cela allait arriver, mais nous ne savions pas quand", a déclaré Tamayo, l'un des étudiants de première année qui avait quitté Hinton James mardi. À proximité, sa famille attendait de le ramener chez lui. "Je pense que nous n'étions tout simplement pas préparés, honnêtement. Parce qu'ils ont fait de leur mieux. Ils disent qu'ils ont fait de leur mieux. Nous pouvions voir que les gens n'étaient pas préparés (pour) la situation.

"Je ne peux pas leur en vouloir, pour avoir essayé."

Deux semaines après un voyage qu'il avait longtemps anticipé, il ne savait pas vraiment quand il pourrait revenir.

"J'espère que le printemps devrait être un peu mieux", dit-il, mais cela ressemblait plus à une question.

Le photojournaliste du personnel Ethan Hyman a contribué à ce rapport.

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