Une police d’assurance essentielle pour la santé et la biosécurité du pays



Au cours des 50 dernières années, le principal laboratoire de biodéfense du pays a été à l’avant-garde de la lutte contre les menaces de maladies infectieuses aux États-Unis. Mais l'Institut de recherche médicale de l'armée américaine pour les maladies infectieuses (USAMRIID), à Fort Detrick, dans le Maryland, a été largement absent lors de la lutte pour contenir le coronavirus. Jusqu'à présent, plus de 22 000 personnes en Amérique ont été diagnostiquées avec le virus, et plus de 280 sont décédées des suites d'une maladie respiratoire associée à Covid-19. Les taux d'infection aux États-Unis devraient augmenter rapidement à mesure que davantage de tests seront disponibles.

Lors du briefing mercredi de la Maison Blanche sur les efforts de lutte contre Covid-19, le secrétaire à la Défense, Mark Esper, a déclaré qu'il venait de visiter USAMRIID, connu dans les milieux militaires et de recherche sous le nom de RIID, et a été informé de ses travaux sur les antiviraux et les vaccins. Mais les scientifiques du RIID se sont plaints en privé de leur manque d'implication sérieuse précoce dans la lutte contre Covid-19. Et mercredi a marqué la première fois qu'un responsable lors des briefings quotidiens avait spécifiquement mentionné le laboratoire qui avait aidé à supprimer les épidémies de virus de l'encéphalite équine vénézuélienne dans le sud du Texas en 1971, la fièvre de la vallée du Rift en Égypte en 1977, l'hantavirus dans le sud-ouest en 1993, et Ebola à Reston, Virginie en 1990, ainsi qu'en Afrique en 1995.

Le Daily Beast a rapporté plus tôt cette semaine que le Pentagone retenait plus de 104 millions de dollars aux laboratoires militaires, dont le RIID, où des travaux de pointe sur les maladies infectieuses étaient traditionnellement menés. La réponse globale du Pentagone à la pandémie de coronavirus manque de près d'un milliard de dollars de financement, a rapporté la Bête.

Les experts en biosécurité et en santé mondiale savent que les problèmes au laboratoire sont bien plus profonds que les budgets erratiques et insuffisants. L'institut a lutté contre de nombreux problèmes, notamment un échec à s'adapter à une mission de l'après-guerre froide, des défis de leadership et une microgestion par le ministère de la Défense. Autrefois joyau de la couronne de l'effort scientifique du Pentagone pour protéger les soldats américains contre les «sales douzaines» de germes que l'Union soviétique avait armés pour une éventuelle guerre en Europe, le laboratoire est devenu orphelin au sein du Département de la défense.

Au cours de la dernière décennie, la Defense Threat Reduction Agency (DTRA), la division du Pentagone responsable de la recherche défensive chimique et biologique, qui fournit environ un tiers du budget du RIID, a de plus en plus géré le laboratoire. Il y a une décennie, par exemple, la DTRA a supprimé une unité de recherche chargée de développer des vaccins et d'autres contre-mesures contre les toxines comme le botulique et la ricine, un agent de choix pour les terroristes locaux. Plus récemment, DTRA a interdit à RIID d'utiliser ses fonds pour travailler sur le nouveau coronavirus.

Le Pentagone a également changé la façon dont les commandants militaires de l'institut sont choisis. Historiquement, les commandants avaient travaillé en tant que chercheurs dans des laboratoires de l'armée et devaient rester au poste supérieur pendant plusieurs années. Le RIID a eu cinq commandants au cours de la dernière décennie – un tous les deux ans. Certains des commandants étaient d’excellents dirigeants, mais presque aucun n’était chercheur ou n’était en poste depuis assez longtemps pour comprendre pleinement la structure complexe du laboratoire et sa vaste mission de recherche et d’essai.

En 1998, le personnel du RIID était composé d’environ la moitié de scientifiques et de techniciens militaires en uniforme et de la moitié de civils du gouvernement, avec seulement deux contractants. Depuis lors, le nombre de contractants a explosé: environ 300 des 800 employés sont des contractants dont le travail est lié à un financement qui s'est révélé instable. Le manque de stabilité, à son tour, a déprimé le moral. Dans le passé, le RIID était un aimant pour les jeunes scientifiques. Les chercheurs ont ensuite occupé des postes prestigieux dans les Centers for Disease Control and Prevention, le ministère de la Santé et des Services sociaux, l'Organisation mondiale de la Santé, le monde universitaire et le secteur privé. Ces scientifiques ont contribué à un réseau mondial intégré d'experts qui se sont mobilisés tôt pour lutter contre les épidémies mortelles de maladies infectieuses.

Le RIID est aujourd'hui un employeur beaucoup moins attractif. Juste avant l'épidémie de coronavirus, un scientifique chevronné a décrit l'atmosphère qui y règne comme «de la peur et de la méfiance». L'été dernier, le scientifique principal du laboratoire, qui avait assuré la continuité du front office pendant les mandats de trois commandants et a été accusé de redéfinir la mission du laboratoire, a été brusquement relevé par le commandant, qui est ensuite parti quelques mois plus tard sur une armée prévue rotation. Le commandant adjoint a été évincé à peu près au même moment. En un éclair, la mémoire institutionnelle scientifique du siège a disparu.

Une partie des problèmes du laboratoire est de sa propre initiative. Alors que l'institut a aidé à diriger l'effort scientifique pour analyser les lettres envoyées par la poste et les espaces contaminés lors des attaques à l'anthrax de 2001 – qui ont tué cinq, infecté 17 et mis 20 000 Américains sous antibiotiques – le statut et le moral du laboratoire ont chuté après que le FBI a accusé l'un de ses scientifiques d'avoir placé l'agent mortel par la poste. Un nouveau laboratoire de 1,1 milliard de dollars, dont l'ouverture était prévue en 2017, n'est toujours pas opérationnel. De fortes pluies ont inondé des parties de l'installation de traitement des déchets de l'ère de la guerre froide et un système de secours en construction pour le nouveau laboratoire a également échoué. À l'été 2019, le CDC a émis un avertissement, puis a ensuite fermé les laboratoires à haut confinement du RIID pendant trois mois. Certains laboratoires fonctionnent désormais dans des conditions limitées. Lorsque les travaux se sont arrêtés dans les laboratoires à haut niveau de confinement biologique, niveau 3 et niveau 4, les recherches qui représentaient environ un tiers du budget du RIID ont été interrompues. Plus de 30 entrepreneurs expérimentés ont été licenciés. Frustrés, certains scientifiques chevronnés sont également partis.

Mais les plaintes actuelles concernant le sous-financement sont presque une distraction. Pendant des années, l'institut a été mal géré puis largement ignoré. La reconstruction des capacités nécessitera un leadership éclairé, une mission redéfinie et la reconnaissance par le Pentagone et la Maison Blanche que l'USAMRIID est une police d'assurance essentielle pour la santé et la biosécurité du pays.

Photo par USAMRIID / Getty Images

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