Valley News – La frustration grandit au sujet des districts scolaires fusionnés du Vermont


Avant de rejeter le budget de leur district scolaire plus tôt ce mois-ci, les électeurs du district unifié de la première branche ont demandé aux membres du conseil scolaire de préparer un budget pour une seule école K-8 desservant Chelsea et Tunbridge.

À Strafford, qui a également voté contre le budget de son école, plusieurs membres de la communauté ont préconisé de couper les liens avec leur syndicat de supervision et d'exploiter une école K-8 indépendante.

Les deux districts, qui font tous deux partie de la White River Valley Supervisory Union, partagent un problème similaire: la baisse des inscriptions dans les petites écoles qui n’ont pas fusionné en raison de la loi de consolidation des écoles de la loi 46 de l’État. Mais les deux propositions représentent des réponses opposées aux fortes augmentations budgétaires et des opinions divergentes sur qui ou quoi est à blâmer pour ces augmentations.

"Il y a eu un sentiment croissant de mécontentement après la fusion", a déclaré Nick Zigelbaum, membre du First Branch Unified District School Board. «Je pense qu'il y avait le sentiment qu'avec la fusion, les villes économiseraient de l'argent. … Je pense que certaines personnes avaient une mauvaise compréhension du plan de consolidation. "

En vertu de la loi 46, les 10 districts de la White River Valley Supervisory Union ont pris diverses dispositions de consolidation.

La fusion des districts scolaires Bethel et Royalton K-12 dans le district scolaire unifié de White River Valley a représenté la consolidation la plus complète au sein du SU, créant un collège et un lycée communs pour desservir les deux villes, avec des écoles élémentaires fonctionnant dans chacun des les deux campus.

Les districts scolaires de Chelsea et de Tunbridge ont fusionné mais ont conservé leurs écoles K-8.

Strafford a réussi à obtenir une dispense de fusion et a continué comme district autonome.

Les réponses au budget proposé pour l’année prochaine suggèrent que les districts de White River Valley ressentent les effets de leurs accords de fusion et s’ils peuvent empêcher les effets de la baisse continue des inscriptions.

Après avoir fait face à une augmentation de 9% des dépenses égalisées par élève au cours de l'année scolaire en cours, le district scolaire unifié de White River Valley a approuvé un budget pour l'année prochaine qui comporte une augmentation beaucoup plus modeste de 2,13% et élimine deux enseignants du primaire.

"Nous avons travaillé comme des fous pour entendre le public et répondre au fait que nous allions essayer de limiter les coûts", a déclaré Bruce Labs, directeur du White River Valley Supervisory Union, dans une récente interview téléphonique. "Nous avons pris tout ce que nous pouvions sur le budget."

Mais les électeurs de Bethel et de Royalton ont peut-être aussi approuvé leur budget plus facilement parce qu'ils avaient une vision différente de l'objectif de la consolidation. Lors des réunions menant à la fusion de 2017, les membres de la communauté des deux villes ont élaboré un plan qui mettait l'accent sur davantage de possibilités pour les étudiants, a déclaré Labs. La maîtrise des coûts était un élément du plan, mais pas le principal, a-t-il dit.

D'autres districts de la SU sont confrontés à des augmentations plus importantes cette année. À l'instar du district unifié de White River Valley, le district de Strafford et le district unifié de First Branch ont examiné les budgets avec des dépenses par élève oscillant entre 18 000 $. Mais à Strafford, cela représentait un bond de 16 804 $ l'année précédente et était attribuable à une augmentation de 9,34% du budget. Le taux d'imposition de Strafford aurait augmenté d'environ 15 cents par 100 $ de valeur foncière, soit environ 375 $ pour une maison de 250 000 $.

La controverse budgétaire met un terme à une période difficile pour Strafford, qui a toujours éduqué ses élèves selon ses propres règles. En 2012, la législature du Vermont a accordé à la ville une dispense spéciale pour conserver une école désignée (Thetford Academy) pour ses élèves du secondaire tout en accordant des dérogations aux familles pour envoyer leurs enfants ailleurs et payer le solde des frais de scolarité, un privilège qu'aucune autre ville ne bénéficie. Après l'adoption de la loi 46, la ville a de nouveau obtenu une exemption. Soulignant des scores élevés aux tests, un environnement scolaire enrichissant, un manque de districts de partenariat viables et une volonté de préserver son école communautaire, le district a réussi à éviter une fusion.

Peu de temps après, plusieurs familles ont retiré leurs enfants d'âge moyen de la Newton School, une école K-8 qui accueille environ 100 élèves, et un débat a éclaté sur l'avenir de l'école. À la suite d'une étude indépendante et de mois de recherche et de discussion par un groupe de travail spécial, la commission scolaire de Strafford a approuvé en janvier un budget qui conservait les septième et huitième années de l'école au moins pour l'année prochaine.

Mais le budget, contre lequel deux membres du conseil d'administration ont voté, n'a pas réussi à convaincre les électeurs. Lors d’une réunion controversée du district scolaire le 3 mars, les électeurs de Strafford ont accusé le syndicat des superviseurs de la forte augmentation budgétaire et déploré une perte de contrôle local résultant de la décision de l’État de centraliser les services – notamment l’éducation spéciale – au sein des syndicats des superviseurs.

"Leur attente était que lorsque nous avons consolidé les dépenses avec le SU, cela allait nous faire économiser de l'argent, et cela n'a pas permis d'économiser de l'argent", a déclaré la présidente de la commission scolaire de Strafford, Sarah Root, lors d'un entretien téléphonique la semaine dernière.

Root a reconnu qu'une baisse des inscriptions, en particulier au niveau du collège, a créé des défis pour le district. Selon le rapport du Strafford School District, les inscriptions sont passées de 129 en 2013-14 à 106 en 2019-20.

«Les fluctuations sont un problème dans une petite école comme la nôtre», a expliqué Root.

Mais elle a dit que ces fluctuations ne sont pas la raison de leurs problèmes budgétaires. "Je pense que le problème est le manque de confiance dans le SU", a déclaré Root.

Plus tôt cette année, un excédent budgétaire a disparu et n'a pas encore été comptabilisé, a-t-elle déclaré. Pendant ce temps, le bureau central a eu trois chefs d'entreprise en un peu plus d'un an, et le chef d'entreprise actuel est toujours en train de nettoyer les dégâts des autres, a déclaré Root.

La Commission scolaire Strafford a autorité sur une très petite partie du budget, a déclaré Root. Les frais de scolarité au secondaire, qui sont fixés par la Thetford Academy, ainsi que les frais d'éducation spéciale, de transport et d'autres frais fixés par le syndicat des superviseurs, constituent l'essentiel du budget, a-t-elle déclaré. Le budget rejeté de Strafford prévoyait une augmentation des dépenses en éducation spécialisée de 44 571 $, et les frais de scolarité au secondaire ont augmenté de 69 182 $.

Alors que le niveau de colère à la réunion augmentait, certains électeurs ont lancé l'idée de se retirer du SU et de diriger The Newton School en tant qu'école indépendante. Il est difficile de savoir si une telle décision est possible – et plus difficile encore de prédire son coût – mais la proposition souligne le mécontentement des électeurs quant à la perte de contrôle sur une grande partie de leur budget, ont déclaré les laboratoires.

"Le SU semble devenir le bouc émissaire de tout ce qui se passe", a-t-il déclaré. "Il semble que ce soit mal orienté."

Des tensions similaires éclatent dans tout l'État alors que la poussière de la loi 46 continue de se dissiper, a déclaré Labs. Dans de nombreux cas, les controverses portent sur une divergence d'opinion sur ce que la loi 46 était censée accomplir.

Selon le rapport final du State Board of Education, les principaux objectifs de la législation, élaborée en réponse à la baisse continue des taux de scolarisation de l'État, étaient "d'améliorer les résultats scolaires et l'équité en créant des structures de gouvernance scolaire plus grandes et plus efficaces". Dans la mesure où la législation visait à réduire les coûts, on ne s’attendait pas nécessairement à réduire les impôts fonciers mais à stabiliser les budgets des écoles au fil du temps, car les écoles ont dû faire face à une diminution du nombre d’élèves.

Les laboratoires ont reconnu que la SU a été une année mouvementée alors qu'elle tente de réconcilier les budgets dans le sillage du taux de roulement élevé du bureau d'affaires, ainsi que de passer au numérique avec ses rapports à l'État (une transition qui a touché tous les syndicats de surveillance, a-t-il déclaré. m'a dit).

"Nous avons dû examiner et réorganiser un grand nombre de chiffres", a-t-il déclaré.

En outre, les opportunités de réduction des coûts que le SU attendait ont été lentes à se développer, a-t-il dit, principalement en raison de coûts indépendants de sa volonté, tels que des augmentations importantes des primes d'assurance maladie.

Les contribuables ont cependant économisé de l'argent grâce à des initiatives telles que le programme de restauration en classe du WRVSU, qui permet à de nombreux élèves ayant des besoins spéciaux de rester dans les districts de l'US plutôt que d'être envoyés dans des placements coûteux hors du district, ont déclaré les laboratoires.

«Vous ne voyez pas les choses que vous évitez de payer (pour)», a-t-il déclaré.

Le SU a également maintenu son propre budget – il a augmenté d'environ 4% l'année prochaine – ont déclaré les laboratoires.

Comme les résidents de Strafford, les résidents de Chelsea et de Tunbridge avaient l'impression qu'ils verraient une baisse des impôts fonciers suite à la centralisation des services et à la consolidation ultérieure de leurs districts individuels dans le district scolaire unifié First Branch, a déclaré Zigelbaum.

Les résidents de Chelsea et de Tunbridge ont plutôt dû faire face à une augmentation de 6,82% du budget proposé. Cela équivaut à une augmentation de 12 cents par 100 $ de valeur imposable sur les factures d’impôt foncier de Chelsea (ou 300 $ sur une maison de 250 000 $) et une augmentation de 5 cents sur les factures d’impôt de Tunbridge (ou 125 $ sur une maison de 250 000 $).

Contrairement aux électeurs de Strafford, beaucoup à Chelsea et à Tunbridge pensent que la réponse à leurs problèmes réside dans la poursuite de la consolidation de leurs écoles, qui ne fonctionnent qu'à environ 30% de leur capacité, a déclaré Zigelbaum. Mais ils ne peuvent s'entendre sur la façon de procéder. Aucune ville ne veut fermer son école.

"Je pense que les électeurs de Chelsea avaient une idée de la fermeture de l'école Tunbridge", a déclaré Zigelbaum. "Ce n'est pas quelque chose que les électeurs de Tunbridge soutiennent."

Après avoir voté contre leur budget lors de leur réunion du district scolaire du 2 mars, certains électeurs de la première section font maintenant pression sur les membres du conseil scolaire pour leur montrer le budget d'une école consolidée Chelsea-Tunbridge. Le problème, a déclaré Zigelbaum, c'est que le conseil n'a pas suffisamment d'informations pour créer un tel budget. Le conseil d'administration ne veut pas non plus avoir l'air de préconiser la fermeture de l'école Tunbridge, a-t-il déclaré.

Le conseil élabore cependant des plans pour éduquer les élèves de la maternelle à la maternelle de Tunbridge et les classes 5 à 8 à Chelsea. L'objectif est de mieux servir les étudiants et d'encourager les résidents des deux villes à commencer à travailler ensemble. Il est peu probable que cela économise de l'argent aux villes, a déclaré Zigelbaum.

Les deux districts ont jusqu'au 30 juin pour approuver leurs budgets. La commission scolaire de Strafford a prévu une nouvelle réunion de district pour le 11 avril à 13 h. et a approuvé un nouveau budget avec des changements mineurs, a déclaré Labs. Le First Branch Unified District n'a pas encore programmé de nouvelle réunion.

Sarah Earle peut être contactée à searle@vnews.com ou 603-727-3268.

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